TEHERAN (Reuters) - Un avión comercial iraní que volvió a funcionar hace apenas unos meses después de ser castigado durante siete años se estrelló el domingo en una región nublada y montañosa del sur de Irán y las autoridades dijeron que temían que las 65 personas a bordo fueran asesinadas.

Las sanciones occidentales

El colapso del ATR-72 de Aseman Airlines marca otro desastre fatal para la aviación de Irán, que durante años no pudo comprar partes de aviones para el mantenimiento necesario debido a las sanciones occidentales por su controvertido programa nuclear. Su acuerdo nuclear con las potencias mundiales le permite obtener esas partes y el país ha llegado a acuerdos por valor de decenas de miles de millones de dólares para nuevos aviones.

Sin embargo, la negativa del presidente Donald Trump a recertificar el acuerdo ha inyectado incertidumbre en esas ventas, mientras que los iraníes todavía vuelan en aviones viejos.

El ATR-72, un turbohélice bimotor usado para vuelos regionales de corta distancia, cayó cerca de su destino en la ciudad iraní de Yasuj, a unos 780 kilómetros (485 millas) al sur de la capital iraní, Teherán, donde despegó. No fue inmediatamente claro qué causó el accidente, aunque el clima fue severo en la zona. La densa niebla, los fuertes vientos y la fuerte nevada en las montañas Zagros hicieron imposible que los equipos de rescate en helicópteros lleguen al sitio el domingo, informó la televisión estatal.

El portavoz de Aseman Airlines, Mohammad Taghi Tabatabai, dijo a la televisión estatal que todos los aviones a bordo del vuelo número EP3704 fueron asesinados.

Los que estaban a bordo incluían a 59 pasajeros y seis tripulantes, informó la agencia de noticias estatal IRNA el domingo por la noche, lo que redujo la muerte a 65 desde un 66 reportado inicialmente. "Después de buscar en la zona, descubrimos que, lamentablemente, nuestros queridos pasajeros habían perdido la vida", dijo Tabatabai.

Tanto el Líder Supremo Ayatollah Ali Khamenei como el Presidente Hassan Rouhani ofrecieron sus condolencias. Tabatabai dijo que el avión se estrelló contra el monte Dena, que tiene unos 4.400 metros (14.435 pies) de altura. La última señal del avión, a las 0555 GMT (12:35 a.m. EST), lo mostró a 16.975 pies y descendió, según el sitio web de seguimiento de vuelos FlightRadar24. El piloto estaba en contacto con la torre a 14 millas del aeropuerto, dijo la televisión estatal.

Un pasajero anterior en la ruta publicó un video el domingo que muestra que el vuelo normalmente llega justo por encima de los picos de las montañas. Las cartas aeronáuticas del aeropuerto advierten a los pilotos que mantengan una altitud de 15,000 pies en el área.

El aeropuerto en sí está a casi 6.000 pies.

La Media Luna Roja iraní dijo que se había desplegado en el área. Los lugareños describieron haber escuchado el accidente, aunque nadie había encontrado el sitio del accidente todavía, de acuerdo con la televisión estatal. Aseman Airlines, propiedad de la fundación de pensiones del servicio civil de Irán, es una compañía aérea semi privada con sede en Teherán que se especializa en vuelos a aeródromos remotos en todo el país. También vuela internacionalmente.

Una flota de 29 aviones

Aseman Airlines es la tercera aerolínea más grande de Irán por tamaño de flota, detrás de la aerolínea estatal Iran Air y Mahan Air. Sin embargo, está prohibido volar en la Unión Europea por cuestiones de seguridad. El transportista tiene una flota de 29 aviones, incluidos seis ATR, de acuerdo con FlightRadar24. El ATR-72 que se estrelló el domingo, con el número de cola EP-ATS, había sido construido en 1993, dijo el gerente general de Aseman Airlines, Ali Abedzadeh, a la televisión estatal.

En Instagram, Aseman Airlines destacó el avión condenado en octubre, diciendo que había sido "puesto a tierra" durante siete años, pero que sería "reparado y estará operativo después de verificar y probar". No estaba claro qué llevó a la toma de tierra, aunque Irán solo recientemente recuperó el acceso al mercado de piezas de avión después del acuerdo nuclear. El fabricante europeo de aviones ATR, una sociedad de Airbus con sede en Toulouse, Francia, y el italiano Leonardo SpA, dijeron que no tenían información inmediata sobre el accidente.

Aseman Airlines ha sufrido otros accidentes importantes con víctimas mortales. En octubre de 1994, un avión de cercanías Fokker F-28 1000 de doble hélice operado por la línea aérea se estrelló cerca de Natanz, a 290 kilómetros (180 millas) al sur de Teherán, matando también a 66 personas a bordo. Un vuelo fletado [VIDEO]de Aseman Airlines en agosto de 2008, volado por un Itek Air Boeing 737, se estrelló en Kirguistán y mató a 74 personas. Bajo décadas de sanciones internacionales [VIDEO], la flota de aviones comerciales de pasajeros de Irán ha envejecido, con accidentes aéreos que ocurren regularmente en los últimos años.