Los científicos han evaluado la población fragmentada de las aves en el Océano Austral y han llegado a la conclusión de que algunos bastiones de las islas se volverán insostenibles. El problema es el continuo alejamiento de los sitios clave de anidación de los terrenos de alimentación favoritos de los pingüinos. Y a medida que el clima se calienta aún más, la comida simplemente se volverá demasiado distante para que muchas aves busquen a sus polluelos.

"Nuestro trabajo muestra que casi el 70% de los pingüinos rey - alrededor de 1,1 millones de parejas reproductoras - tendrán que reubicarse o desaparecer antes de fin de siglo debido a las emisiones de gases de efecto invernadero", dijo la Dra.

Céline Le Bohec del Centro Nacional Francés de Investigación Científica. (CNRS) y la Universidad de Estrasburgo. Su equipo acaba de publicar sus hallazgos en la revista Nature Climate Change.

El grupo ha analizado los requisitos particulares del pingüino rey y cómo los cambios en el medio ambiente podrían afectar el éxito reproductivo de la especie en las próximas décadas.

Es una mezcla de modelos climáticos pero también utiliza la genética para comprender la historia de la población. La segunda más grande de las 17 especies de pingüinos, Aptenodytes patagonicus, es delicada sobre dónde se basan, prefiriendo islas subantárticas que están libres de hielo marino y que tienen playas lisas de arena o guijarros sobre las cuales criar polluelos.

A finales del siglo XIX y principios del siglo XX, las aves fueron cazadas por su aceite, carne, huevos y pieles.

Pero también necesitan un buen suministro de peces y calamares, y en el Océano Austral esto se encuentra a lo largo de una característica conocida como Frente Polar Antártico (APF).

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Es un afloramiento rico en nutrientes que admite abundantes presas para el depredador hambriento. El problema es que el APF se dirige al polo, y si las temperaturas globales continúan aumentando como se esperaba, es probable que el frente se aleje del rango de muchos pingüinos rey que buscan alimento, sugiere la investigación. Setecientos kilómetros es aproximadamente el límite en el que las aves pueden viajar y no exponer a sus polluelos al hambre en el nido.

"Diría que las islas Marion y Príncipe Eduardo y la isla Crozet tendrán la mayor [VIDEO]dificultad en los próximos 50 años. Se trata de importantes centros de población", dijo el Dr. Le Bohec. "Pero si continuamos con la adición de gases de efecto invernadero, las islas Kerguelén, Falkland y Tierra del Fuego también tendrán dificultades". Al analizar la genética de las aves, los científicos pueden ver que los pingüinos rey han sufrido accidentes de población en el pasado, sobre todo hace unos 20,000 años cuando las condiciones más frías extendían el hielo marino mucho más al norte que en la actualidad.

Así que hay evidencia de que las aves pueden recuperarse, y los modelos del equipo indican [VIDEO]que muy probablemente intentarán adaptarse a sus cambiantes circunstancias mediante la colonización de la isla de Bouvet y aumentando su número en las islas Heard y Georgia del Sur, que deberían beneficiarse de mejoras condiciones de alimentación ya que la AFP se desvía siempre hacia los polos. "El problema es el ritmo del cambio. Es realmente muy rápido y eso dificultará que los pingüinos se adapten", dijo el Dr. Le Bohec.