La enfermedad crónica de desgaste puede causar una serie de síntomas en los animales [VIDEO], incluida la pérdida drástica de peso, falta de coordinación, babeo, apatía o una expresión facial "en blanco", y una falta de miedo a las personas, de acuerdo con el CDC . Infecta a los miembros de la familia de los Ciervos (cérvidos), incluidos los venados de cola blanca, el venado bura, el reno, y el alce.

La enfermedad se descubrió por primera vez en Colorado en 1967, según los CDC, y hasta el momento, no se han reportado casos en humanos.

De hecho, las proteínas infecciosas que causan la enfermedad crónica de desgaste, llamadas priones , no saltan fácilmente entre las especies, dijo Mark Zabel, director asociado del Centro de Investigación Prion en la Universidad Estatal de Colorado.

Pero se sabe que estas proteínas pueden evolucionar para infectar a otras especies, dijo Zabel. Por ejemplo, el tipo de prión que causa la llamada encefalopatía espongiforme bovina, o " enfermedad de las vacas locas ", se transmitió a las personas que comieron carne infectada (principalmente en el Reino Unido en los años 80 y 90), lo que resultó en varios cientos de humanos infecciones.

"Tenemos todos los motivos para sospechar" que la enfermedad crónica de desgaste podría pasar a los humanos, dijo Zabel a Live Science. La enfermedad "aún puede estar evolucionando, y puede ser solo una cuestión de tiempo antes de que un prión evolucione en un venado o alce que sea capaz de infectar a un ser humano", dijo.

Nuevas preocupaciones

Recientemente, los investigadores [VIDEO]en Canadá expresaron su preocupación sobre la posibilidad de que la enfermedad podría pasar a los humanos, después de que un estudio demostró que los monos macacos podrían contraer la enfermedad al comer carne infectada.

De cinco monos que fueron alimentados con carne de ciervo de cola blanca infectada, tres resultaron positivos para la enfermedad crónica de desgaste, de acuerdo con The Tyee , un noticiero canadiense. Esta es la primera vez que se ha descubierto que la enfermedad se disemina a los primates a través del consumo de carne infectada, según Associated Press.

Los priones infecciosos causan enfermedades cuando comienzan a doblarse anormalmente y desencadenan el mal plegamiento de otras proteínas similares. Los estudios realizados por el laboratorio de Zabel y otros han demostrado que las proteínas priónicas que causan la enfermedad crónica de desgaste son "flexibles", lo que significa que pueden "adoptar muchas formas diferentes con relativa facilidad", dijo Zabel.

Además, algunos estudios han demostrado que los investigadores pueden evolucionar artificialmente los priones que causan la enfermedad crónica de desgaste (ya sea en un tubo de ensayo o en modelos animales) para que las proteínas prión alteradas puedan hacer que las proteínas humanas se multipliquen mal, dijo Zabel.

Esto sugiere que si los priones con enfermedad crónica degenerativa evolucionan en la naturaleza, podrían cruzar la barrera de la especie, dijo.

¿Deberías comer carne de venado?

Alrededor de dos tercios de los residentes de EE. UU. Dicen que han consumido carne de venado o alce, según el CDC . Pero, ¿deberían preocuparse por la posibilidad de que la enfermedad por desgaste crónica se disemine a los humanos?

El CDC recomienda que, en las áreas donde se ha encontrado una enfermedad crónica de desgaste en los animales, los cazadores consideren seriamente probar su juego antes de comer la carne.

Zabel, quien notó que come carne de venado cuando se sirve en un restaurante, estuvo de acuerdo con la recomendación de los CDC.

"Si fuera un cazador, definitivamente me haría examinar a mi ciervo", dijo Zabel.

El CDC también recomendó que los cazadores no disparen ni manipulen la carne de ciervos o alces que se vean enfermos o actúen de forma extraña. Pero es importante tener en cuenta que incluso los ciervos que parecen saludables podrían tener la enfermedad, porque pueden pasar años antes de que aparezcan los síntomas, dijo el CDC.