La ubicación de la embarcación llamada Clotilda, el último barco que se sabe que llevaba esclavos a Estados Unidos, ha evadido a los historiadores. Pero hace poco, Ben Raines, un periodista del sitio de noticias de Alabama AL.com, descubrió un naufragio quemado del siglo XIX cerca de Mobile, Alabama, que tiene arqueólogos que se preguntan si finalmente se han localizado los restos del Clotilda.

El diseño de los restos carbonizados coincide con el de un barco construido entre 1850 y 1880, y la ubicación del barco está en el lugar, expertos marítimos dijeron a Live Science.

Sin embargo, la identidad del nuevo naufragio permanece desconocida, al menos por ahora.

Los arqueólogos aún necesitan obtener permisos para poder excavar y estudiar partes del barco y los artefactos que contiene; esto probablemente ayudará a los investigadores a determinar si el barco es, de hecho, el Clotilda.

"No esperábamos encontrar la campana con el nombre del barco que sobresalía del barro", dijo a Live Science John Bratten, presidente y profesor asociado de antropología de la Universidad de West Florida, en Pensacola. En cambio, los arqueólogos estudiarán el casco del barco, que sobrevivió al fuego porque estaba debajo de la línea de flotación. Los expertos también examinarán "cómo se hundió el barco", dijo Bratten.

Un hallazgo memorable

Raines encontró el naufragio gracias a la investigación especializada, así como a las mareas extremadamente bajas del sistema meteorológico que causó el " ciclón de la bomba " a principios de enero.

Al encontrar el naufragio quemado, Raines inmediatamente atacó a los arqueólogos locales, incluido Bratten, para evaluar los restos.

"Todos concluyeron que el naufragio databa de mediados del siglo XIX (el Clotilda fue construido en 1855) e incluía técnicas de construcción típicas de las goletas de la Costa del Golfo utilizadas para transportar madera y otras cargas pesadas, como se diseñó para el Clotilda", informó Raines en AL.com . "La nave también mostraba signos reveladores de quemaduras, como supuestamente era la Clotilda ... La evidencia de un incendio en el naufragio [VIDEO]incluía una pátina distintiva sobre placas de hierro forjado utilizadas para sostener los mástiles y el bauprés en su lugar, y vigas y maderas carbonizadas en el interior del barco ".

Bratten visitó el sitio con Gregory Cook, profesor asistente de arqueología marítima en la Universidad de West Florida. No solo miraron con qué estaba equipado el barco, sino de qué carecía, le dijeron a Live Science.

"Fue abrochado junto con pernos de hierro muy grandes, lo que no fue sorprendente en absoluto para este período de tiempo ", dijo Bratten. El naufragio también lucía grandes correas de hierro, llamadas placas de cadena, que habrían asegurado los obenques, las líneas y los cables a la nave.

"Fue evidente en el área de proa, lo que aumentó la idea de que el tipo de barco era una goleta", dijo Bratten.

Los expertos también verificaron si el buque tenía características posteriores a la Guerra Civil, incluidos tornillos apretados con tuercas, sistemas de maquinaria o un motor, detalles que habrían colocado la construcción del barco después de la construcción del Clotilda. Pero el naufragio no tenía ninguna de esas características, dijo Bratten.

Apuesta abominable

En 1808, Thomas Jefferson promulgó una ley que prohibía la importación de esclavos al país y a cualquiera de sus territorios. Pero debido a que la demanda de esclavos era alta, en gran parte debido a la invención de la desmotadora de algodón, que ayudó a los trabajadores a separar rápidamente las fibras de algodón de las semillas de las plantas, las personas todavía trajeron ilegalmente esclavos al país.

Una de esas personas era el capitán del barco de vapor de Alabama y propietario de la plantación Timothy Meaher. Hizo una apuesta de $ 100,000 de que podía eludir a las tropas federales y entrar furtivamente a los esclavos en el país , y le pidió a William Foster que fuera el capitán del barco, dijo Bratten. Foster estuvo de acuerdo, y, en 1860, navegó en el barco al Reino de Dahomey, hoy en día Benín, para adquirir 110 esclavos.

Pero las autoridades de los EE. UU. pronto se enteraron del plan, lo que provocó que Meaher y Foster tramaran otro plan: después de que consiguieran esclavos en el país, quemarían el Clotilda, escribió Raines en AL.com.

Según Sylviane Diouf, historiadora que escribió "Sueños de África en Alabama" (Oxford University Press, 2007), "[Foster] sabía (y Meaher también lo hizo) que podrían haber sido descubiertos, por lo que decidieron destruir la evidencia y los signos reveladores de un viaje de esclavitud: las particiones, las plataformas, los toneles vacíos de comida y agua, las grandes ollas, las tinas, la sangre, el vómito, el asador, el moco, la orina y las heces que ensuciaron los tablones, el horrible olor que siempre flotaba alrededor de los barcos de esclavos ", escribió Raines en AL.com.

Foster y Meaher nunca fueron condenados por sus fechorías, principalmente porque el inicio de la Guerra Civil significaba que procesar su crimen no era una prioridad, escribió Raines. Sin embargo, Meaher fue arrestado temporalmente, y Foster tuvo que pagar una multa de $ 1,000 por no registrar un viaje internacional con el puerto, dijo Raines.

Los esclavos fueron dispersados ​​en tres plantaciones, pero los cautivos fueron liberados cinco años después, al final de la Guerra Civil , escribió Raines. Los antiguos esclavos le pidieron a Meaher que les pagara el pasaje de regreso a África, pero él se negó. Entonces, el grupo estableció "Africatown", una comunidad al norte de Mobile donde podían hablar su lengua materna, implementar técnicas agrícolas tradicionales africanas y tener su propia escuela, escribió Raines.

Algunos de los descendientes de los esclavos todavía viven allí hoy, y los arqueólogos esperan involucrar a esos descendientes en la excavación del barco , dijo Bratten. Es posible que futuras excavaciones descubran algunos de los equipos, como grilletes y cadenas, que los captores usaron para encarcelar a los esclavos, dijo.

"Será un gran proyecto de equipo una vez que esto se ponga en movimiento", dijo Bratten. "Seguro que es convincente y tiene potencial para ser un sitio muy importante".