En el extremo oeste de China, Sulita, la temperatura es menos 30 grados Celsius (menos 22 Fahrenheit). Durante gran parte del año, esquiar es la única forma de moverse por Khom, un pueblo de cabañas de madera [VIDEO] calentadas por estufas de barro, a cinco horas en coche de la ciudad más cercana de la región norteña de Altay, Xinjiang.

El diseño de esquís como los utilizados por Sulita, que como muchas personas en esta región usa solo un nombre, apenas ha cambiado durante siglos. La parte inferior de los esquís está cubierta con piel de caballo y los zapatos están atados con una cuerda de cuero. La dirección del pelaje del caballo permite que los esquís se deslicen hacia adelante, a la vez que les impide deslizarse hacia atrás cuando viajan cuesta arriba.

Xinjiang es una región inestable donde cientos de personas han sido asesinadas en los últimos años por la violencia entre uigures, un pueblo mayoritariamente musulmán, y la mayoría étnica china Han, a la que Pekín culpa a los militantes islamistas. La mayor parte de la violencia se produjo en el extremo sur de la región, en lugar de en el extremo norte.

Hallazgos arqueológicos preservados

Las pinturas rupestres descubiertas en Altay (hoy hogar de una mezcla de etnias tuvanas y kazajas) muestran hileras de figuras paradas sobre lo que parecen esquís, con rebaños de animales corriendo debajo de ellos. Los arqueólogos han fechado las pinturas de 10.000 a 30.000 años de antigüedad, según el historiador de esquí chino Shan Zhaojian. Eso los fecharía como mucho más antiguos que los hallazgos arqueológicos de esquiar en Rusia, citados por la Federación Internacional de Esquí, el organismo rector del deporte, como viniendo del 6.300 al 5.000 antes de Cristo.

"Es lo más temprano del mundo, eso es seguro", dijo Shan. "Tengo un total de 10 pruebas que pueden probar esto".

¿Postulará para los juegos de Beijin 2022?

China está ansiosa por sacar provecho de esta conexión histórica. El país está listo para albergar los Juegos Olímpicos de Invierno 2022 en Beijing [VIDEO] y quiere que 300 millones de chinos participen en deportes de invierno antes de esa fecha. Con la ayuda de Shan, el gobierno de la región autónoma de Xinjiang ha organizado carreras con esquís tradicionales y reconoce el esquí como patrimonio cultural.

Cuarenta minutos fuera de la ciudad de Altay, la capital regional, Slanbek todavía fabrica esquís, pero hoy son solo para el espectáculo."Ya no se puede cazar, no se puede talar árboles, así que no hay mucho uso para ellos", dijo, refiriéndose a las prohibiciones oficiales en ambas prácticas. En cambio, gran parte de Altay ha adoptado el esquí moderno. Su abundante nieve y montañas hacen de esta región uno de los mejores lugares para esquiar en el país, y los instructores esperan que algunos de los niños que entrenan aquí se conviertan en olímpicos. Si el uso de esquís de caballo sobrevive dependerá de la generación más joven en las aldeas remotas alrededor de Khom.