El hallazgo desconcertante se produce después de otros estudios que relacionan los fungicidas con la disminución de las poblaciones de abejas melíferas y abejas silvestres. Un estudio reciente, por ejemplo, encontró paralelismos entre el uso de clorotalonil y la presencia de Nosema bombi, un parásito [VIDEO]fúngico, en abejorros . El mayor uso de clorotalonil también se relacionó con contracciones de rango en cuatro especies decrecientes de abejorros.

Otra investigación ha demostrado que las abejas melíferas europeas tienen un repertorio muy limitado de enzimas desintoxicantes y que la exposición a un compuesto potencialmente tóxico, incluidos los fungicidas, puede interferir con su capacidad de metabolizar a otros.

"La gente asume que los fungicidas solo afectan a los hongos", dijo el profesor de entomología y jefe de departamento de la Universidad de Illinois, May Berenbaum, quien dirigió la nueva investigación con el investigador postdoctoral Ling-Hsiu Liao. "Pero los hongos están mucho más relacionados con los animales que con las plantas. Y las toxinas que interrumpen los procesos fisiológicos en los hongos también pueden afectarlos en los animales, incluidos los insectos".

Algunos científicos han argumentado que las abejas pueden ser menos susceptibles a los productos químicos agrícolas de lo que sugieren los estudios de laboratorio porque las abejas pueden detectar sustancias químicas potencialmente tóxicas en el medio ambiente y evitarlas. Pero un estudio de 2015 descubrió que las abejas melíferas europeas y al menos una especie de abejorro prefieren los alimentos mezclados con pesticidas neonicotinoides.

Para probar si las abejas melíferas en busca de alimento mostraron una preferencia por otros químicos que probablemente encontrarían en la naturaleza, Liao instaló dos estaciones de alimentación en un gran recinto. Las abejas melíferas forrajeras pueden volar libremente de un alimentador a otro, eligiendo recoger jarabe de azúcar mezclado con una sustancia problema o jarabe de azúcar mezclado con un solvente como control. En el transcurso del estudio, ella probó las respuestas de las abejas melíferas a nueve sustancias químicas que se producen de forma natural, tres fungicidas y dos herbicidas en diversas concentraciones.

Las abejas melíferas pefieren la quercetina química natural

"Eso tiene sentido, porque todo lo que comen las abejas tiene quercetina", dijo Berenbaum. "Hay quercetina en el néctar, hay quercetina en el polen. La quercetina está en la miel y en el pan de jengibre, y es una señal confiable que las abejas usan para reconocer los alimentos".

Para sorpresa de los investigadores, las abejas también prefirieron el jarabe de azúcar mezclado con glifosato, el ingrediente activo en el herbicida Roundup de Monsanto, a 10 partes por billón, pero no en concentraciones más altas.

Y mientras las abejas evitaban activamente el jarabe que contenía el fungicida prochloraz, mostraron una leve preferencia por el jarabe de azúcar mezclado con clorotalonil a 0.5 y 50 partes por billón, pero no a 500 ppb.

"Las abejas no solo no están evitando este fungicida, sino que están consumiendo más en ciertas concentraciones", dijo Berenbaum.

Los fungicidas podrían comprometer a las abejas

Se encuentran entre los contaminantes más prevalentes de las colmenas de abejas melíferas, y es probable que las propias abejas traigan estos pesticidas a la colonia a través de sus actividades de recolección de alimentos. Si bien es desconcertante, las preferencias de las abejas para algunos productos químicos potencialmente tóxicos pueden ser el resultado de su historia evolutiva distinta, dijo Berenbaum.

"Las recolectoras de miel son espigadoras", dijo. "Están activos desde principios de la primavera hasta fines del otoño, y no existe una sola fuente floral para ellos para toda la temporada. Si no tienen un impulso para buscar algo nuevo, eso comprometerá seriamente su capacidad de encontrar la sucesión de las flores que necesitan. Los químicos no naturales podrían ser una señal para un nuevo alimento ".

Los nuevos hallazgos son preocupantes a la luz de investigaciones que muestran que la exposición a fungicidas interfiere con la capacidad de las abejas para metabolizar los acaricidas utilizados por los apicultores para matar los ácaros varroa parasitarios que infestan sus colmenas, dijeron los investigadores.

"La dosis determina el veneno", dijo Berenbaum. "Si su capacidad de metabolizar venenos se ve comprometida, entonces una dosis terapéutica puede convertirse en una dosis tóxica. Y eso parece ser lo que sucede cuando las abejas encuentran múltiples plaguicidas".