No muy lejos de los sitios que los turistas ya conocen, como los imponentes templos de la antigua ciudad de Tikal, la tecnología láser ha descubierto unas 60,000 casas, palacios, tumbas e incluso carreteras en las tierras bajas húmedas. Los hallazgos sugieren una sociedad antigua de tal densidad e interconexión que incluso los arqueólogos más experimentados se sorprendieron.

Los investigadores hicieron grandes descubrimientos

"En todas partes donde miramos, hubo más asentamientos de los que esperábamos", dijo Thomas Garrison, un explorador de National Geographic y arqueólogo en el Colegio de Ithaca. "Sabíamos que iba a haber más, pero la escala realmente nos dejó boquiabiertos".

Los investigadores encontraron las estructuras disparando rayos láser desde los aviones para perforar el follaje grueso y pintar una imagen tridimensional del suelo a continuación. La tecnología se llama Detección y determinación de la luz, o lidar.

El método se ha utilizado en otros lugares, incluido el templo de Angkor Wat en Camboya . Pero este proyecto lidar es el más grande jamás realizado. Se han mapeado más de 800 millas cuadradas de la Reserva de la Biosfera Maya en la región de Petén en Guatemala, según un informe exclusivo de National Geographic , que emitirá un especial de televisión el 6 de febrero sobre el proyecto.

"Este mundo, que se perdió en esta jungla, se revela de repente en los datos", dijo Albert Yu-Min Lin , un ingeniero y explorador de National Geographic que trabajó en el especial de televisión.

"Y lo que pensabas que era esta civilización estudiada de forma masiva, de repente es completamente nueva". Los láseres son solo el primer paso, agregó, y señaló que él y los arqueólogos aún tenían que caminar a través de las selvas para verificar los datos mientras lidiaban con la espesa maleza, serpientes venenosas, enjambres de abejas asesinas y el extraño escorpión.

La mayoría de las ruinas

El proyecto fue iniciado por Pacunam, una organización sin fines de lucro guatemalteca, y llevado a cabo con la ayuda del Centro Nacional de Mapeo Láser Airborne, que tiene su sede en la Universidad de Houston. La tecnología lidar esencialmente permite a los investigadores detectar golpes en el paisaje. La mayoría de las ruinas parecen montículos rocosos, incluso en persona, y a simple vista, pero los expertos a menudo pueden identificar una cantera, un palacio o una calle colapsada.

La cultura maya era conocida por su enfoque sofisticado de la agricultura, las artes y la astronomía. La era máxima para la civilización [VIDEO], que algunos arqueólogos llaman el Período Clásico, generalmente se considera que duró desde alrededor de 250 a 900 d. La población total en ese momento se estimaba en unos pocos millones, dijo Diane Davies, arqueóloga y especialista maya con sede en el Reino Unido. Pero a la luz de los nuevos datos lidar, dijo que ahora podría estar más cerca de los 10 millones.