Un nuevo estudio en el Journal of Ecology revela una cantidad de plantas que anteriormente no se sabía que formaran parte de la dieta de las aves acuáticas.

Proceso endozoochory

Los ánades reales recogen semillas cuando se alimentan sobre o debajo de la superficie del agua, o en tierra a pocos metros de agua. Muchas de estas semillas no se digieren y sobreviven al paso del intestino intacto, y como resultado, estos patos danzantes transportan y dispersan semillas y esporas de una amplia gama de plantas [VIDEO]acuáticas y terrestres en un proceso llamado 'endozoochory'.

Generalmente, se cree que los patos dispersan las semillas principalmente en el exterior cuando están atrapados en las plumas, o en el barro en sus pies o en su pico.

Para estudiar qué plantas son dispersadas por ánades reales durante su período de migración otoñal, investigadores [VIDEO]de la Universidad de Debrecen (Hungría) y de la Estación Biológica de Doñana (España) recolectaron más de 200 muestras de heces en dos regiones húmedas protegidas de Hungría, una de las cuales está en Lake Balaton, el lago de agua dulce más grande de Europa Central.

Recuperaron semillas de 21 plantas con flores (incluidas 13 especies terrestres), muchas de las cuales previamente no se sabía que fueran dispersadas por patos. Estas nuevas especies incluyen el galingale marrón ( Cyperus fuscus) , que está amenazado en el Reino Unido pero es común en Hungría. Aún más emocionante, los ecólogos también encontraron esporas viables de agua flotante ( Salvinia natans ) en 32 muestras, proporcionando la primera demostración de campo de endozoochory de helechos por aves.

Adam Lovas-Kiss, Ph.D. estudiante de la Universidad de Debrecen, dirigió este estudio: "Las esporas de los helechos acuáticos tienden a flotar en el agua, por lo que no es posible que se extiendan río arriba oa través de la tierra. Nuestro estudio muestra que estas esporas pueden extenderse más ampliamente gracias a aves acuáticas que los comen y los excretan nuevamente intactos ".

Papel de los patos silvestres

Los patos silvestres generalmente vuelan entre sitios donde se alimentan y se posan, viajando hasta 20 km en menos de media hora, y por lo tanto, juegan un papel importante en el transporte y dispersión de semillas y esporas. Cuando se alimenta antes de migrar a sus tierras de invernada en el Mediterráneo oriental y el área del Mar Negro, los ánades reales pueden diseminar estos en cientos de kilómetros. Los patos silvestres húngaros se han registrado desde Rusia en el este hasta Francia en el oeste.

"En el caso de los helechos, solo hay algunos otros animales, como ciervos, ratones y murciélagos de la fruta que se ha informado que los desplazan a grandes distancias", agrega Lovas-Kiss.

Endozoochory ha sido bien estudiado en aves que comen plantas con fruta fresca e ingieren las semillas en el interior (frugívoros), sin embargo, este es el primer estudio de campo de aves acuáticas granívoras para estudiar la dispersión de plantas terrestres y acuáticas en detalle a través del análisis fecal .

Curiosamente, los investigadores también registraron semillas de dos especies de plantas exóticas. La mayoría de todas las semillas registradas eran de higos comunes ( Ficus carica ), sin embargo, sus semillas no germinaron y no se consideran un problema en Hungría.

También encontraron una semilla de almez ( Celtis occidentalis ), lo que indica que los ánades reales podrían facilitar la propagación de este árbol del parque de América del Norte, lo que podría causar problemas en los nuevos hábitats naturales.

El Dr. Andy J. Green de la Estación Biológica de Doñana en Sevilla, coautor de este documento, concluye: "Nuestros hallazgos subrayan cuánto queda por aprender sobre qué semillas de plantas son distribuidas por las aves acuáticas migratorias. La lista sigue siendo muy incompleta y es probable que los patos propaguen las semillas de miles de especies de plantas en Europa ".

Ádám Lovas-Kiss, Balázs Vizi, Orsolya Vincze, Atila Molnár V. y Andy J. Green (2018). 'Endozoochory de helechos acuáticos y angiospermas por patos silvestres en Europa central' se publica en Journal of Ecology.