37 millones de vuelos programados que transportan personas a todo el mundo cada año, se podría pensar que los virus y otros gérmenes que transportan los viajeros podrían obtener un viaje gratis a nuevos pastizales, infectando a las personas a medida que avanzan.

Sin embargo, los microbios patógenos son sorprendentemente malos a la hora de ampliar su alcance mediante paseos en aviones . A los microbios les resulta difícil prosperar cuando se los saca de su zona de confort ecológico; Bali podría ser un poco demasiado caliente para que lo maneje un parásito de Tasmania.

Pero los humanos no son la única especie que se globaliza con sus parásitos. Miles de millones de animales han estado volando, nadando y corriendo alrededor del mundo cada año en sus migraciones estacionales, mucho antes de la edad del avión.

La pregunta es, ¿están detectando nuevos patógenos en sus viajes? Y si lo son, ¿los están transportando a través del mundo?

Los animales migratorios son los sospechosos habituales de propagación de la enfermedad

Con la tasa de enfermedades zoonóticas (patógenos que saltan de animales a humanos) en aumento , los animales migratorios han sido cada vez más sospechosos de ayudar a la propagación de enfermedades devastadoras como la gripe aviar , la enfermedad de Lyme e incluso el Ébola .

Estas sospechas son malas para los animales migratorios, ya que a menudo son asesinados en grandes cantidades cuando se los considera una amenaza de enfermedad. También son malos para los humanos, porque culpar a los animales puede ocultar otros factores importantes en la propagación de la enfermedad, como el comercio de animales [VIDEO].

Entonces, ¿qué está pasando?

A pesar del vínculo lógico entre la migración de los animales y la propagación de sus patógenos, de hecho hay sorprendentemente poca evidencia directa de que los migrantes con frecuencia propaguen los patógenos a grandes distancias.

Esto se debe a que los animales migratorios son notoriamente difíciles de rastrear para los científicos. Sus movimientos dificultan la prueba de infecciones en las vastas áreas que ocupan.

Pero existen otras teorías que explican la falta de evidencia directa para los migrantes que propagan patógenos. Una es que, a diferencia de los humanos que solo tienen que saltar en un avión, los animales migratorios deben trabajar excepcionalmente duro para viajar. Volar de Australia a Siberia no es tarea fácil para un pequeño pájaro migratorio, ni nada entre los polos para las ballenas gigantes. Los atletas humanos tienen menos probabilidades de terminar una carrera si luchan contra las infecciones, y del mismo modo, los animales migratorios pueden tener que estar en la cima de la salud si quieren sobrevivir a estos viajes agotadores.

Los viajeros enfermos pueden sucumbir a la infección antes de que ellos, o sus autoestopistas parásitos, lleguen a su destino final.

En pocas palabras, si un animal enfermo no puede migrar, tampoco lo pueden hacer sus parásitos.

Por otro lado, los migrantes han estado haciendo esto durante milenios. Es posible que se hayan adaptado a tales desafíos, manteniendo el paso en la carrera armamentista evolutiva contra los patógenos y capaces de migrar incluso cuando están infectados. En este caso, los patógenos pueden tener más éxito en propagarse por todo el mundo sobre la espalda de sus anfitriones. Pero, ¿qué teoría respalda la evidencia?

Los animales enfermos aún pueden transmitir la enfermedad

Para tratar de llegar al fondo de esta pregunta, identificamos tantos estudios probando esta hipótesis como pudimos, extrajimos sus datos y los combinamos para buscar patrones generales.

Descubrimos que los migrantes infectados de todas las especies sintieron el costo de estar enfermos: tendían a estar en peor condición, no viajaban tan lejos, migraban más tarde y tenían menos posibilidades de sobrevivir. Sin embargo, la infección afectó estos rasgos de manera diferente. El movimiento fue el más afectado por la infección, pero la supervivencia solo se vio afectada débilmente. Los migrantes infectados no pueden morir mientras migran, pero tal vez restrinjan los movimientos de larga distancia para ahorrar energía.

De modo que los patógenos parecen representar algunos costos para sus huéspedes migratorios, lo que reduciría las posibilidades de que los migrantes propaguen patógenos, pero tal vez no sea lo suficientemente costoso como para eliminar el riesgo por completo.

Pero una pieza importante del rompecabezas aún falta. En los seres humanos, viajar aumenta nuestro riesgo de enfermar porque entramos en contacto con nuevos gérmenes que nuestro sistema inmunológico nunca antes había visto. ¿Los migrantes también son más susceptibles a los microbios desconocidos a medida que viajan a nuevas ubicaciones, o se han adaptado también a esto?

Tripas de migrantes resistentes a la invasión microbiana

Para investigar la susceptibilidad de los migrantes, tomamos una dirección diferente y decidimos observar las bacterias intestinales de las aves playeras migratorias: aves grises, sin pretensiones que buscan alimento en playas o cerca del agua, y que experimentan algunas de las migraciones más largas y rápidas en el animal Reino.

La mayoría de los animales tienen cientos de especies bacterianas que viven en sus entrañas, que ayudan a descomponer los nutrientes y combatir los posibles agentes patógenos. Cada nuevo microbio que ingiere solo puede colonizar su intestino si las condiciones ambientales son de su agrado, y la competencia con los residentes actuales no es demasiado alta. En algunos casos, puede prosperar tanto que se convierte en una infección.

Descubrimos que las aves playeras migratorias que estudiamos eran excepcionalmente buenas para resistir la invasión de microbios ingeridos , incluso después de volar miles de kilómetros y someter sus intestinos a una presión fisiológica extrema. Las aves que acababan de regresar de la migración (durante las cuales se detuvieron en muchos lugares de China, Japón y el sudeste de Asia) no portaban más especies de bacterias que las que se habían quedado en el mismo lugar durante un año.

Aunque estos resultados necesitan ser probados en otras especies migratorias, nuestra investigación sugiere que, al igual que el tráfico aéreo humano, los patógenos podrían no obtener un paseo tan fácil en sus huéspedes migratorios como podríamos suponer. No cabe duda de que los migrantes están involucrados en la dispersión de agentes patógenos hasta cierto punto, pero cada vez hay más pruebas de que no debemos lanzarnos a la basura cuando se trata de culpar a los migrantes.