Según dos artículos publicados en la revista Cell en enero, hace mucho tiempo, un virus unía su código genético al genoma de los animales de cuatro extremidades. Ese fragmento de código todavía está muy vivo en los cerebros de los humanos hoy en día, donde hace la tarea muy viral de empaquetar información genética y enviarla de las células nerviosas a sus vecinos en pequeñas cápsulas que se parecen mucho a los virus en sí mismos. Y estos pequeños paquetes de información podrían ser elementos críticos de cómo los nervios se comunican y se reorganizan con el tiempo, tareas que se consideran necesarias para el pensamiento de orden superior, dijeron los investigadores.

Invasión viral arcaica

Aunque puede sonar sorprendente que fragmentos del código genético humano provengan de virus [VIDEO], en realidad es más común de lo que piensas: una revisión publicada en Cell en 2016 encontró que entre el 40 y el 80 por ciento del genoma humano provenía de alguna invasión viral arcaica.

Eso se debe a que los virus no son solo criaturas que intentan crear un hogar en un cuerpo, como lo hacen las bacterias. En cambio, como Live Science informó anteriormente , un virus es un parásito genético. Inyecta su código genético en las células de su anfitrión y los secuestra, convirtiéndolos en sus propios fines, típicamente, eso significa que son fábricas para crear más virus. Este proceso generalmente es inútil o nocivo para el huésped, pero de vez en cuando, los genes virales inyectados son benignos o incluso lo suficientemente útiles como para permanecer.

La revisión de 2016 encontró que los genes virales parecen desempeñar un papel importante en el sistema inmune, así como en los primeros días del desarrollo embrionario.

Pero los nuevos documentos llevan las cosas un paso más allá. No solo es un Virus antiguo muy activo en las células del cerebro humano y animal, sino que parece ser tan importante para su funcionamiento que los procesos de pensamiento como los conocemos probablemente nunca hubieran surgido sin él, dijeron los investigadores.

El gen Arc

Poco después de que una sinapsis dispara, el gen viral conocido como Arc cobra vida, escribiendo sus instrucciones como fragmentos del código genético móvil conocido como ARN, hallaron los investigadores. (Una sinapsis es la unión entre dos neuronas).

El ARN es el mensajero y agente del ADN en el mundo fuera del núcleo de la célula. Una copia de un solo hilo de código de la doble hélice del ADN, lleva instrucciones genéticas a lugares que pueden ser útiles. (Y, curiosamente, los virus tienden a almacenar su código genético en ARN, en lugar de en el ADN).

Siguiendo las instrucciones del Arc RNA, la célula nerviosa construye "cápsides", envolturas similares a virus, a su alrededor.

Esos sobres le permiten viajar de manera segura entre las células, y lo hace, entrando en las neuronas vecinas y pasando su paquete de información genética a ellos, según los estudios.

Aún no está claro qué hace esa información cuando llega a una nueva célula, pero los investigadores descubrieron que sin el proceso funcionando adecuadamente, las sinapsis desaparecen. Y los problemas con el gen Arc tienden a aparecer en personas con autismo y otras afecciones neuronales atípicas, dijeron los investigadores.

En un artículo complementario , dos expertos que no participaron en los documentos de 2018 (los mismos dos expertos, de hecho, detrás de la revisión de 2016) escribieron que este proceso ofrece la mejor explicación hasta ahora de cómo las células nerviosas intercambian la información necesaria para reorganizarse en el cerebro con el tiempo

"Estos procesos subyacen a las funciones cerebrales que van desde el condicionamiento operante clásico hasta la cognición humana y el concepto de 'yo'", escribieron. (El condicionamiento clásico y operante son formas simples de recompensa y aprendizaje basado en el castigo en animales y humanos).

Curiosamente, Arc parece haber dado el salto de virus a animal más de una vez. Los investigadores encontraron que los genes Arc en humanos y otras criaturas de cuatro extremidades parecen estar estrechamente relacionados entre sí. Sin embargo, los genes Arc en moscas y gusanos de la fruta parecen haber llegado por separado.

El siguiente paso para esta investigación, escribieron los expertos externos en el artículo complementario, es reunir a expertos en neurociencia y virus antiguos para determinar los mecanismos de cómo Arc llegó al genoma y qué información está pasando exactamente entre nuestras células hoy.