Desde la caza de brujas medieval en Europa hasta los "brujos" contemporáneos en Tanzania,

Los antropólogos han estado fascinados por el fenómeno durante mucho tiempo, pero han luchado por estudiarlo con métodos cuantitativos: nuestra comprensión de cómo y por qué surge es, por lo tanto, deficiente.

Pero un estudio que llevamos a cabo en una región china [VIDEO]brindó la oportunidad de probar la hipótesis más común: que las acusaciones de brujería actúan como castigo para aquellos que no cooperan con las normas locales. De acuerdo con esta teoría, las etiquetas de bruja marcan a individuos supuestamente indignos de confianza y alientan a otros a conformarse por temor a ser etiquetados.

Sin embargo, algunos estudios empíricos han demostrado que el etiquetado de brujas en cambio socava la confianza y la cohesión social en una sociedad.

Nuestro estudio se basa en 800 hogares en cinco aldeas en el suroeste de China. Examinamos el comportamiento social de aquellos que fueron etiquetados con una etiqueta de "bruja", y lo comparamos con aquellos que no lo fueron. El trabajo, publicado en Nature Human Behavior , fue la base de una colaboración a largo plazo entre científicos del University College London, la Academia de Ciencias de China en Beijing y la Universidad de Lanzhou.

Para determinar las redes sociales y la cooperación entre los hogares, llevamos a cabo encuestas casa por casa, preguntando quién tenía hijos, matrimonios y asociaciones con quién. También recopilamos datos sobre donaciones y grupos de trabajo en granjas durante las temporadas de cosecha y siembra para ver quién estaba ayudando a otros hogares con su agricultura.

Todas estas medidas dieron lugar a cuatro redes sociales entre los hogares basadas en el parentesco, los socios reproductores, los obsequios intercambiados o el trabajo agrícola.

Veneno mágico

Mientras estábamos en el área, ocasionalmente se nos advertía que no comiéramos en ciertos hogares, ya que se creía que las mujeres eran "donadores de veneno" sobrenaturales. La etiqueta que usaron, " zhu " o " zhubo ", a veces también se traduce como "bruja". Era de conocimiento común qué hogares estaban etiquetados así y nos sorprendió descubrir que representaba el 13% de los hogares.

La etiqueta fue uno de los predictores más fuertes de surtido en las redes sociales. Los de hogares etiquetados rara vez tenían hijos o asociaciones con personas de hogares no etiquetados, ni intercambiaban regalos ni trabajaban en las granjas de los demás con mucha frecuencia. Sin embargo, los hogares etiquetados se ayudaban mutuamente y se reproducían entre sí, lo que mitigaba los costos de exclusión de las redes sociales principales.

También jugamos un "juego económico" en las aldeas, donde a cada persona se le dio una pequeña suma de dinero y se le pidió que donara cualquier proporción de ella que deseara a la aldea (que se dividiría entre todos los jugadores).

No encontramos evidencia de que aquellos etiquetados como "brujas" fueran menos cooperativos en este juego que cualquier otro.

De hecho, encontramos que los hogares etiquetados eran muy similares a otros hogares, excepto que los hogares etiquetados tenían más probabilidades de ser encabezados por mujeres y en realidad eran un poco más ricos que el promedio.

También descubrimos que el proceso de adquisición de la etiqueta era opaco. Incluso las víctimas a menudo no sabían quién había comenzado un rumor acerca de ellos, pueden comenzar a notar que otros los evitan. Algunas fuentes informan que dichas etiquetas se ejecutan en la familia, y las hijas heredan el estado de sus madres. Por lo tanto, el origen de la ligadura podría haber ocurrido hace mucho tiempo.

Interpretando los resultados

Los antropólogos que creen que el miedo a la pérdida de reputación (mediante el etiquetado de brujas u otras razones) puede ser un gran impulsor de la cooperación en la comunidad en general, a menudo respaldan sus argumentos con experimentos de laboratorio que utilizan juegos económicos. Tales experimentos también muestran que quienes castigan a los transgresores pueden obtener beneficios de reputación ellos mismos.

Sin embargo, los ejemplos del mundo real de esto son difíciles de conseguir. La mayoría de los estudios de brujería no son cuantitativos y no examinan las redes sociales como lo hemos hecho. Si bien este estudio sugiere que no hay evidencia de que aquellos etiquetados con esta etiqueta dañina no cooperaron, no explica por completo por qué tales acusaciones se adhieren en algunos casos y no en otros.

Nuestra conclusión es que la acusación de brujería ha evolucionado a partir de la competencia entre los hogares. El etiquetado puede haberse convertido en una forma de que la gente se adelante a sus rivales y gane una ventaja competitiva en reproducción o recursos. Sin embargo, las fuentes de competencia pueden ser diferentes en diferentes casos.

Hay otras explicaciones que pueden aplicarse también. En todo el mundo, las concepciones de la brujería comparten muchas características comunes. Por ejemplo, las mujeres de mediana edad son las víctimas más comunes, y las acusaciones de envenenamiento están involucradas con frecuencia. Pero también hay muchas diferencias. Otra idea para los orígenes de las denuncias de brujería es que son comunes cuando las instituciones patriarcales están tratando de establecer un dominio sobre las matriarcales. Esto posiblemente también podría aplicarse en este caso, ya que el budismo, la religión más común en el área, está más dominado por hombres, mientras que la estructura social tradicional en la región es "matrilineal", donde el descenso suele rastrearse a través de la línea femenina.

Una dimensión patriarcal de las acusaciones de brujería también podría explicar la prevalencia de las mujeres como víctimas tanto en las sociedades tradicionales, e incluso en contextos modernos que pueden parecerse a las "cazas de brujas", como el acoso en línea dirigida específicamente a las mujeres.

Cuantas más investigaciones hagamos, más cerca podremos llegar a comprender y abordar los mecanismos detrás de estas prácticas que pueden ser devastadoras para las mujeres en todo el mundo.