¿Cómo las ballenas de Groenlandia en la oscuridad ininterrumpida del invierno polar del Ártico se mantienen ocupadas durante la temporada de cría?Ellos cantan, por supuesto.

Costa este de Groenlandia

Desde finales de otoño hasta principios de primavera, frente a la costa este de Groenlandia, unas 200 cabezas de arco, cazadas al borde de la extinción, se cantan entre sí con composiciones de un vasto repertorio de canciones, según un estudio publicado el miércoles. "Fue sorprendente", dijo la autora principal, Kate Stafford, oceanógrafa del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad de Washington en Seattle, quien escuchó a escondidas estos conciertos subacuáticos.

"Las ballenas Bowhead estaban cantando en voz alta, de noviembre a abril", sin parar, las 24 horas, los 7 días de la semana, "y cantaban muchas, muchas canciones diferentes".Stafford y tres colegas contaron 184 melodías distintas durante un período de tres años, lo que puede hacer que Bowheads sea uno de los compositores más prolíficos del reino animal.

"La diversidad y la variabilidad interanual en las canciones de las ballenas de Groenlandia en este estudio solo rivalizan con unas pocas especies de pájaros cantores", según el estudio. A diferencia de las llamadas de apareamiento, las canciones son frases musicales complejas que no están genéticamente cableadas, pero deben aprenderse.

Solo un puñado de mamíferos, algunos murciélagos y una familia de simios llamados gibones, por ejemplo, vocalizan de una manera similar a la canción de los pájaros, y cuando lo hacen es bastante repetitivo.

La única otra ballena que produce canciones elaboradas es la ballena jorobada, que ha sido ampliamente estudiada en sus zonas de reproducción cerca de Hawai y de la costa de México. La melodía de la jorobada se comparte entre una población determinada durante un período de un año, y da paso a una nueva canción cada primavera [VIDEO]. Las ballenas Bowhead, resultan ser mucho más versátiles y parecen improvisar nuevas canciones todo el tiempo. "Si la canción de la ballena jorobada es como la música clásica, las bowheads son jazz", dijo Stafford en un comunicado. "El sonido es más libre". En el transcurso de cuatro inviernos, no solo los tipos de canciones de bowhead nunca se repetían entre años, cada temporada tenía un conjunto completo de canciones nuevas, encontraron los investigadores. No se sabe si solo cantan los hombres con cabeza de ballena, como parece ser el caso con las ballenas jorobadas.

Ballenas barbadas

Los científicos tampoco entienden por qué, desde una perspectiva evolutiva, las proas cambian sus canciones con tanta frecuencia.

"En términos de ecología del comportamiento, es un gran misterio", dijo Stafford. Tanto las ballenas jorobadas como las bowheads son las llamadas ballenas barbadas, que se alimentan por filtración y que extraen enormes volúmenes de agua del océano para capturar kril, crustáceos y peces pequeños. Las bowheads viven solo en la región ártica y pueden crecer hasta 20 metros (más de 60 pies) de largo, solo superadas por las ballenas azules. Pueden atravesar el hielo marino de al menos 18 cm (siete pulgadas) de grosor usando sus cabezas como varillas de impacto, y despejar la superficie del agua cuando se rompen.

Para el estudio, publicado en la British Royal Society's Biology Letters, Stafford y su equipo grabaron canciones de bowhead durante todo el año en el estrecho de Fram en el Mar de Groenlandia, que conecta el Atlántico Norte y los Océanos árticos.Con base en la recuperación de las puntas de los arpones de piedra en la grasa y el análisis del tejido ocular, los científicos creen que las cabezas de arco pueden vivir más de 200 años. A la especie en general le va bien, con más de 10 000, según la Lista Roja de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN). Pero la subespecie de Spitsbergen monitoreada para el estudio figura en la lista de especies en peligro crítico, su número se redujo de al menos 24,000 a fines del siglo XVII a aproximadamente 200 en la actualidad.