Hace apenas unas décadas, el león marino de California parecía estar a punto de convertirse en una especie en peligro de extinción. Era 1964, y la caza y la pesca habían causado que la población reproductora fuera de la costa oeste se redujera a solo 35,000 . Cómo han cambiado los tiempos Después de que la Ley de Protección de Mamíferos Marinos de 1972 prohibió matar o acosar a los leones marinos, sus filas crecieron constantemente, y crecieron y crecieron. Ahora, de acuerdo con estimaciones recientes del Servicio Nacional de Pesquerías Marinas, los lobos marinos de California se cuentan por cientos de miles, lo que los sitúa cómodamente dentro del rango de lo que los expertos llaman la "población sostenible óptima".

La Ley de Protección de Mamíferos Marinos

Es una historia de éxito tan buena como una especie puede esperar. Pero hay un problema: una población robusta de leones marinos que ladran no es particularmente fácil de vivir para las personas.

"La realidad es que las personas que escribieron la Ley de Protección de Mamíferos Marinos nunca podrían haber imaginado la situación que tenemos ahora", dijo Sharon Melin, bióloga de vida silvestre con el servicio y coautora del nuevo informe de estado de leones marinos. "De repente, ahora están en el sistema y están compitiendo con personas por los mismos recursos".

Esos recursos incluyen peces , pero también áreas recreativas junto al mar. En diciembre, una popular cala de natación de San Francisco se cerró temporalmente después de tres incidentes en los que participaron leones marinos que dieron un mordisco a los nadadores . La cala se reabrió a fines de diciembre y, a principios de enero, un cuarto nadador había sido enviado a la sala de emergencias con una mordida muy sangrante.

El pasado mes de mayo, una multitud de turistas se regocijó cuando un lobo marino nadó cerca de Steveston Fisherman's Wharf, cerca de Vancouver, Columbia Británica, hasta que el animal se sacudió, enganchó a una niña por el dobladillo de su vestido estampado con flores y la arrastró al agua.

El incidente llevó a los funcionarios del puerto a renovar las advertencias sobre el abordaje de los mamíferos marinos, que pueden pesar más de 800 libras y medir siete pies de largo. Pero el mismo muelle estaba lleno de alrededor de 100 espectadores dos días después.

Quizás ningún lugar tipifica la coexistencia disfuncional de leones marinos humanos como la comunidad de San Diego en La Jolla. Hace varios años, la ciudad erigió una valla para mantener a la gente fuera de los acantilados costeros donde se congregaba una creciente población de leones marinos y un séquito de aves marinas. Pronto una acumulación de mamíferos marinos y excrementos de aves comenzó a flotar a través del vecindario. Un grupo de residentes, conocido como Citizens for Odor Moisance Abatement , demandó a la ciudad, argumentando que la cerca permitió que los leones marinos y su hedor prosperasen, lo que afectó negativamente el turismo y el valor de las propiedades. La demanda dice que el campeón boxeador Floyd Mayweather - que ha sido derribado solo una vezen su carrera, salió de un hotel cercano 15 minutos después de su llegada debido al olor.

Consigue un KO para los leones marinos.

Un tribunal no estuvo de acuerdo y dijo que no se podía culpar a la cerca por el crecimiento de los leones marinos locales y su hedor. La ciudad instaló una puerta en 2014, que dio a las personas acceso a los acantilados y ayudó a disuadir a los leones marinos de congregarse, de todos modos temporalmente. Luego los Animales comenzaron a subir a la orilla en números similares a los de antes. Pronto la gente comenzó a tomar selfies con leones marinos, lo que provocó que la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica levantara letreros que recuerden a los visitantes que acercarse demasiado a estos animales no solo es ilegal, sino que también puede causarles estrés.

Mamíferos marinos

Conflictos como estos no son fáciles de resolver, y Melin sugirió que no es probable que cambie pronto. "Esos tipos de problemas ... continuarán plagándonos, en parte porque los leones marinos son una especie costera, y realmente son bastante adaptables a los humanos", dijo.

La buena noticia, dijo Melin, es que las mismas cosas que hacen que los lobos marinos sean vecinos problemáticos -por ejemplo, su holgazanería en tierra- los convierten en excelentes sujetos de investigación. "La mayoría de los mamíferos marinos son increíblemente difíciles de estudiar. Están bajo el agua algo así como el 90 por ciento de las veces ", dijo Melin. Los leones marinos, por otro lado, llegan a la costa para descansar y criar, y lo hacen en áreas bastante accesibles. Su presencia ha permitido a los científicos hacer un balance de la población y medir su respuesta a los cambios ambientales. Y lo que están viendo sugiere que el boom del león marino podría no durar.

Por ejemplo, los cambios en la corriente del mar y las aguas superficiales más cálidas durante los años de El Niño a menudo alejan a las presas de la costa de California. Cuando eso sucede, los lobos marinos deben nadar más lejos y sumergirse más profundo para llenar sus barrigas, una tendencia que se puede medir en la disminución del número de cachorros nacidos [VIDEO]en esos años, así como en las tasas de supervivencia más bajas entre los que nacen. El Niños también tiende a traer floraciones de algas tóxicas. Los mejillones se comen las algas y absorben pequeños trozos de veneno, que luego ascienden en la cadena alimenticia y se convierten en leones marinos que comen mejillones, a veces causando demencia, convulsiones y parálisis.