El Far Eastern o el leopardo de Amur ( Panthera pardus orientalis ) ya se encuentran entre los más grandes felinos del mundo, pero una nueva investigación revela que se enfrenta a otra amenaza:

La infección por el virus del moquillo canino (CDV)

Un nuevo estudio publicado en el Journal of Wildlife Diseases describe el primer caso documentado de CDV en un leopardo salvaje del Lejano Oriente.El caso involucró a una hembra leopardo de dos años que fue encontrada a lo largo de una carretera que cruza la Tierra del Parque Nacional Leopard, en el territorio ruso de Primorskii Krai.

"El leopardo estaba extremadamente enfermo cuando la trajeron y tenía una enfermedad neurológica severa", dijo Ekaterina Blidchenko, veterinaria del Parque Nacional y del Centro de Rehabilitación de Animales TRNGO.

"A pesar de la alimentación manual y la atención veterinaria, su condición empeoró y se tomó la decisión de eutanasiarla por razones humanitarias".

Aunque CDV es bien conocido en perros domésticos, también infecta una amplia gama de especies de carnívoros, incluidos los grandes felinos . En 1994, un brote de CDV en Tanzania causó la muerte de más de 1,000 leones en el Parque Nacional Serengeti.

Dijo Nadezhda Sulikhan, miembro del personal científico de Land of the Leopard National Park y Ph.D. candidato en el Centro Científico Federal de Asia Oriental, Biodiversidad Terrestre (parte de la Rama de Extremo Oriente de la Academia Rusa de Ciencias): "El virus leopardo fue genéticamente similar a las infecciones que hemos diagnosticado en tigres salvajes de Amur. Pero creemos que estas infecciones derramado de un embalse de enfermedad entre perros domésticos, o carnívoros salvajes comunes como tejones y zorros ".

A diferencia de la situación de especies sociales como los leones, es probable que los brotes de CDV se propaguen más lentamente entre gatos más solitarios como leopardos y tigres. Sin embargo, incluso una transmisión infrecuente puede tener profundas consecuencias para la especie en cuestión. La investigación ha estimado que la extinción de pequeñas poblaciones de tigres es 65 por ciento más probable cuando están expuestos a CDV.

A nivel mundial, las poblaciones de carnívoros están siendo empujadas a islas de hábitat más pequeñas y fragmentadas. Si estas tendencias continúan, es probable que las enfermedades infecciosas se conviertan en una mayor amenaza para la supervivencia de los carnívoros en el futuro.

Dijo el Dr. Martin Gilbert, especialista en Carnívoros Cornell de Wildlife Health con la Facultad de Medicina Veterinaria de la Universidad Cornell:

"A medida que los números de carnívoros disminuyen, se enfrentan a un mayor riesgo de eventos fortuitos como brotes de enfermedades. Con una población reproductora tan limitada, incluso un pequeño número de las muertes por enfermedad pueden ser la diferencia entre la supervivencia de una población o la extinción ".

Las presiones combinadas de la degradación del hábitat, la caza y el agotamiento de las presas ya han marginado esta subespecie a una sola población de aproximadamente 80 individuos a lo largo de la frontera del Lejano Oriente ruso y el vecino noreste de China [VIDEO]. Los conservacionistas ahora necesitan comprender la gravedad de esta amenaza recién descubierta, y también de dónde viene, ya que esta información es fundamental para desarrollar medidas que contrarresten el impacto de la enfermedad.

El Dr. Sulikhan dijo:

"Hasta que no sepamos de dónde viene el virus, es imposible atacar las vacunas u otras intervenciones para prevenir las infecciones en los leopardos. Ahora estamos trabajando para descubrir este acertijo y comprender la importancia de los perros domésticos frente a las fuentes silvestres. del virus ".

Por ahora, la forma más efectiva de combatir esta nueva amenaza de enfermedad es a través de los enfoques tradicionales de conservación de carnívoros; reduciendo la caza y protegiendo el hábitat.

El Dr. Dale Miquelle, Director del Programa Rusia de la Wildlife Conservation Society y coautor del documento, dijo:

"Al aumentar el tamaño y la conectividad de las poblaciones de leopardos, se vuelven más capaces de hacer frente a las pérdidas de enfermedades infecciosas, reduciendo enormemente el riesgo de extinción"

Tatiana Baranowska, directora del Land of the Leopard National Park, que conserva la mayoría de los leopardos del Lejano Oriente que quedan en el mundo: "Estamos haciendo todo lo posible, junto con nuestros colegas chinos, para mejorar y expandir el hábitat de los leopardos a fin de ampliar la población existente . A pesar de que se avecinan enfermedades y otras amenazas, tenemos grandes esperanzas de que nuestros esfuerzos actuales y planificados aseguren un futuro para este gran gato único ".