La investigación dirigida por biólogos de la Universidad de California en San Diego y el Servicio Nacional de Pesquerías Marinas de la NOAA ofrece información previamente desconocida sobre dónde viven estas tortugas y cómo utilizan sus hábitats, datos clave que ayudarán a los esfuerzos de conservación en el futuro.

Cali Turner Tomaszewicz, un ex estudiante de posgrado y ahora investigador postdoctoral en el laboratorio del profesor asociado Carolyn Kurle, dirigió el estudio con nuevas tecnologías desarrolladas para extraer información del ciclo vital de los huesos de tortugas marinas.

Las tortugas marinas verdes del Pacífico oriental

Estas nacen en México y pasan sus vidas en las aguas de México y los Estados Unidos, incluso frente a las costas de San Diego y la Bahía de San Diego.

Utilizando una técnica desarrollada recientemente por Turner Tomaszewicz, los investigadores [VIDEO]analizaron los huesos de las Tortugas marinas verdes muertas arrastradas a la costa a lo largo de la península de Baja California. El enfoque combina la datación ósea, o "skeletochronology", y el muestreo secuencial de anillos de crecimiento anuales para firmas químicas (proporciones de isótopos estables de carbono y nitrógeno). Las firmas en los anillos de crecimiento revelaron los hábitos alimenticios del animal a lo largo de su vida, no a diferencia de la extracción de la historia de vida de los anillos de los árboles. Estas y técnicas complementarias permitieron a los investigadores reconstruir un análisis multianual de tortugas verdes pasadas patrones de residencia, datos demográficos e información ecológica.

Los resultados, publicados en la revista Marine Ecology Progress Series , responden a aspectos vitales previamente desconocidos de los hábitats de las tortugas marinas verdes, incluida su edad cuando se trasladan a hábitats cercanos a la costa, cuando comienzan a reproducirse y si utilizan hábitats cercanos o más profundos para alimentarse . Según los investigadores, los nuevos conocimientos sobre la historia de vida de las tortugas marinas verdes en esta región tienen fuertes aplicaciones para la conservación, el manejo y la recuperación continua de esta población en peligro de extinción.

El análisis muestra que estas tortugas marinas verdes pasan aproximadamente de tres a cinco años como juveniles en mar abierto antes de establecerse en hábitats cercanos a la costa. Las tortugas más pequeñas en los sitios de anidación en la parte continental de la población maduran y comienzan a reproducirse a los 17 años de edad, mientras que las tortugas más grandes que anidan en las colonias de la isla comienzan a reproducirse a los 30 años.

"Esta es la primera evidencia empírica que muestra que las tortugas en esta población maduran a tasas muy diferentes en los dos sitios distintos de anidación", agregó Turner Tomaszewicz. "Esto realmente podría afectar la capacidad de recuperación de esta población porque el sitio de anidación con tortugas que maduran más lentamente (30 años) tomará mucho más tiempo para comenzar a contribuir al aumento de la población y la recuperación".

Lo más importante es que los datos revelaron que estas tortugas pasan la mayor parte del tiempo comiendo en las aguas costeras del golfo de Ulloa, directamente adyacentes a la playa donde fueron encontrados muertos. El hallazgo, una sorpresa para los investigadores, conlleva implicaciones críticas para la conservación, ya que se presume que la causa de la muerte de las tortugas es capturada en las redes (captura incidental) de los barcos pesqueros en el golfo de Ulloa.

Los resultados de nuestro trabajo

Algunas tortugas verdes , no solo las tortugas bobas, están utilizando este hábitat durante muchos años a la vez y, por lo tanto, también están en riesgo de captura incidental y necesitan protección dijo Turner Tomaszewicz. "Afortunadamente, se ha trabajado mucho en esta región para reducir estas muertes por captura incidental".

En alta mar, es probable que las tortugas consuman cangrejos rojos, calamares y peces desechados, en lugar de los invertebrados, macroalgas y hierbas marinas que normalmente comen las tortugas verdes en hábitats cercanos a la costa.

"Esta dieta más carnívora probablemente ayude a que estas tortugas crezcan más rápido y maduren antes, pero también viene con la compensación por estar en mayor riesgo de convertirse en captura incidental de la pesca", dijo Turner Tomaszewicz.

Los investigadores aplicaron previamente su novedosa técnica a las tortugas bobas del Pacífico Norte (Turner Tomaszewicz y otros, 2015, 2017) y ahora pretenden aplicar sus métodos para investigar otras poblaciones de tortugas en todo el Pacífico.

"Nuestro trabajo realmente destaca el uso emocionante de los vertebrados marinos como recolectores de datos pasivos para los oceanólogos. A medida que los animales se desplazan y utilizan alimentos de diferentes áreas dentro de los océanos, las señales bioquímicas de esos hábitats se registran en las partes del cuerpo de los animales". dijo Kurle, un investigador en la Sección de Ecología, Comportamiento y Evolución en la División de Ciencias Biológicas. "El análisis de esas firmas químicas y su correspondencia con períodos de tiempo específicos nos permite reconstruir no solo los patrones de movimiento y la dieta de los animales [VIDEO], sino también comprender mejor los procesos biogeoquímicos que caracterizan a diversos ambientes marinos. Estos tipos de datos pueden ser realmente difíciles. obtener métodos convencionales que requieren un muestreo intensivo de mano de obra y recursos a lo largo de escalas de tiempo prolongadas,