Cuando se trata de esparcir sus semillas, muchos árboles en la selva dependen de los animales, se aferran a su pelaje o se dejan llevar por el tracto digestivo. A medida que las semillas se diseminan, aumentan las perspectivas de supervivencia y germinación de las plantas.

Pero en muchos bosques [VIDEO]tropicales, la caza excesiva está disminuyendo las poblaciones de esos animales y, como resultado, está cambiando la composición de los mismos bosques.

Efectos que pueden tener las plantas si sus dispersores de semillas faltan

Un nuevo estudio de la selva amazónica realizado por investigadores de la Universidad de Connecticut y el Instituto del Zoológico de San Diego para la Conservación e Investigación, publicado en el Journal of Ecology , examina qué sucede con las plantas [VIDEO]si sus dispersores de semillas ya no están presentes.

Descubrieron que los modelos teóricos que predicen un impacto nefasto en las comunidades de plantas y las enormes disminuciones en la cantidad de carbono almacenado en los bosques tropicales no están respaldados por los hechos. En cambio, los efectos en el ecosistema son menos directos y menos devastadores de inmediato.

"Sí, hay un efecto negativo, pero no hay un 100 por ciento de mortalidad", dice Robert Bagchi, profesor asistente de ecología y biología evolutiva en UConn. "La historia es más compleja y mucho más sutil".

Mientras que los modelos utilizados en los estudios previos no utilizaron datos reales sobre elementos tales como mortalidad, supervivencia, crecimiento y distribución espacial, Bagchi y sus colegas investigadores exploraron la cuestión con mayor detalle, utilizando una técnica estadística que desarrollaron recientemente con amplios datos recopilados en comunidades de árboles en la cuenca del río Madre de Dios, de 80,000 km2, ubicada en el extremo sureste de la selva amazónica de Perú.

En la Amazonia occidental, hasta dos tercios de todas las especies de árboles dependen de mamíferos nativos que comen fruta, como monos araña y tapires, o aves como pavas, trompeteros y tucanes, que son capaces de viajar distancias bastante grandes y llevar cualquier ingestión semillas lejos de sus árboles genealógicos.

La dispersión es ventajosa para las semillas porque la diseminación dará ventaja a las plántulas sobre los depredadores naturales especializados que de lo contrario podrían eliminar agregaciones de plantas no dispersas.

"La idea es que las semillas escapen", dice Bagchi. "Muchos patógenos e insectos son bastante específicos acerca de qué plantas van a comer, y si no hay dispersión y sus plantas deseadas están densamente agregadas, esas plantas serán aplastadas".

Desafortunadamente, los animales y aves de gran cuerpo son la cantera favorita de los cazadores de carne de monte.

Los investigadores examinaron las comunidades de árboles en los bosques lluviosos tropicales de la Amazonia occidental, en términos de organización espacial del bosque y capacidad de almacenamiento de carbono. Descubrieron que las comunidades arbóreas en los bosques cazados parecen estar reorganizándose, donde los arbolillos de especies que dependen de grandes animales [VIDEO]cazados para su dispersión se están acercando cada vez más y forman grupos más densos en los bosques cazados.

Pero las implicaciones a largo plazo para la biodiversidad y la biomasa de los bosques aún no están claras. Y la expectativa de que sin sus dispersores, las semillas de estas especies de plantas aterrizarán en la "zona de muerte" de insectos y enfermedades bajo sus padres y serán reemplazadas por otras especies que almacenan menos carbono, lo que culminará en enormes disminuciones en la cantidad de carbono almacenado en bosques tropicales, no se ha materializado.

Varios factores podrían estar contribuyendo al hecho de que las teorías anteriores no son ciertas, dice Bagchi.

Los dispersores de semillas más pequeños que a menudo aumentan cuando se caza a sus competidores más grandes pueden estar compensando. Además, los árboles analizados en el estudio ya tenían al menos 10-15 años, por lo que los estudios de seguimiento se centrarán en las primeras etapas de vida de estos árboles, comenzando en la etapa de germinación.

Las preguntas que los investigadores esperan seguir incluyen:

¿Cuáles son las tasas de supervivencia de las semillas no dispersas en los bosques cazados? ¿La dispersión limitada por animales más pequeños es suficiente para garantizar la supervivencia de la semilla? ¿Cómo encajan estas etapas juntas? ¿La alta supervivencia en una etapa posterior compensa la baja supervivencia de las semillas no dispersas?

"No podemos simplificar el proceso a uno lineal", dice Bagchi. "Necesitamos datos que sigan todo el proceso, desde la dispersión de semillas hasta los árboles que crecen en adultos".

Bagchi también advierte que aunque estos hallazgos son un tanto esperanzadores a la luz de los estudios previos de modelado, los bosques tropicales en América del Sur, Asia y África están cada vez más despojados de su diversidad de flora y fauna, cambiando fundamentalmente la estructura de estos complejos sistemas.