BENGHAZI, Libia - El ejército de Estados Unidos realizó su primer ataque con drones contra militantes de Al Qaeda en el sur de Libia este fin de semana, lo que indica una posible expansión significativa de la campaña antiterrorista estadounidense en la nación del norte de África.Hasta ahora, el Pentágono había centrado sus ataques antiterroristas en Libia casi exclusivamente en combatientes y agentes del Estado Islámico más al norte, ocho desde que el presidente Trump asumió el cargo. En 2016, los militares llevaron a cabo casi 500 ataques aéreos en la ciudad costera de Surt durante varios meses para destruir el bastión del Estado Islámico allí.

Pero el ataque del sábado que el comando militar de África dijo que había matado a dos militantes, identificado más tarde por una portavoz como perteneciente a la sucursal de Al Qaeda en el noroeste de África, tuvo lugar en el suroeste del país, un refugio notorio para una mezcla mortal de Al Qaeda y otros grupos extremistas que también operan en la región del Sahel de Níger, Chad, Malí y Argelia."Esta parece ser la continuación de la expansión de la actividad de AFRICOM en las áreas no gobernadas de Libia", dijo Deborah K. Jones, quien se desempeñó como embajadora de los Estados Unidos en Libia de 2013 a 2015, refiriéndose al Comando de África.

Un misil disparado por el avión,golpeó una casa en Ubari

Un misil disparado por el avión no tripulado estadounidense golpeó una casa en Ubari, a 435 millas al sur de Trípoli, en un área cercana a los principales campos petrolíferos que fue sacudida por violentas disputas étnicas en 2015.

Fotos en medios noticiosos libios mostraron un cadáver mutilado en el escombros de una casa, y un par de vehículos llenos de metralla cerca. Los medios de comunicación citaron a los residentes locales diciendo que la casa había sido frecuentada por extranjeros.

En una declaración, el comando militar de África dijo que la huelga había atacado a los milicianos con Al Qaeda en el Magreb islámico, una afiliada también conocida como AQIM, y que se había llevado a cabo en coordinación con el gobierno de unidad respaldado por las Naciones Unidas en Trípoli. "En este momento, evaluamos que no murieron civiles en esta huelga", dijo el comunicado.

La huelga se produjo cuando la administración Trump ha estado reevaluando el compromiso militar estadounidense en el norte y el oeste de África después de la emboscada en Níger el otoño pasado que mató a cuatro soldados estadounidenses . El Pentágono se ha estado preparando para volar misiones de drones armados desde la capital de Níger, Niamey, un paso que los diplomáticos y analistas dicen que podría ampliar aún más la guerra de sombras del Pentágono en esta parte del continente.En una señal de cómo el Pentágono ha intentado ocultar sus operaciones en Libia y otras partes del noroeste de África, el Comando de África no anunció el ataque el sábado.Respondió a las preguntas de The New York Times el sábado por la noche con una breve declaración después de que los medios informaran sobre la huelga que circuló en Libia.

La declaración no identifica dónde se originó el dron.

A principios de este mes, en respuesta a una consulta del Times, el Pentágono reconoció por primera vez que Green Berets, que trabajaba con las fuerzas gubernamentales en Níger, había matado a 11 combatientes del Estado Islámico en un tiroteo en diciembre. Ningún estadounidense resultó herido en esa pelea, dijo el Pentágono.Ubari se encuentra en la intersección de las poderosas corrientes criminales y jihadistas que han arrasado Libia en los últimos años. Aproximadamente equidistante de las fronteras de Libia con Níger, Chad y Argelia, los miembros de la tribu semi nómada de la zona están muy involucrados en el contrabando de armas, drogas y migrantes ilegales a través de los desiertos sin ley del sur de Libia.

Algunos se han aliado con las milicias islamistas, incluida Al Qaeda en el Magreb Islámico, que opera en Argelia, Malí, Níger y Libia.

El área estalló en conflicto en 2014 cuando un tratado de paz centenario entre los grupos étnicos Tuareg y Tebu colapsó debido a una disputa sobre el control del tráfico de contrabando de combustible. La lucha, que se produjo independientemente de la lucha más amplia por el control de Libia después del derrocamiento del coronel Mu ammar el-Qaddafi en 2011 , se prolongó durante un año, matando a cientos de personas y dejando a muchas familias desplazadas.

Los tebu y los tuareg finalmente lograron un acuerdo de paz, y una milicia neutral actualmente mantiene la paz en Ubari, pero las tensiones permanecen. En noviembre, los ingenieros turcos que trabajaban en la central eléctrica de la ciudad fueron secuestrados por hombres armados no identificados, al igual que un ingeniero pakistaní en la estación que desapareció este mes, según informes de los medios locales.Mientras que algunos grupos tebu se han aliado con el gobierno respaldado por las Naciones Unidas en Trípoli, las facciones tuareg se han aliado con Al Qaeda, que también se cree que se ha beneficiado del comercio de combustible contrabandeado.En la declaración del sábado, Robyn M. Mack, portavoz del Comando Africano de Estados Unidos, dijo que aún estaba evaluando los resultados de la huelga y que el propósito había sido "negar a los terroristas la libertad de acción y degradar su capacidad de re consolidación". "

Pero el comando no respondió muchas otras preguntas: ¿Quiénes eran los dos militantes muertos, y por qué eran lo suficientemente importantes como para matar con un ataque aéreo? ¿Qué rol, si lo tuvo, jugó Francia en una región de Libia en la que también ha llevado a cabo operaciones antiterroristas? Y, lo que es más importante, ¿hasta qué punto es el ataque el comienzo de una campaña en aumento contra un amplio espectro de extremistas en el noroeste de África, o un ataque aislado contra operativos de alto perfil de Al Qaeda?

"Comenzar una campaña de huelga concertada contra AQIM u otros elementos de AQ en el Sahel, similar a lo que estamos haciendo en Yemen y Somalia, marcaría una expansión significativa de nuestros esfuerzos antiterroristas", dijo Luke Hartig, ex director senior de contraterrorismo en el Consejo de Seguridad Nacional durante la administración de Obama."Si este va a ser el comienzo de una campaña más amplia, sería útil escuchar más de la administración sobre la amenaza planteada por AQIM y por qué merece poner a nuestra gente en peligro y realizar huelgas", dijo Hartig.

Un alto funcionario de seguridad francés dijo que Francia no había desempeñado ningún papel en la huelga, pero agregó que París estaba "muy feliz de este compromiso continuo de Estados Unidos con el contraterrorismo en Libia".Las preguntas sobre si el ejército estadounidense, bajo la administración Trump, está tratando de difuminar el alcance de las operaciones en África se planteó este mes cuando se reveló que Estados Unidos había llevado a cabo cuatro ataques aéreos en Libia entre septiembre y enero que hizo el Comando Africano no divulgar en el momento. Los militares han dicho que reconocerán tales misiones si se les pregunta acerca de ellas, incluso si no las divulga afirmativamente en un comunicado de prensa.

El ataque de Estados Unidos

La Sra. Mack dijo que el ataque del sábado fue el primer ataque aéreo que Estados Unidos había dirigido contra Al Qaeda en Libia. De hecho, Estados Unidos realizó un ataque aéreo en el este de Libia en junio de 2015 contra Mokhtar Belmokhtar, el cerebro de la toma de posesión terrorista en 2013 de una planta de gas argelina que dejó muertos a 38 rehenes extranjeros. El Sr. Belmokhtar era un agente de Al Qaeda desde hace mucho tiempo con vínculos con altos dirigentes de Al Qaeda en Pakistán. Los oficiales de inteligencia occidentales hoy siguen divididos sobre si él está muerto.

Los esfuerzos estadounidenses para perseguir a los islamistas en los vastos desiertos de Libia dependen en gran medida de la vigilancia y el poder aéreo, pero también de las alianzas con los grupos armados que luchan por el control de Libia. Mohamed El Sallak, vocero del gobierno de unidad respaldado por las Naciones Unidas, dijo en Twitter que el ataque en Ubari el sábado fue parte de la "cooperación estratégica entre Libia y Estados Unidos en la lucha contra el terrorismo".

Pero en Ubari, los grupos armados Tebu y Tuareg se han alineado con lados diferentes en la lucha caótica de Libia, y el gobierno de unidad no es de ninguna manera el jugador dominante.Algunos controlan un tramo de la frontera sur, mientras que otros se han aliado con las milicias de las ciudades costeras de Misurata y Benghazi. La fuerza ascendente ahora en el sur es el mariscal de campo Khalifa Hifter, el comandante del Ejército Nacional Libio con base en Benghazi [VIDEO].

Desde que sus fuerzas derrocaron a las últimas milicias islamistas de Benghazi en diciembre, Hifter se ha centrado en el sur, donde ejerce influencia a través de su flota de aviones de guerra que envejecen y alianzas con grupos armados locales.En Sebha, la ciudad más grande del sur, el Sr. Hifter y el gobierno rival respaldado por las Naciones Unidas están compitiendo por el control a través de poderes locales. En Ubari, a 110 millas al oeste, el Sr. Hifter se ha aliado con una milicia étnicamente mixta que está compuesta por antiguos leales a Gadafi y reclutas más recientes.