Nunca se ha habido hecho un estudio para investigar cómo la presencia de leones tiene un impacto en la población en general.

Ahora, en el primer estudio de este tipo, publicado hoy en la revista PLOS One , la estudiante de doctorado de Bristol Zoe Muller descubrió que si los leones se mantienen en la misma área de conservación que las jirafas, es probable que se reduzca el número de terneros, tal vez como tanto como 82 por ciento.

Bristol Zoe

Basada en la Facultad de Ciencias Biológicas de la Universidad, dijo: "Se cree que los leones se dirigen preferentemente a los terneros de jirafa en la naturaleza, y hay evidencia anecdótica de esto, incluyendo observaciones de leones comiendo cadáveres de jirafas jóvenes y de marcas de garras de león en adultos mujeres (se cree que es el resultado de que defienden a sus terneros).

"Sin embargo, nadie ha investigado si esta preferencia por cazar terneros tiene un impacto en la población en general".

Este estudio investiga cómo la demografía de la población de jirafas difiere entre dos sitios adyacentes, uno sin leones y otro con una alta densidad de leones, y encontró que la presencia de leones tiene un impacto significativo en la demografía de las poblaciones de jirafas.

En áreas que no contienen leones, la población de jirafas contenía 34 por ciento de juveniles (individuos de menos de un año) pero en presencia de leones solo contenía seis por ciento de juveniles.

Las poblaciones de jirafas

Han disminuido en un 40 por ciento en los últimos 30 años, y ahora se cree que quedan menos de 98,000 individuos en libertad.

En reconocimiento a su drástico declive en la naturaleza, recientemente han sido catalogados como "Vulnerables" en la Lista Roja de Especies Amenazadas de la Unión Internacional para la Conservación en la Naturaleza.

Sin embargo, la revisión de la conservación está en curso debido al debate actual sobre su estado taxonómico, ya que algunas subespecies pueden estar aún más en riesgo de extinción de lo que se reconoce actualmente.

Zoe agregó: "Esta investigación tiene implicaciones prácticas importantes.

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Las jirafas son una especie amenazada, que sufre un declive continuo en la naturaleza, y esta investigación destaca cómo administrar jirafas junto con leones dentro de un área de conservación (una práctica común en África) tiene efectos perjudiciales para las poblaciones de jirafas .

"La continua pérdida de juveniles dentro de una población debido a la depredación del león puede llevar a una situación irrecuperable donde la población se bloquea, ya que el crecimiento de la población y la sostenibilidad dependen de que suficientes terneros sobrevivan hasta que sean sexualmente maduros.

"Esta investigación destaca la necesidad de una reevaluación urgente de cómo se manejan las poblaciones de jirafas en la naturaleza, dado su estado de Lista Roja Vulnerable y el declive severo y continuo".

Los próximos pasos para esta investigación serán replicar los hallazgos en otras áreas de África. Este es un estudio de caso de África Oriental, y se necesita más investigación para ver si los leones crean los mismos efectos en otras poblaciones de jirafas.