Un día, hace aproximadamente mil millones de años, el núcleo interno de la Tierra tuvo un crecimiento acelerado. La bola fundida de metal líquido en el centro de nuestro planeta [VIDEO]cristalizó rápidamente debido a la disminución de las temperaturas, creciendo constantemente hacia afuera hasta que alcanzó el diámetro de aproximadamente 760 millas (1.220 kilómetros) al que se piensa que se extiende hoy en día.

Esa es la historia convencional de la creación del núcleo interno, de todos modos. Pero según un nuevo artículo publicado en línea esta semana en la revista Earth and Planetary Science Letters , esa historia es imposible.

En el documento, los investigadores [VIDEO]argumentaron que el modelo estándar de cómo se formó el núcleo de la Tierra no tiene un detalle crucial sobre cómo cristalizan los metales: una caída de temperatura obligatoria y masiva que sería extremadamente difícil de lograr con las presiones del núcleo.

Más raro aún, dijeron los investigadores, una vez que explicas este detalle perdido, la Ciencia parece sugerir que el núcleo interno de la Tierra no debería existir en absoluto.

La paradoja en el centro de nuestro planeta

"Todos, incluidos nosotros mismos, parecían estar perdiendo este gran problema", dijo en un comunicado el autor del estudio, Steven Hauck, profesor de Ciencias Terrestres, Ambientales y Planetarias en la Universidad Case Western Reserve en Ohio . A saber, les faltaba "que los metales no comiencen a cristalizar al instante a menos que haya algo allí que baje mucho la barrera de la energía".

En química, esta energía extra se conoce como la barrera de nucleación : el punto en el cual un compuesto cambia visiblemente su fase termodinámica. El agua líquida, por ejemplo, se congela en un sólido en el familiar 32 grados Fahrenheit (0 grados Celsius). Si alguna vez has hecho cubos de hielo en casa, sabes que incluso el agua almacenada en su punto de congelación puede tardar varias horas en cristalizarse por completo. Para acelerar el proceso, debe exponer el agua a temperaturas significativamente más frías (esto se conoce como "sobreenfriamiento") o exponerla a un trozo de hielo ya sólido para reducir la barrera de nucleación, reduciendo la cantidad de enfriamiento requerido.

El sobreenfriamiento se logra fácilmente para un solo cubo de hielo, pero para el gigantesco núcleo interno de la Tierra, las cosas se vuelven un poco más complicadas, dijeron los investigadores.

"A las presiones del núcleo, tendría que enfriar 1.000 grados Kelvin [726 grados C o 1.340 grados F] o más por debajo de la temperatura de fusión para cristalizar espontáneamente desde el líquido puro", dijo Hauck a Live Science. "Y eso es mucho enfriamiento, especialmente porque, en este momento, la comunidad científica piensa que la Tierra se enfría, tal vez a unos 100 grados K ​​por mil millones de años".

Según este modelo, "el núcleo interno no debería existir en absoluto, porque no podría haber sido sobreenfriado en esa medida", dijo en vivo el autor del estudio, Jim Van Orman, también profesor de Ciencias de la Tierra, Medio Ambiente y Planetarios en Case Western. Ciencia. La barrera de nucleación del núcleo interno fundido , dijo, debe haber bajado de alguna otra manera, pero ¿cómo?

El núcleo del problema

En su artículo, los investigadores propusieron una posibilidad: quizás una gran pepita de aleación de metal sólido cayó del manto y se sumergió en el núcleo líquido. Al igual que un cubo de hielo que se deja caer en un vaso de agua que se congela lentamente, este sólido trozo de metal podría haber reducido la barrera de nucleación del núcleo lo suficiente como para poner en marcha una rápida cristalización.

Sin embargo, hay una gran advertencia: tendría que ser un pedazo de metal realmente enorme para trabajar.

"Para ser liberado en el núcleo y luego llegar hasta el centro de la Tierra sin disolverse ... esta gota tendría que ser del orden de unos 10 km [6.2 millas] de radio", dijo Van Orman. Eso significa un diámetro sobre la longitud de la isla de Manhattan.

Los investigadores de Case Western dijeron que, si bien están a favor de esta nueva explicación sobre el modelo convencional, están ansiosos por que los miembros de la comunidad científica compartan sus propias teorías.

"Hemos hablado sobre qué ideas son inverosímiles, y hemos sugerido una idea potencialmente plausible", dijo Hauck. "Si sucedió de esa manera, es posible que alguna señal de ese evento sea detectable a través de estudios sísmicos. Estudiar la parte más central del planeta es el más difícil de acceder con estas ondas, por lo que llevará tiempo".

Con suerte, podemos esperar una respuesta dentro de los próximos mil millones de años.