Envejecer puede ser un verdadero problema. Además de tener pérdida de memoria y músculo, muchas personas mayores desarrollan una piel supersensible que produce picazón en el contacto más ligero. Los científicos no saben qué causa esta condición miserable, llamada alloknesis, o cómo tratarla.

Ahora, sin embargo, un estudio en ratones ha revelado un mecanismo contraintuitivo para el trastorno: una pérdida de células sensibles a la presión en la piel. Aunque los hallazgos [VIDEO]aún no se han replicado en humanos, el estudio plantea la posibilidad de que el aumento de la función de estas células podría tratar el picor crónico en personas, tanto jóvenes como mayores.

La picazón crónica es diferente del picor químico, que ocurre cuando el sistema inmunitario reacciona a una sustancia extraña, como el aceite de una hoja de roble venenoso o la saliva en una picadura de mosquito.

En cambio, la picazón crónica o mecánica generalmente se desencadena por la presión leve, como el cepillado de las fibras de un suéter.

La condición es enloquecedora, y cuando las personas se rascan repetidamente la piel seca y frágil, puede provocar problemas de salud importantes, incluso infecciones, dice el autor del estudio Hongzhen Hu, investigador de anestesiología de la Facultad de Medicina de la Universidad de Washington en St. Louis, Missouri.

-Los ratones tienen semejante problema al de los humanos-

Al igual que las personas, los ratones visiblemente pican más con la edad. Para averiguar por qué, Hu y sus colegas usaron un filamento de nailon delgado como el cabello para aplicar una cantidad precisa de presión a un parche de piel rasurada en cuellos de roedores jóvenes y viejos.

Los ratones jóvenes no respondían mucho al toque suave, pero los ratones más viejos rascaban furiosamente el lugar.

Analizando muestras de piel de ratones de ambas edades, el equipo descubrió que los ratones más viejos tenían muchas menos células Merkel sensibles a la presión que los ratones jóvenes. Cuantas menos células de Merkel tenía un ratón, más aumentaban sus problemas de picazón relacionados con el tacto en respuesta al filamento.

-Los investigadores probaron con ratones a ver cual era la reacción-

Un grupo de investigadores probó cómo los ratones jóvenes genéticamente modificados para carecer de células de Merkel responderían a la fibra de nylon [VIDEO]. Se rascaron con fervor, confirmando que las células de Merkel eran necesarias para frenar las sensaciones de picazón.

También aumentaron la actividad de las células de Merkel que habían sido diseñadas genéticamente para disparar cuando se las exponía a un químico llamado N-óxido de clozapina, y descubrieron que reducía el rascado en ratones con una condición de picazón en la piel.

El hallazgo sugiere que aumentar la actividad de las células de Merkel podría ayudar a tratar la aloknesis en las personas.

Estudios previos han demostrado que las células de Merkel en la piel se reducen en personas mayores y personas con condiciones de piel seca. Sus colegas ahora están analizando biopsias de piel de pacientes humanos con problemas de picazón relacionados con el tacto para determinar si sus células de Merkel también se han agotado. El estudio "explica muy bien por qué las personas con afecciones de piel seca o [los ancianos] tienden a tener una sensibilidad al picor elevada", dice Xinzhong Dong, un neurocientífico de la Universidad Johns Hopkins en Baltimore, Maryland, que no participó en el estudio.

Sin embargo, aún no se resuelve la cuestión de dónde provienen las señales de picazón mecánica, señala Mark Hoon, un neurocientífico del Instituto Nacional de Investigación Dental y Craneofacial en Bethesda, Maryland. Aunque la evidencia sugiere que las células de Merkel ayudan a reducir el picor mecánico, el mecanismo para producir las señales aún no está claro, dice. "Uno se queda preguntándose cómo encaja todo".