El excelente sentido del olfato de los perros es bien conocido, ya sea en el contexto de la búsqueda de personas o de sustancias de contrabando. Sin embargo, la pregunta de cómo los perros entienden lo que perciben con su sentido del olfato ha sido en gran parte inexplorada.

En un estudio publicado en el Journal of Comparative Psychology , científicos del Instituto Max Planck para la Ciencia de la Historia Humana y del Departamento de Psicología General y Neurociencia Cognitiva (Instituto de Psicología) de la Universidad Friedrich Schiller de Jena investigaron esta cuestión y encontraron evidencia de que los perros crean una "representación mental" del objetivo cuando rastrean un rastro de olor.

En otras palabras, tienen una expectativa de lo que encontrarán al final de un camino.

En total, la directora del estudio, la Dra. Juliane Bräuer y su personal examinaron a 48 perros, 25 de los cuales se habían entrenado con la policía o un equipo de búsqueda y rescate, y 23 de los cuales eran perros familiares sin entrenamiento especial. Las pruebas se llevaron a cabo con el apoyo financiero de la Swiss Albert Heim Foundation en el grupo Dog Studies del Instituto Max Planck para la Ciencia de la Historia Humana.

Pruebas para los perros

Los perros primero se sometieron a una prueba previa, en la que se identificaron dos juguetes para cada perro que le gustaba recuperar. En la prueba en sí, cada perro se sometió a cuatro pruebas en las que siguió un rastro de aroma que se dibujó con uno de los dos juguetes.

Al final del camino, los perros encontraron el juguete con el que se había colocado la pista (la condición normal) o el perro encontró el otro juguete (la condición de sorpresa). A la mitad de los perros en la primera ronda se les dio la condición normal, y a la otra mitad se les dio la condición de sorpresa. El comportamiento de los perros fue filmado durante todas las pruebas.

"Por mi experiencia en otros estudios, había supuesto que la sorpresa sería mensurable, en el sentido de que los perros se comportarían de forma diferente en la condición sorpresa de lo que lo harían en condiciones normales", explica el Dr. Bräuer con respecto a su enfoque de estudio. "De hecho, bastantes perros mostraron un comportamiento interesante, especialmente en la primera ronda de la condición sorpresa, que llamamos 'vacilación': aunque obviamente habían notado el juguete, continuaron buscando por el olor, probablemente por el juguete que tenía sido utilizado para dejar rastros de olor ".

Sin embargo, este "efecto sorpresa" desapareció en las siguientes ejecuciones de prueba.

Esto podría deberse a que los perros, sin importar qué juguete encontraron, fueron recompensados ​​jugando juegos [VIDEO], o porque la habitación aún olía a los juguetes de las pruebas anteriores, a pesar de haber sido limpiados.

Resultados de las pruebas

De acuerdo con la evaluación del Dr. Bräuer, los resultados de la primera ronda de pruebas son, sin embargo, una indicación de que los perros tienen una representación mental del objeto objetivo al rastrear un aroma, lo que significa que tienen una expectativa concreta del objetivo. "La comparación entre perros de trabajo y perros de la familia también fue interesante", agrega el Dr. Bräuer. Aunque se esperaba que la policía y los perros de rescate recuperaran los objetos más rápido que los perros de la familia en la primera ronda, en cuatro rondas los dos grupos recuperaron los juguetes con la misma rapidez. Otros estudios deberían ayudar a aclarar la conexión exacta entre la percepción del olfato, el comportamiento de búsqueda y la cognición.