Una cantidad asombrosa de virus circulan alrededor de la atmósfera de la Tierra y caen de ella, según una nueva investigación de científicos en Canadá, España y los EE. UU.

El estudio marca la primera vez que los científicos cuantifican los Virus que son arrastrados desde la superficie de la Tierra hacia la troposfera libre, más allá de los sistemas meteorológicos de la Tierra, pero debajo de la estratosfera, donde vuelan los aviones a reacción. Los virus pueden transportarse miles de kilómetros allí antes de ser depositados nuevamente en la superficie de la Tierra.

"Todos los días se depositan más de 800 millones de virus por metro cuadrado sobre la capa límite planetaria, es decir, 25 virus para cada persona en Canadá", dijo el virólogo de la Universidad de Columbia Británica Curtis Suttle, uno de los principales autores de un artículo en la Internacional Society for Microbial Ecology Journal que describe los hallazgos.

Trasporte de los virus

"Aproximadamente hace 20 años comenzamos a encontrar virus genéticamente similares que ocurren en entornos muy diferentes en todo el mundo", dice Suttle. "Esta preponderancia de virus de larga residencia que viajan por la atmósfera probablemente explica por qué es bastante concebible tener un virus arrastrado a la atmósfera en un continente y depositado en otro".

Las bacterias y virus son barridos en la atmósfera en pequeñas partículas del polvo del suelo y el rocío del mar .

Suttle y sus colegas de la Universidad de Granada y la Universidad Estatal de San Diego querían saber cuánto de ese material se transporta por encima de la capa límite atmosférica por encima de los 2.500 a 3.000 metros. A esa altitud, las partículas están sujetas a un transporte de largo alcance a diferencia de las partículas más bajas en la atmósfera.

Usando sitios de plataforma en las montañas de Sierra Nevada, los investigadores encontraron miles de millones de virus y decenas de millones de bacterias se están depositando por metro cuadrado por día. Las tasas de deposición de los virus fueron de nueve a 461 veces mayores que las tasas de las bacterias.

¿Como de depositan los virus?

"Las bacterias y los virus generalmente se depositan de regreso a la Tierra a través de eventos de lluvia e intrusiones de polvo sahariano. Sin embargo, la lluvia fue menos eficiente eliminando virus de la atmósfera", dijo la ecóloga microbiana y autor Isabel Reche de la Universidad de Granada.

Los investigadores también encontraron que la mayoría de los virus llevaban firmas que indicaban que habían sido arrastrados al aire por el rocío del mar. Los virus tienden a engancharse a las partículas orgánicas más pequeñas y ligeras suspendidas en el aire y el gas, lo que significa que pueden permanecer en la atmósfera por más tiempo.