Los investigadores han investigado las capacidades sensoriales extraordinarias del guepardo mediante el análisis del oído interno del animal veloz, un órgano que es esencial para mantener el equilibrio corporal y la postura de la cabeza durante la movilidad en la mayoría de los vertebrados. El estudio, publicado hoy en la revista Scientific Reports y dirigido por investigadores del Museo Americano de Historia Natural, encuentra que el oído interno de los Guepardos modernos es único y probablemente evolucionó hace relativamente poco tiempo.

Capacidades de los guepardos

"Si miras a un guepardo correr en cámara lenta, verás hazañas de movimiento increíbles: sus piernas, su espalda, sus músculos se mueven con tal poder coordinado.

Pero su cabeza casi no se mueve", dijo la autora principal Camille Grohé, quien realizó este trabajo durante una National Science Foundation y Frick Postdoctoral Fellowship en la División de Paleontología del Museo. "El oído interno facilita la notable capacidad del guepardo para mantener la estabilidad visual y postural mientras corre y captura presas a velocidades de hasta 65 millas por hora. Hasta ahora, nadie ha investigado el papel del oído interno en esta increíble especialización de caza".

En el oído interno de los vertebrados, el sistema de equilibrio consiste en tres canales semicirculares que contienen células capilares fluidas y sensoriales que detectan el movimiento de la cabeza. Cada uno de los canales semicirculares está posicionado en un ángulo diferente y es especialmente sensible a diferentes movimientos: hacia arriba y hacia abajo, de lado a lado e inclinado de un lado a otro.

Los investigadores utilizaron tomografía computarizada (TC) de alta resolución en la instalación de microscopía e imágenes del Museo, el Museo Nacional de Historia Natural en París y el Centro de Ciencias Biomateriales de la Universidad de Basilea en Suiza para escanear los cráneos de 21 felinos [VIDEO], incluidos siete guepardos modernos ( Acinonyx jubatus ) de distintas poblaciones, un guepardo extinto estrechamente relacionado ( Acinonyx pardinensis ) que vivió en el Pleistoceno hace aproximadamente 2,6 millones y 126,000 años, y más de una docena de otras especies de felinos vivos.

Con esos datos, crearon imágenes virtuales tridimensionales detalladas de la forma y las dimensiones del oído interno de cada especie.

Anatomía distintiva del oído interno del guepardo

Descubrieron que los oídos internos de los guepardos vivos difieren notablemente de los de todos los otros felinos vivos en la actualidad, con un mayor volumen total del sistema vestibular y canales semicirculares anteriores y posteriores más largos ."Esta anatomía distintiva del oído interno refleja una sensibilidad mejorada y respuestas más rápidas a los movimientos de la cabeza, explicando la extraordinaria habilidad del guepardo para mantener la estabilidad visual y mantener la mirada fija en las presas incluso durante la caza increíblemente rápida", dijo el coautor John Flynn, Frick Curador de mamíferos fósiles en la División de Paleontología del Museo.

Estos rasgos no estaban presentes en Acinonyx pardinensis , la especie extinta examinada por los investigadores, enfatizando la evolución reciente del oído interno altamente especializado del guepardo moderno.

"Mediante el uso de equipos de alta tecnología para mirar en el interior de los cráneos de las especies de felinos modernos y fósiles, descubrimos que había un desacoplamiento de las adaptaciones del sistema locomotor y sensorial a la depredación de alta velocidad en el linaje guepardo", dijo Grohé. "La competencia con otros depredadores, especialmente las grandes pantherinas y los gatos dientes de sable, probablemente haya obligado al guepardo a desarrollar una estrategia de caza de alta velocidad. Los antepasados ​​del guepardo viviente han desarrollado huesos delgados que les permitirían correr muy rápido y luego oreja ultra sensible a los movimientos de la cabeza para mantener su cabeza quieta, lo que les permite correr aún más rápido ".