Investigadores de la Scripps Institution of Oceanography de la Universidad de California en San Diego formaron parte de un equipo internacional, que por primera vez utilizó la hidroacústica como método para comparar la abundancia de peces dentro y fuera de las áreas marinas protegidas (AMP).

Descubrieron que la abundancia de peces era cuatro veces mayor en el Parque Nacional Cabo Pulmo protegido de México, que en áreas fuera del parque. Los autores del estudio dijeron que la hidroacústica señala el camino hacia un nuevo método más rentable, para evaluar las poblaciones de peces .

"Los administradores y las autoridades de muchos países gastan muchos recursos financieros, para evaluar las áreas marinas protegidas ", dijo el coautor del estudio Octavio Aburto, ecólogo marino de Scripps.

"Los resultados de este trabajo, demuestran que es posible utilizar tecnologías acústicas para generar información sobre los recursos marinos dentro de las AMP de una manera más rápida y menos costosa, reduciendo los costos para los gobiernos en la conservación de los océanos [VIDEO]".

El estudio, "Hidroacústica como una herramienta para examinar los efectos de las Áreas Marinas Protegidas y el tipo de hábitat en las comunidades de peces marinos", aparece el 15 de enero en la revista Scientific Reports. La National Science Foundation, el Baja Coastal Institute, la International Community Foundation, la Fundación David y Lucile Packard y The Helmsley Charitable Trust financiaron la investigación.

Parque Nacional Cabo Pulmo

El Parque Nacional Cabo Pulmo es una de las áreas más importantes de la región del mar de Cortés.

Esta importancia radica en la gran cantidad de especies marinas que habitan en el lugar y en que en sus aguas se ubica el único arrecife de coral vivo, en la parte más septentrional del continente americano, es el único arrecife duro de toda la península de Baja California y además también es uno de los tres únicos arrecifes vivos que quedan en toda Norteamérica y cuya edad se estima en aproximadamente 25,000 años.

Cabo Pulmo ha sido el sitio de varios estudios realizados por investigadores [VIDEO]de Scripps desde 2002. En 1995, los pescadores locales lideraron la creación de un parque submarino de 71 kilómetros cuadrados (27 millas cuadradas), para proteger las aguas que pescaban. El AMP actual ha sido identificado como el más exitoso en el mundo, en términos de mantener una pesquería sustentable, en la cual las flotas operan más allá de los límites del AMP. Allí, como en otras partes del mundo, las encuestas sobre la vida marina costera a menudo se realizan, a través de censos visuales subacuáticos realizados por buceadores.

Las areas marinas protegidas

Los investigadores estudiaron las aguas del AMP usando ondas de sonido producidas por equipos hidroacústicos montados en barcos, para formar imágenes de bancos de peces y otras especies marinas. Realizaron transectos, escaneando la columna de agua en filas. De manera similar, estudiaron las aguas fuera del AMP. La densidad de peces, la biomasa total y el tamaño de los individuos fueron significativamente mayores dentro del AMP. En comparación con las aguas fuera del AMP, la abundancia de animales en los arrecifes fue hasta 50 veces mayor, "resaltando la importancia de la complejidad del hábitat y la protección de la pesca para las poblaciones de peces".

"Tanto la hidroacústica como las áreas marinas protegidas están bien establecidas, pero es novedoso usar la primera para evaluar la última", dijo el autor principal del estudio Jack Egerton, ahora investigador de la Universidad de Texas que realizó el trabajo, mientras estaba en la Universidad de Bangor en Gales, Reino Unido. "A través de esto, hemos podido ver cuán importante es el Parque Nacional Cabo Pulmo para las poblaciones de peces en el área".

Aunque las encuestas acústicas pueden realizarse mucho más rápido que los censos visuales subacuáticos, los investigadores reconocen que los tamaños de los peces solo se pueden aproximar y el método no proporciona información específica de la especie. Sin embargo, concluyeron que el método hidroacústico podría ser útil para medir el beneficio de las AMPs, ya que los métodos de prospección convencionales son a menudo prohibitivamente costosos y pueden verse limitados, por cuestiones como los límites de profundidad del buzo y la claridad del agua.