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Una poderosa tormenta de verano azotó la ciudad de Río de Janeiro, en Brasil, el miércoles por la noche, dejando al menos seis personas muertas, mientras las calles se convirtieron en ríos y aludes de tierra. Las intensas lluvias destruyeron casas y enterraron un autobús, donde se encontró a dos de los fallecidos.

Los residentes de Río de Janeiro se despertaron en una ciudad desordenada, con autos y motocicletas destruidos después de flotar en carreteras inundadas, con árboles y postes de luz caídos por todas partes, derribados por ráfagas de vientos que alcanzaron los 70 kilómetros por hora. Los hoteles y restaurantes se inundaron y los vecindarios se quedaron sin electricidad o sin líneas telefónicas.

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"Esto sorprendió incluso a los meteorólogos", dijo el alcalde Marcelo Crivella, cerca del área donde había sido enterrado un autobús. "En dos horas llovió lo que se esperaba para todo el mes".

Si bien esta fue una tormenta inusualmente poderosa, con rachas de viento casi tan fuertes como un huracán, el daño y la muerte que siguieron impactaron a los residentes de Río de Janeiro. En noviembre, deslizamientos de tierra en la ciudad vecina de Niterói mataron a 14 personas. En 2010, las fuertes lluvias dejaron más de 50 muertos en la ciudad costera de Angra dos Reis. Y en 2011, en lo que se convirtió en uno de los desastres más horrendos de Brasil, una poderosa tormenta causó inundaciones y deslizamientos de tierra en las zonas montañosas de todo el estado de Río, en las que murieron más de 900 personas.

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Con viviendas precariamente construidas e infraestructura improvisada, los vecindarios pobres o favelas de la ciudad de Río de Janeiro son comúnmente los más afectados durante la temporada de lluvias intensas del verano. Los residentes dicen que el Gobierno puede hacer más por los dos edificios a prueba de inundaciones y advertir a las personas con anticipación.

Las estadísticas recopiladas por el Foro Popular del Presupuesto de Río de Janeiro, que controla el presupuesto local, mostraron que la ciudad redujo casi el 80 por ciento de su gasto en control de inundaciones en los últimos cuatro años. "Esta reducción muestra que las autoridades no se preparan para estas fuertes lluvias", dijo Luiz Mario Behnken, economista del foro. "Cada año están sorprendidos por estas lluvias".

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Fallas en los sistemas de drenaje provocaron las inundaciones

Rita de Cássia Smith, líder de la comunidad en Rocinha, una de las favelas más grandes de la ciudad, señaló los sistemas defectuosos de alcantarillado y drenaje, y la falta de recolección de basura, como algunas de las causas de la destrucción.

"En Río de Janeiro, tenemos tragedias y muertes cada año", dijo Smith. "Esto sucede porque todo el trabajo de construcción está mal hecho, así que cuando llega la lluvia lo derriba todo". Mientras veía que su calle se convertía en un río rápido, Smith dijo que pasó la noche muerta de miedo.

En la misma calle, docenas de residentes pasaron el día tratando de usar cuerdas para levantar más de 10 motocicletas que se habían caído por una ladera.

Mauricio Ehrlich, ingeniero y geotécnico de la Universidad Federal de Río de Janeiro, dijo que en las últimas décadas ha habido inversiones en el sistema de drenaje de la ciudad, pero no lo suficiente. "Lo ideal sería tener planificación urbana", dijo el profesor Ehrlich.

"El gobierno falla cuando deja que la ciudad crezca en áreas inadecuadas".