El debate sobre el tamaño y el estado de las poblaciones de tiburones [VIDEO]blancos en todo el mundo es enérgico y, a menudo, controvertido, y es justo decir que nunca hemos tenido una imagen precisa. Ahora, por primera vez estimamos que el número total de tiburones adultos en la región de Australasia es de alrededor de 2.210. Nos faltan datos sobre los tiburones juveniles en una región, por lo que es difícil decir cuál es la población total de Australasia , pero es probable que supere los 8,000-10,000 animales.

Investigadores de CSIRO que trabajan con científicos australianos y neozelandeses en el Programa Nacional de Ciencias Ambientales han utilizado el análisis genético primero en el mundo para investigar las poblaciones de tiburones blancos.

Los resultados de este proyecto, publicado en la revista Scientific Reports , son las primeras estimaciones del tamaño, la tendencia y las tasas de supervivencia de la población adulta de tiburón blanco en la región de Australasia.

Un pez, dos peces ...

El aforismo ampliamente utilizado en los modelos marinos y en particular de las pesquerías es que contar peces es como contar árboles, pero no se pueden ver y se mueven todo el tiempo.

Hasta ahora, los investigadores han tenido que depender de fuentes fragmentarias, como los datos históricos de captura. Los diversos programas de control de tiburones no proporcionan datos útiles sobre la densidad relativa a lo largo del tiempo. Tenemos información sobre la migración del tiburón blanco y la estructura de la población a partir del marcado electrónico y estudios genéticos previos, pero estos no nos dicen sobre el número de tiburones.

Para abordar este problema clave, trabajamos con colegas de Australia y Nueva Zelanda para utilizar un método muy novedoso llamado close-kin mark-recapture, desarrollado por primera vez por CSIRO a fines de la década de 2000 para monitorear el atún rojo del sur .

Close-kin mark-recapture implica en primer lugar tomar una muestra de tejido de un tiburón, vivo o muerto, obtener un perfil genético del animal, y compararlo con todos los otros tiburones y preguntar: ¿están relacionados estos tiburones, y si es así cómo están? ellos relataron?

Debido a una serie de factores, es más fácil tomar muestras genéticas de tiburones blancos juveniles (en el rango de 3.5 a 4 m o menos) que de adultos .

En la primera fase, comparamos los datos genéticos de los tiburones blancos juveniles para buscar parejas de medio hermano, animales que compartían madre o padre. Los medio hermanos son el lado más cercano del problema. Las posibilidades de encontrar estos pares en las muestras están determinadas por (a) el tamaño de la población adulta, y (b) la tasa de supervivencia de los tiburones adultos.

Un mayor número de tiburones o tiburones con bajas tasas de supervivencia hace que sea menos probable encontrar hermanos en las muestras.

Esta vinculación entre un tipo específico de relación (medio hermanos o hermanas) y el tamaño y la tasa de supervivencia de la población adulta es el lado de la ecuación de marca-recaptura.

En los estudios de marcado de vida silvestre tradicionales, "marcamos" un animal de alguna manera (físicamente o en términos de identificación visual o genética) y tratamos de "recapturarlo" de nuevo en algún momento en el futuro.

El principio de marca-recaptura es exactamente el mismo con este método. La diferencia clave es que un tiburón juvenil lleva la "marca" de su progenitor dentro de su ADN [VIDEO], que se "vuelve a capturar" cuando se encuentra con un par medio hermano. Encuentra suficientes de estos medio hermanos, y puedes estimar los números de adultos y las tasas de supervivencia.

Población

Actualmente, creemos que hay dos poblaciones principales de tiburón blanco en la región de Australasia: la población "oriental", que es básicamente todo al este del Estrecho de Bass (incluida Nueva Zelanda), y la población "del sur-oeste", que aparece se extiende desde el oeste del Estrecho de Bass, alrededor de las costas de Australia Meridional y Australia Occidental hasta Arrecife Ningaloo, en el norte.

Como parte de la primera fase del proyecto buscamos medio hermanos entre 75 tiburones juveniles de Australasia oriental y encontramos 20. Para dar un contexto, 75 muestras permiten 2.775 comparaciones únicas entre animales. Entonces, menos del 1% de esas comparaciones eran hermanos. Estimamos que el número de tiburones adultos es de alrededor de 470 (con un rango de 280-650), con al menos el 90% sobreviviendo de un año a otro. Dada la escasez de datos, no hubo información precisa sobre la tendencia de la población adulta.

El enfoque de parientes cercanos solo puede decirnos sobre la población adulta, sin embargo. Para extender estas estimaciones al tamaño total de la población , necesitamos saber algo sobre la tasa de supervivencia de los tiburones juveniles. Utilizando datos de alrededor de 70 tiburones juveniles equipados con emisores acústicos, archivados en el Sistema Integrado de Observación Marina de Australia , estimamos que los tiburones juveniles tenían una tasa de supervivencia anual de alrededor del 73%.

Combinando estas estimaciones de supervivencia juvenil con la abundancia de adultos y la información de supervivencia de los análisis de parientes cercanos, estimamos que hay alrededor de 4.060 (y un rango de 2.500-6.750) tiburones blancos en toda la población oriental.

Después de obtener estos resultados de los datos iniciales, pasamos a la fase dos del proyecto. Recolectamos y procesamos más muestras para obtener más datos para la población oriental, y suficientes muestras y coincidencias de medio hermano para estimar el tamaño de la población adulta en la región sudoeste. En el este ahora tenemos 214 muestras juveniles, y encontramos 73 medios hermanos; en el caso Southern-Western ahora tenemos 175 muestras y encontramos 27 medios hermanos.

Las estimaciones revisadas del tamaño de la población adulta en el este fueron de alrededor de 750 (con un rango de 470-1,030) y las probabilidades de supervivencia anual del 93%. Las estimaciones revisadas del tamaño total de la población en la región oriental fueron de alrededor de 5,460 (con un rango de 2,909-12,802).

Nuestras estimaciones iniciales de la población adulta del sur-oeste eran alrededor de 1.460 (con un rango de 760-2.250) y las probabilidades de supervivencia eran muy altas (en el rango del 90% y superior, como en el este). Entonces, estas estimaciones sugieren que hay casi el doble de tiburones blancos adultos en la población del sur-oeste en relación con el este.

¿Están aumentando las poblaciones de tiburones?

En Australia, los tiburones blancos han estado protegidos por la Ley Federal de Protección del Medio Ambiente y Conservación de la Biodiversidad desde 1999. Entre 1995 y 1999 estuvo en vigor un plan nacional de recuperación. protegidos bajo diversas leyes estatales y sujetos a un plan nacional de recuperación.

Encontramos que en ambas poblaciones la tendencia de la población adulta desde la protección ha sido esencialmente plana, sin evidencia de un aumento o disminución sustancial. Sin embargo, la imagen es más incierta cuando se trata de estimar los cambios en la población de los tiburones blancos más jóvenes.

Los tiburones blancos tardan entre 12 y 15 años en madurar. Suponiendo que la protección de la especie redujo la tasa de mortalidad juvenil, entonces cualquier efecto de este tipo no será aparente en la población adulta hasta los próximos 5-10 años.

Equilibrar los objetivos conflictivos de conservación y protección humana es a veces difícil y polémico. Pero, incuestionablemente, sin poder monitorear a las poblaciones de manera efectiva, no hay forma de resolver estas preguntas.

Ahora podemos monitorear a los juveniles a través de programas de marcado electrónico, y hacer un seguimiento de las poblaciones adultas con el método de parientes cercanos, finalmente deberíamos haber resuelto el problema de cómo rastrear el tamaño de la población y el estado de este depredador icónico.