La vacuna contra el ébola lleva dos décadas preparándose, pero ahora solo está siendo utilizada frente a una crisis inminente. El virus se ha propagado a través de una región del norte de la República Democrática del Congo. Desde al menos abril ha habido 2 casos confirmados y 39 más sospechosos. [VIDEO]Diecinueve personas han muerto.

República Democrática

Con la esperanza de frenar la propagación, las autoridades sanitarias mundiales están lanzando una campaña de vacunación. Cuatro mil dosis de la vacuna han sido enviadas a la República Democrática del Congo, con otras 4.000 en breve. La Organización Mundial de la Salud está coordinando el esfuerzo de vacunación.

La vacuna, llamada rVSV-ZEBOV, se probó por primera vez en 2015 en los últimos meses de la epidemia masiva de Ébola en África Occidental. Ira Longini, un bioestadístico de la Universidad de Florida que ayudó a ejecutar ese ensayo, señala que 7.500 personas recibieron la vacuna. "Ni una sola persona que fue vacunada se infectó".

Hicieron lo que se llama una vacunación de anillo. Para cada persona infectada, los funcionarios localizan a todos los que estaban cerca. Y luego, para cada uno de esos contactos, ubican a todos los que estaban cerca de ellos. Ese es el anillo. "Entonces todas esas personas en el cuadrilátero son vacunadas lo más rápido posible", dice. Y no fue solo que la vacuna fue encontrada 100 por ciento efectiva para aquellos que la recibieron. Incluso si todos en el cuadrilátero no están vacunados, la prueba mostró un recorte en la transmisión general de alrededor del 75 por ciento.

"Eso es un gran problema", dice Longini. "Es muy inusual".

África occidental

Pero cuando estos resultados llegaron, el brote en África occidental había terminado. Y desde entonces, aparte de algunos pequeños brotes, no ha habido ocasión de usar la vacuna. También está pendiente de obtener una licencia. Eso lleva un tiempo. Entonces los gobiernos necesitan dar un permiso especial para que se use. Tarik Jasarevic, un portavoz de la Organización Mundial de la Salud, dice que la República Democrática del Congo se ha movido rápidamente para cortar el papeleo. "Esta vez las aprobaciones se han hecho muy rápido", dice.

Eso es debido a algunos signos preocupantes sobre este brote. Por un lado, al igual que muchos brotes previos en la República Democrática del Congo, este se encuentra en un área difícil de alcanzar, lo que sugiere que el riesgo de propagación es bajo. "Estamos hablando de un área remota de pequeños pueblos sin carreteras pavimentadas", dice Jasarevic. "Pero", agrega, "está en la orilla del río donde hay un importante transporte" que conduce a una ciudad regional mucho más grande.

"Nos tomamos esto muy en serio porque existe un nivel importante de riesgo de que el virus vaya a otro lugar que no sea esta parte remota del país". Merck, que produce la vacuna, la donará. Gavi, the Vaccine Alliance, [VIDEO]la organización benéfica británica Wellcome Trust y el gobierno británico han contribuido conjuntamente con $ 4 millones para llevar a cabo la campaña.