Las floraciones de algas nocivas - floraciones formadas por algas verde azuladas - aparecen en toda la región de los Grandes Lagos, durante los veranos calurosos. Las algas se reproducen sin control, produciendo toxinas y minando el oxígeno del agua. Estas floraciones ocurren naturalmente, pero la escorrentía agrícola proporciona nutrientes para que prosperen las algas.

¿Qué pueden causar las algas tóxicas?

Este es el caso en el lago Erie, donde la escorrentía agrícola contribuye a la proliferación masiva anual de algas verde azulado. Una floración en 2014 provocó que Toledo cerrara el suministro de agua potable de la ciudad, desde el lago durante tres días.

De acuerdo con la Agencia de Protección Ambiental, las toxinas producidas por las algas pueden causar erupciones, enfermedades hepáticas, vómitos, diarrea, efectos neurológicos, problemas respiratorios e incluso la muerte.

Ahora, los investigadores de la Universidad de Michigan Andrew Ault y Kerri Pratt se preguntan si las toxinas de este tipo de floraciones de algas pueden transmitirse por aire, cuando las olas rompen contra la costa.

"Estas diminutas partículas de aerosol, similares a las producidas a partir de una lata de aerosol, son unas cien veces más pequeñas que un cabello humano", dijo Kerri Pratt, profesora asistente de química y ciencias ambientales y de la tierra.

Ault y Pratt han establecido la primera respuesta a esa pregunta. Su estudio publicado en Environmental Science & Technology muestra que el material biológico de las floraciones de algas puede ser expulsado al aire.

"Las floraciones de algas nocivas se han expandido como un tema importante con el que estamos lidiando, particularmente para los Grandes Lagos", dijo Ault, profesor asistente de ciencias de la salud ambiental y química. "Nos hemos dado cuenta de que no solo son importantes para los problemas de calidad del agua, sino que también generan contaminantes atmosféricos, a partir de estas proliferaciones de algas dañinas. Somos los primeros en demostrar que la proliferación de estas flores puede liberar material a la atmósfera, que puede tener un impacto en las personas que lo respiran ".

En 2014, los equipos de investigación de Pratt y Ault, financiados por el UM Water Center, comenzaron a tomar muestras de agua del lago Erie y del lago Michigan. En septiembre, tomaron muestras del agua del lago Erie en la bahía de Maumee, cerca de Oregon, Ohio, y en el parque estatal Catawba Island, cerca de Port Clinton, Ohio. En octubre de 2014, tomaron muestras de agua del lago Michigan [VIDEO]cerca de Michigan City, Ind.

A continuación, el estudiante graduado Nathaniel May recreó la acción de las olas en el laboratorio utilizando su generador de aerosol en el lago. Tomando muestras de aire del generador, los investigadores [VIDEO] pudieron demostrar que el material biológico de floraciones de algas nocivas se convirtió en aerosol.

"Descubrimos que cuando teníamos concentraciones más altas de algas verdiazules en el agua, vimos más partículas de aerosoles que contenían marcadores de contenido biológico", dijo Pratt.

La investigación de Ault y Pratt ha demostrado que las partículas de este tamaño pueden transportarse a cientos o miles de millas por aire, y las velocidades del viento tan bajas como 7 millas por hora pueden crear aerosoles de laca para el lago.

Hipótesis

"Las toxinas de estas algas azul verdosas podrían estar en el aire, en cuyo caso, las personas podrían estar expuestas a la exposición por inhalación, que actúa como un riesgo de salud, no reconocido anteriormente más allá de la contaminación del agua potable", dijo Pratt.

Luego, Ault planea probar específicamente las toxinas en los aerosoles y qué tan lejos pueden ser transportados tierra adentro desde los lagos.