Es difícil imaginar por qué alguien en el Tesoro pensó que el tema de la #esclavitud era un territorio fértil de las que podrían cosechar sus semanal “#FridayFact sorprendente”. Justo después del almuerzo del 9 de febrero, la página de Twitter del departamento presentó su tercer millón de seguidores con su última oferta . "Millones de ustedes ayudaron a terminar con la trata de esclavos a través de sus impuestos", pregonó.

Presupuesto nacional

Debajo, bajo una imagen de africanos siendo llevados, en yugos y cuerdas, a la esclavitud, el #tweet continuó: "¿Lo sabías? En 1833, #Gran Bretaña usó £ 20 millones, el 40% de su presupuesto nacional, para comprar la libertad para todos los esclavos en el Imperio.

La cantidad de dinero prestado para la Ley de abolición de la Esclavitud fue tan grande que no se pagó hasta 2015. Lo que significa que los ciudadanos británicos vivos ayudaron a pagar para poner fin a la trata de esclavos ".

El "hecho" tenía la sensación untuosa de una palmadita en la espalda. Un poco más de una semana después de que millones recibieron sus facturas de impuestos de autoevaluación, las buenas personas del Tesoro nos arrojaron algo para animarnos. Puede que seas skint, tal vez quieras llorar cuando veas el saldo de tu banco, pero mira, ayudaste a terminar con la esclavitud, al menos todo es por una buena causa, ¿eh?

Lo que el Tesoro no mencionó, sin embargo, fue que los £ 20 millones se pagaron a los 46,000 propietarios de esclavos, para compensarlos por la pérdida de sus propiedades humanas.

Por un cálculo que es el equivalente moderno de alrededor de £ 17bn. ¿Es esto realmente algo que debemos considerar con orgullo colectivo?

Pocas personas en la década de 1830 lo habrían visto de esa manera. La compensación fue un mecanismo por el cual Gran Bretaña finalmente pudo poner fin a un sistema que millones de personas consideraron aborrecible y una desgracia nacional. Fue una salida. Los abolicionistas lo agonizaron . Aceptar el principio de compensación estaba en desacuerdo con su posición moral fundamental: que era imposible para un ser humano poseer a otro, para tener "propiedad en los hombres", como lo expresan. Las únicas personas que consideraron positivo el pago de una indemnización fueron las personas que habían pasado tres décadas haciendo campaña y que serían sus beneficiarios: los propietarios de esclavos.

Y los propietarios de esclavos no solo recibieron una compensación del contribuyente británico, sino que también obtuvieron otra concesión, el eufemísticamente llamado sistema de "aprendizaje".

Lo que esto significaba era que los esclavos se vieron obligados a trabajar en los campos durante otros seis años después de la supuesta abolición de la esclavitud, 45 horas a la semana sin pago.

A las pocas horas de publicar el tweet del Tesoro, era evidente que la sorpresa no era la emoción dominante que provocaba. La ira y la incredulidad eran más evidentes. Lexington Wright tuiteó: "Básicamente, mi padre y sus hijos y nietos han estado pagando impuestos para compensar a aquellos que esclavizaron a nuestros antepasados, y usted quiere que me sienta orgulloso de ese hecho. ¿Eres f ** rey loco? "

La esclavitud británica

Para pagar los £ 20 millones a los propietarios de esclavos, el gobierno estableció la Comisión de Compensación de Esclavos, que como todas las burocracias dejó registros detallados de sus gastos financieros. Por accidente, el proceso de compensación creó un censo casi completo de la esclavitud británica: los nombres de todos los propietarios de esclavos el 1 de agosto de 1834, el día en que terminó la esclavitud y, por supuesto, comenzó el "aprendizaje". Así es como conocemos la escala de propiedad de esclavos de la llamada plantocracia, los súper ricos de su época : hombres como John Gladstone, el padre del primer ministro William Ewart Gladstone .

A las Gladstone se les pagaron £ 100,000, el equivalente moderno de alrededor de £ 80m, en compensación por 2,500 hombres, mujeres y niños que consideraron como propiedad. También en los registros de la Comisión de Compensación de Esclavos están los antepasados ​​de George Orwell, Graham Greene, Elizabeth Barrett Browning , George Gilbert Scott y David Cameron, todos poseían esclavos y recibían una compensación. Toda esta información se encuentra disponible de forma pública y gratuita en el sitio web del proyecto de Legado de Propiedad del Esclavo Británico del University College London .

Aunque se llama un FridayFact, lo que estamos tratando aquí es un factoid: una entidad similar a un hecho que se desmorona en un examen adecuado. No solo se juzgó erróneamente, en muchos aspectos fue simplemente incorrecto. La compensación [VIDEO]no se pagó al final de "la trata de esclavos [VIDEO]". Eso terminó en 1807. El comercio de esclavos y la esclavitud, por confusos que puedan ser para nosotros, fueron considerados casi como cuestiones separadas en ese momento. La compensación se pagó 30 años más tarde, al final de la esclavitud.

Para empeorar las cosas, la imagen elegida para ilustrar el Friday Fact era (una vez más) de la trata de esclavos en lugar de la esclavitud; y, a juzgar por la vestimenta de los traficantes de esclavos representados, era una imagen victoriana de la trata de esclavos orientales, a través de la cual los traficantes de esclavos árabes y árabes traficaban con millones de africanos a vidas de esclavitud en el Medio Oriente, un aspecto demasiado a menudo descuidado de la historia global de la esclavitud. Incluso los detalles más esenciales estaban equivocados. El acto de 1833 no liberó a "todos los esclavos en el Imperio", como lo habría demostrado la investigación más rudimentaria.

Alguien del Tesoro borró sabiamente el tweet en cuestión de horas. Sin embargo, su inexactitud muestra lo que sucede si nosotros, como nación, nos centramos en la abolición, pero permanecemos en gran parte en silencio sobre los siglos de comercio de esclavos y esclavitud anteriores. Es lo que sucede cuando las comunidades para quienes esta historia nunca puede ser reducida a un facto de viernes permanecen pobremente representadas dentro de nuestras instituciones nacionales.

• David Olusoga es historiador y presentó el documental de la BBC Two Los dueños de esclavos olvidados de Gran Bretaña