El elefante de Borneo es el más pequeño de todos los elefantes. También se dice que es el más amable. Solo se puede encontrar en el norte de Borneo en un área que representa menos del 5 por ciento de la isla, principalmente en el estado de Sabah (Malasia).

Su presencia en esta isla del sudeste asiático ha sido un misterio. Ahora, en un estudio publicado en Scientific Reports , un equipo de investigación dirigido por Lounès Chikhi y Benoit Goossens descubrió que los elefantes podrían haber llegado a Borneo, a través del último puente terrestre, entre las Islas Sunda en el sudeste asiático.

Dos teorías opuestas han sido debatidas para explicar el origen de los elefantes de Borneo

Podrían haber sido introducidos recientemente por humanos, hace alrededor de 300 años, o podrían haber divergido de los elefantes asiáticos hace mucho tiempo.

De hecho, hay registros históricos que informan que en el siglo XVII, los sultanes vecinos ofrecieron elefantes como regalos al sultán de Borneo. Los elefantes actuales serían elefantes no nativos, que se volvieron salvajes. Por otro lado, hace unos 15 años, un estudio genético mostró que el ADN [VIDEO]de los elefantes de Borneo era muy diferente al de otros elefantes asiáticos, lo que sugiere una separación antigua del orden de 300,000 años atrás. Sin embargo, aún no se han descubierto fósiles de elefantes en Borneo, a pesar de que se han encontrado fósiles de otros mamíferos grandes, como los orangutanes.

Luz sobre el misterio del origen del elefante de Borneo

El equipo de investigación utilizó análisis de datos genéticos y modelos computacionales para estudiar la historia demográfica pasada de estos animales.

Es muy difícil rastrear la historia demográfica antigua de los animales, aún más cuando no hay registros fósiles para guiar el trabajo. "Lo que hicimos fue crear modelos computacionales para diferentes escenarios que podrían haber sucedido. Luego, comparamos los resultados de estos modelos con los datos genéticos existentes, y utilizamos técnicas estadísticas para identificar el escenario que mejor explicaba la diversidad genética actual del elefante. población en Borneo ", explica Lounès Chikhi.

"Nuestros resultados sugieren que el escenario más probable que haya ocurrido es una colonización natural de Borneo, hace alrededor de 11.400 a 18.300 años. Este período corresponde a una época en que los niveles del mar eran muy bajos y los elefantes podían migrar entre las Islas de la Sonda, un sureste de Asia archipiélago, al que pertenece Borneo. No podemos excluir escenarios más complejos, pero una introducción humana histórica parece muy improbable, al igual que una llegada muy antigua ", agrega Reeta Sharma, investigador del IGC y primer coautor del artículo.

Con menos de 2000 individuos sobreviviendo hoy en un ambiente cada vez más fragmentado, y con noticias regulares de elefantes borneanos envenenados o muertos, el futuro es sombrío para esta especie en peligro de extinción. "Su distribución geográfica muy limitada y la diversidad genética reducida comprometen el futuro de la población. Entender sus orígenes y la demografía del pasado será útil para el desarrollo de una estrategia de conservación a largo plazo, especialmente en el momento en que nosotros, Sabah Wildlife Department y nuestros socios redactando un nuevo Plan de Acción Estatal de 10 años para el elefante de Borneo ", dijo Goossens. El investigador señala que "a la luz de los recientes asesinatos de elefantes [VIDEO]en el estado por el comercio de marfil y durante los conflictos, Sabahans debe darse cuenta de que es su patrimonio natural el que está dirigido, necesitan defender su vida silvestre y condenar a aquellos que matan a esas magníficas criaturas. Deberíamos enorgullecernos de nuestra vida silvestre, los elefantes son parte del patrimonio de Sabah y no podemos permitirnos perder más animales ".