Las enfermedades se pueden propagar rápidamente entre poblaciones densas de organismos, ya sean personas que viven en ciudades abarrotadas o grupos de insectos sociales como colonias de Hormigas. Pero algunas especies de hormigas están usando "antibióticos" caseros para combatirlas.

Para detener la propagación de enfermedades, algunas especies de hormigas son conocidas por producir antimicrobianos, compuestos químicos que matan patógenos, y los investigadores recientemente cuestionaron cuán común es esta estrategia entre estos insectos.

En un nuevo estudio, los científicos observaron las especies distribuidas en el árbol genealógico de la hormiga. Aunque se sospechaba ampliamente que todas las hormigas producían al menos algunos antimicrobianos, los investigadores encontraron que solo alrededor del 60 por ciento de las especies que investigaron usaron agentes antimicrobianos para aumentar la inmunidad de su colonia. Saber qué ramas de linajes de hormigas son productores de antimicrobianos podría ayudar a afinar la investigación de antimicrobianos (que incluyen antibióticos) que pueden usarse en personas, informaron los científicos.

Sistema inmunitario de los seres vivos

Cuando los humanos, u otros animales con columna vertebral y mandíbula, están infectados con un patógeno, el sistema inmunitario produce proteínas llamadas anticuerpos que se unen para la defensa del cuerpo. Los insectos como las hormigas no producen anticuerpos, sino que confían en otros métodos para repeler a los invasores microbianos , dijo el coautor del estudio Adrian Smith, profesor asistente de investigación de ciencias biológicas de la Universidad Estatal de Carolina del Norte, a Live Science en un correo electrónico.

Uno de esos métodos son los compuestos antimicrobianos, que las hormigas aplican a sus propios cuerpos, a los de sus compañeros de nido y a sus nidos, explicó Smith.

Estos compuestos pueden adquirirse a partir de bacterias antimicrobianas; por ejemplo, se sabe que las hormigas cortadoras de hojas cultivan bacterias en sus cuerpos que las protegen contra la infección por parásitos que se alimentan del hongo que cultivan como alimento.

Otras especies de hormigas producen antimicrobianos de diferentes glándulas internas o cosechan los ingredientes de los materiales en sus hábitats, como la resina de árbol.

Compartir los antimicrobianos entre la colonia es un aspecto importante del comportamiento comunitario de los insectos [VIDEO], dijo Smith.

"El éxito de una persona depende del éxito de su colonia", dijo. "Tener un medio para controlar socialmente la propagación de la enfermedad más allá de una resistencia interna y personal es crucial para mantener una sociedad exitosa".

Identificando la protección de patógenos

Investigaciones previas documentaron y describieron el uso de antimicrobianos de las hormigas , pero todavía tenían que evaluar cuán extendido estaba esto entre las especies de hormigas, informaron los científicos en el nuevo estudio. Para averiguarlo, analizaron 20 especies de hormigas recolectadas alrededor de Raleigh, Carolina del Norte, examinando a los trabajadores para ver si los compuestos encontrados en sus cuerpos afectarían el crecimiento de una bacteria llamada Staphylococcus epidermidis.

Y las hormigas [VIDEO]tenían algunas sorpresas reservadas para los científicos.

Los autores del estudio esperaban ver a todas las hormigas sociales produciendo algún tipo de compuesto antimicrobiano, pero el 40 por ciento de las hormigas no parecía tener ninguna. Los científicos también adivinaron que los antimicrobianos más fuertes se encontrarían en las hormigas más grandes, o en las hormigas que viven en colonias grandes , que serían más vulnerables a los brotes de enfermedades. Sin embargo, la fuerza de los cócteles químicos de las hormigas no se alineó con el tamaño corporal o el tamaño de la colonia, informaron los investigadores.

De hecho, el antimicrobiano más potente fue producido por una de las hormigas más pequeñas del estudio, Solenopsis molesta , también conocida como la hormiga ladrona , que también vive en algunas de las colonias más pequeñas.

Entonces, ¿qué están haciendo estas otras hormigas para protegerse a sí mismas, y a sus colonias, si no están cultivando antimicrobianos? Es difícil decirlo con certeza, pero una mayor investigación podría descubrir métodos actualmente desconocidos para la protección de patógenos, lo que podría abrir nuevas vías para combatir enfermedades en humanos, dijo Smith.

"Algunas de las lecciones más útiles que podemos aprender sobre la resistencia a las enfermedades de las hormigas podrían ser las que menos esperamos aprender", dijo. "Mi apuesta es que esos 'resultados negativos' en nuestro estudio son caminos para conocer aún más la ecología de la enfermedad".