Los nuevos ministros siempre se vuelven un poco locos en los primeros días del trabajo. El nuevo jefe de ferrocarriles, Jo Johnson, hará un discurso proponiendo "eliminar" todos los motores Diesel británicos para 2040 . Él lo llama una "aspiración".

Electrificación de Network

Pero el diesel representa un tercio de todos los trenes de Gran Bretaña. La única forma alternativa de tracción es la electricidad, y el predecesor ministerial de Johnson pospuso o abandonó el plan de electrificación de Network Rail, incluidas las líneas maestras de Gales y Midlands. La tracción ferroviaria británica está en las edades oscuras. ¿Qué tiene Johnson en mente, caballos?

Hay murmullos de que los trenes podrían ser arrastrados por hidrógeno o baterías (que tendrían que ser del tamaño de un tren).

Al igual que con los automóviles, eso es pastel en el cielo. Pero, ¿está Johnson a punto de provocar una sensación y revivir la era del vapor?

Steam es la mina de oro secreta del ferrocarril. El número de pasajeros en los trenes convencionales se ha reducido después del gran auge de la última década, de ahí los problemas financieros de la línea principal de la costa este . Las tarifas de los ferrocarriles se han disparado y los servicios de cercanías han estado congestionándose. Pero el ocio y los llamados ferrocarriles patrimoniales han seguido expandiéndose, y su atractivo es simple. Ellos manejan trenes de vapor.

En el momento de los recortes de Beeching en la década de 1960 , apenas había una docena de operadores de vapor privados. Hoy en día hay aproximadamente 120 - más otras 50 asociaciones comunitarias que usan principalmente diesel, pero a veces se mezclan con vapor.

Hay más ferrocarriles privados en Gran Bretaña que en cualquier otro punto del siglo XX. Ellos están en auge.

Electricidad completamente libre de carbono

Los motores de vapor, por supuesto, queman carbón y el carbón está sucio. No hay forma de que pueda "limpiarse" a bordo de un tren. Pero tampoco está generando electricidad completamente libre de carbono. La cantidad total de carbono en cuestión es mínima, y ​​casi toda su contaminación se encuentra fuera de las ciudades. Podría ser igualado por certificados de emisiones.

Reemplazar el diésel con vapor popular no sería adecuado para todos los servicios. Pero alrededor del 70% de los viajes en tren que no son de cercanías son de ocio y turismo. En las líneas privadas existentes, algunos operadores consideran que pueden cobrar el doble por un tren de vapor que por un diesel. Los reyes del sector del vapor, como North [VIDEO]York Moors, West Somerset y Ffestiniog son ahora empresas de transporte serias. Los motores abandonados han pasado de ser inútiles a costar miles.

La viabilidad de estas líneas se ve claramente favorecida por su atractivo para el trabajo voluntario, del que parece existir un suministro inagotable, especialmente entre el personal [VIDEO]ex ferroviario. Tienen un devoto público entre los que, en la edad moderna, se regocijan con el sonido, el olor y el ritmo del vapor. Así que vuelve George Stephenson . Johnson está en algo. Elimine el diesel y recupere el vapor.

• Simon Jenkins es columnista de The Guardian