La ciudad sudafricana enfrenta su peor sequía en más de un siglo, y se predice que los embalses caerán por debajo del 13.5 por ciento para el 16 de abril, un día al que las autoridades se refieren siniestramente como el "Día Cero".

Las autoridades advierten que tan pronto como el 11 de mayo - el preocupante llamado "Día Cero" - la ciudad afectada por la sequía tendrá que cortar los grifos a todos los hogares y a la mayoría de las empresas, dejando a casi todos los 4 millones de habitantes sin acceso al agua corriente.

Después, los residentes tendrán que ir a aproximadamente 200 puntos de recolección distribuidos por la ciudad para recolectar agua estrictamente racionada.

A las personas se les permitirá solo 25 litros, unos 6.5 galones de agua por día. Esa es toda el agua que tendrán para beber, bañarse, lavar los inodoros y lavarse las manos.

Algunas instituciones como hospitales, clínicas y escuelas estarán exentos del corte y continuarán teniendo acceso al agua corriente. Pero la abrumadora mayoría de los residentes de la megaciudad tendrán que trabajar con su pequeña asignación diaria.

Los expertos dicen que la posibilidad de disturbios civiles es alta. Sudáfrica es el país más desigual del mundo en términos de ingresos, y Ciudad del Cabo [VIDEO]tiene las tasas más altas de asesinatos y robos en el país.

Entonces, ¿qué está pasando? ¿Cómo se queda completamente sin agua una gran ciudad moderna en 2018? ¿Y qué pasará cuando eso suceda?

¿Cómo es que la situación se puso tan mal en Ciudad del Cabo?

La historia de cómo se secó Ciudad del Cabo es notable porque hasta hace unos años, la ciudad se presentaba como un ejemplo de un lugar con políticas de conservación de agua particularmente sofisticadas.

Ciudad del Cabo ha sido proactiva al idear nuevas formas de conservar el agua desde al menos el cambio de milenio, dicen los expertos.

Por ejemplo, la ciudad trabajó duro para arreglar fugas en las tuberías que distribuyen el agua por la ciudad. Las tuberías con fugas no son una cuestión trivial: en promedio en todo el mundo, las tuberías con fugas representan entre 30 y 40 por ciento del agua perdida de una ciudad, comentó Shafiqul Islam, un experto en gestión del agua en la Universidad Tufts. Ciudad del Cabo ha reducido la cantidad de agua que pierde a través de fugas a aproximadamente la mitad. Y en 2015, hace apenas tres años, Ciudad del Cabo incluso ganó un prestigioso premio internacional por sus políticas de conservación del agua.

Pero el 2015 también marcó el comienzo de una devastadora sequía de tres años a diferencia de todo lo que la ciudad había visto en más de un siglo. La sequía expuso un problema clave en el suministro de agua de la ciudad: su dependencia casi total del agua de lluvia.

A diferencia de muchas otras ciudades, que pueden extraer sus suministros de agua de diversas fuentes, como acuíferos subterráneos o plantas de desalinización, Ciudad del Cabo obtiene más del 99 por ciento de su suministro de agua de represas que dependen de la lluvia.

El gobierno de Ciudad del Cabo pensó que sus presas eran lo suficientemente grandes como para hacer frente a una sequía, pero no fueron diseñadas para hacer frente a la sequía del siglo. Si bien las represas estuvieron completamente llenas hace solo unos años, ahora están a aproximadamente a un cuarto de capacidad.

También hay una dimensión política de la crisis. Ciudad del Cabo y la provincia en la que se encuentra, el Cabo Occidental, están gobernados por un partido llamado Alianza Democrática. Pero el gobierno nacional (y todos los demás gobiernos provinciales del país) estan dirigidos por otro partido, el Congreso Nacional Africano (ANC).

Los analistas dicen que las diferencias partidistas ayudaron a sentar las bases para la lenta respuesta de Ciudad del Cabo a la sequía en sus primeras etapas, e hizo más difícil para el gobierno local y nacional formar un frente unido una vez que la escasez del agua se hizo evidente.

William Saunderson-Meyer, un periodista sudafricano, señala que el gobierno nacional tenía un claro incentivo para ayudar a la ciudad a obtener suficiente agua: podría beneficiarse políticamente de una respuesta fallida a la escasez.

"A muchos políticos del ANC les encantaría ver a la liberal Alianza Democrática gobernante empañada por el fracaso en el Cabo, tal vez abriendo el camino para que el ANC recapture la provincia en 2019", escribe en Reuters. La respuesta política a la sequía ha hecho que la crisis sea aún más grande de lo que hubiera sido de otra manera.

Prevenir el "Día Cero" requerirá de mucha colaboración y suerte.

El "Día Cero" no es inevitable. Es posible que la población de Ciudad del Cabo pueda reducir colectivamente su uso de agua lo suficientemente rápido para evitar que los niveles de agua en las represas de la ciudad caigan tan bajo que el agua debe ser cortada.

Se supone que el "Día Cero" se activará cuando los niveles de la presa caigan al 13.5 por ciento. Teóricamente, es posible que los niveles de agua no lleguen a ese punto. La fecha proyectada para el Día Cero se movió recientemente desde mediados de abril hasta el 11 de mayo debido a una disminución en el uso de agua del sector agrícola en la provincia que rodea a Ciudad del Cabo.

Pero un factor clave es el uso urbano: cuánta agua usa la gente en los hogares y negocios de la ciudad. Y aunque el gobierno ha advertido sobre el "Día Cero" y ha impuesto multas por exceder sus límites diarios en los últimos meses, el uso urbano no ha disminuido significativamente.

En enero, el gobierno dijo que ninguna persona debería consumir más de 87 litros (23 galones) de agua por día, pero la mayoría de los residentes de la ciudad se adelantaron y lo hicieron de todos modos.

"A pesar de nuestra insistencia durante meses, el 60 por ciento de los habitantes de Capetown usan cruelmente más de 87 litros por día", dijo la alcaldesa de Ciudad del Cabo, Patricia de Lille, durante una conferencia de prensa el 18 de enero. "Es increíble que la mayoría de la gente no parezca cuidar y nos están enviando a todos hacia el Día Cero ".

Este mes, el gobierno de Ciudad del Cabo ha pedido que los residentes limiten aún más su consumo de agua, a 50 litros por día. Las multas también han aumentado, especialmente para las personas que usan demasiada agua.

Los residentes de Ciudad del Cabo no solo deben decidir colectivamente comenzar a cumplir con las restricciones de uso de la ciudad, sino que deben hacerlo hasta que la ciudad reciba las tan esperadas lluvias invernales. Según Kevin Winter, un experto en gestión de aguas urbanas en la Universidad de Ciudad del Cabo, la ciudad ha visto sus lluvias de invierno llegar más tarde y más tarde en el año durante la última década. Mientras que en la década de 1970, las lluvias comenzaron confiablemente alrededor de abril, los patrones recientes sugieren que este año, es probable que llueva considerablemente alrededor de julio.

Pero si las restricciones de agua actuales no funcionan y se produce el "Día Cero", las cosas podrían ponerse feas en Ciudad del Cabo, rápido.