Los miembros de la familia Beech o Fagaceae (bunaka), estos árboles robustos se clasifican en el género Quercus. Las estimaciones de la diversidad del roble ubican el número de especies en todo el mundo en más de 500. América del Norte y Asia son especialmente ricas en Robles.

Los robles

Varían desde enormes gigantes hasta pequeños arbustos, e incluyen tanto especies caducifolias como perennes. Aquí en Japón, hay alrededor de 10 especies nativas de hoja perenne y seis que son de hoja caduca. Los bosques [VIDEO]secundarios de hoja caduca en las tierras bajas de Kanto se caracterizan por dos especies, la konara (Q. serrata) y el kunugi, o encina (Q.

acutissima). La konara es omnipresente, pero el kunugi muestra una distribución limitada que es un poco enigmática.

Los robles de Kunugi abundan en algunos bosques, pero en muchas áreas están completamente ausentes. Además, casi todos los kunugi que veo son árboles altos y maduros. Aunque estos robles florecen y producen bellotas, rara vez, o nunca, encuentro una plántula o retoño creciendo en el suelo del bosque. Claramente, los kunugi no se regeneran naturalmente en esta región.

Algunos investigadores creen que los robles kunugi no son realmente nativos de Japón. Una historia, probablemente un poco fantasiosa, sostiene que el famoso monje Kukai (774-835) primero trajo estos árboles desde China o la Península de Corea. Otra teoría más plausible es que las personas que cultivan arroz, que emigraron a Japón desde el continente asiático y la península de Corea a principios del período Yayoi hace unos 2.500 años, llevaron consigo estos árboles.

Las bellotas kunugi contienen altos niveles de taninos amargos, que deben ser lixiviados antes de comer. La madera, sin embargo, es excelente carbón. Además, los árboles crecen muy rápido y son ideales para su uso en bosques gestionados.

De hecho, muchos de los árboles kunugi que veo han sido claramente recortados. Coppicing (hoga koshin) es una forma tradicional de gestión forestal sostenible practicada en todo el mundo, en la que los árboles cosechados vuelven a crecer mediante el envío de nuevos brotes directamente desde el tocón. Los árboles Coppiced se reconocen fácilmente por sus múltiples troncos.

Los registros del último período Edo

Así como los mapas de vegetación elaborados por los militares a fines del siglo XIX, indican claramente que los robles kunugi se plantaron ampliamente en la zona sur de Kanto. La zona norte de la prefectura de Chiba, donde vivo y trabajo, fue famosa durante siglos por el suministro de carbón de alta calidad a las ciudades. Los troncos de kunugi de corteza gruesa también son un medio excelente para cultivar hongos shiitake.

Los granjeros mayores me dicen que los kunugi locales fueron manejados mediante el rebrote hasta hace unos 60 años, cuando el gas reemplazó al carbón como el método principal para calentar y cocinar. Los árboles fueron cortados en ciclos de 12 a 15 años.

Los robles de Kunugi tienen hojas largas y delgadas con puntas puntiagudas y espinas cortas a lo largo de los bordes. Las hojas muertas a menudo permanecen en las ramas durante el invierno. Los troncos crecen derechos, y la corteza gruesa, gris oscuro está profundamente surcada. Las flores separadas masculinas y femeninas florecen a finales de la primavera. Las bellotas son redondas, con escamas fibrosas cubriendo sus cúpulas, y no maduran hasta el otoño de su segundo año. Desafortunadamente, los robles kunugi desaparecerán localmente cuando los árboles maduros existentes se marchiten.