En #China, el mes pasado, Theresa May asistió al lanzamiento de la campaña English is Great del British Council, destinada a aumentar el interés y la fluidez en nuestro idioma nacional. Esto podría sonar como el notorio "Hacer que Estados Unidos sea grandioso" de Donald Trump, pero de hecho proviene de una posición más fuerte. Sin lugar a dudas, el uso del inglés es mayor que nunca y está mucho más extendido que cualquier otro idioma en el mundo. Todos los poderes que no hablan inglés de nuestro mundo globalizado lo reconocen como el primer idioma extranjero en aprender; también es, de forma única, en uso práctico en todo el mundo. El British Council reconoce que el inglés se habla en un nivel útil por unos 1,750 millones de personas, un cuarto de la población mundial.

Se enseña desde el nivel primario en todas las escuelas de China; es elidioma de trabajo de toda la Unión Europea.

Los pilotos de líneas aéreas

En el servicio de noticias France 24, el inglés se utiliza de manera más destacada que el francés. Se requiere su uso de todos los pilotos de líneas aéreas y torres de control, todos los días, las 24 horas. Y se considera un caché esencial para el progreso en algunos lugares sorprendentes: por ejemplo, hace 14 años, el primer ministro de Mongolia, un país sin vínculos históricos con un poder de habla inglesa, decretó que debería reemplazar al ruso en todas las escuelas como parte de su aspiración de hacer de Ulaanbaatar un centro de servicios de llamadas telefónicas. Uno de cada seis rusos dice hablarlo. El inglés es claramente el idioma de elección para aquellos con aspiraciones globales, cualquiera que sea su posición política hacia las potencias anglosajonas.

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Esta aceptación global del inglés, ahora mucho más allá de las zonas de influencia del imperio británico o del patio trasero de los Estados Unidos, ha crecido de manera efectiva en tan solo un siglo, prolijamente, y paradójicamente, desde el tratado de Versalles de 1919. En deferencia a los Estados Unidos, este fue el primer tratado internacional escrito en inglés; pero también resultó para marcar el declive incipiente de la institución de habla inglesa más grande del mundo, el imperio británico. Desde un punto de vista del lenguaje, sin embargo, el poder británico tuvo la buena fortuna de ser sucedido por su primo en América del Norte, por lo que el desfase histórico habitual, como comando político conduce a la imitación lingüística, se disfrazó. Incluso cuando Gran Bretaña comenzó a declinar económicamente, su posición establecida se vio reflejada en una mayor utilización del inglés como idioma para aprender.

Pero durante todo este tiempo, especialmente de 1920 a 1990, el foco de la expansión de EE.

UU. Estaba cambiando, pasando de América del Norte al mundo, lo que generó influencia en el comercio, ingeniería, telecomunicaciones, minería, medios de comunicación, ciencia y finanzas, ya que el dólar movido para reemplazar Sterling como la moneda de reserva mundial. Esto fue seguido por la revolución de la información digital, la creación de nuevas fortunas con sede en Silicon Valley en el cambio de siglo XXI. Todos estos fueron positivos para el rol mundial del inglés (un rol fundado por Gran Bretaña), pero se debería haber esperado alcanzar su punto máximo más tarde, en el crecimiento del poder blando y la creciente popularidad de la cultura estadounidense.

Es este crecimiento retrasado del inglés, que refleja la influencia de Estados Unidos hasta ahora, lo que estamos experimentando. Sin embargo, está sucediendo en un siglo XXI cuando otras naciones, particularmente en Asia pero también en América del Sur y África, están superando a los EE. UU. (Y mucho menos a Gran Bretaña y la Unión Europea) en tasas de crecimiento económico. Esta es una coyuntura sorprendente en la historia mundial. Y surgen dos preguntas. ¿Es la posición del inglés un activo real para los estados que lo hablan de forma nativa? ¿Y es probable que el lenguaje mantenga esta posición en el orden jerárquico indefinidamente?

Teniendo en cuenta los beneficios imprevistos del inglés como idioma propio, algunas ventajas inmediatas son innegables. Ha brindado acceso directo al principal medio de comunicación del mundo: bueno para tener un seguimiento interno de las "noticias que podemos usar", así como para facilitar el acceso de angloparlantes bien educados a trabajos influyentes. También nos ha puesto en posición de cobrar algún tipo de alquiler por permitir la admisión de otros a esta elite lingüística: de ahí las ganancias masivas de enseñar inglés como lengua extranjera(ahora más de £ 2bn en el Reino Unido solo, alcanzando £ 3bn en 2020), y los mercados mundiales para la publicación en inglés (£ 1.4bn en las exportaciones en 2015). Este es otro derivado de la reciente historia de dominio de Gran Bretaña, como la ubicación del meridiano de Greenwich, brindando oportunidades diarias para intercambios globales entre Asia y América, o la asociación de inversiones, y por lo tanto finanzas globales, con la Ciudad de Londres.

Pero el conocimiento especial de un idioma es un activo que se desperdicia demasiado pronto cuando se convierte en propiedad global. World English solo tendrá una conexión histórica con Gran Bretaña o los EE. UU., Y conocerlo bien ya no es exclusivo para hablantes nativos. Incluso las ventajas inesperadas a corto plazo llegaron con un riesgo moral. La presunción de titularidad puede engendrar complacencia en el hogar, así como el resentimiento en el extranjero, todo demasiado evidente en las "negociaciones" actuales sobre el divorcio de Gran Bretaña de Europa.

Es difícil dar crédito a la vulnerabilidad de un idioma como el inglés, que se ha difundido, espontáneamente y de manera no planificada, mucho más allá de su tierra natal, e incluso se lo considera el "lenguaje de la libertad". Pero esto en sí mismo no es nada nuevo. Las lingua francas transnacionales, una vez establecidas, siempre emiten un aura de permanencia. Sin embargo, cuando las circunstancias cambian, caen. Y el cambio claramente está llegando.

Y entonces la expectativa natural será que después de que las nuevas potencias, como China , India o Brasil, se establezcan económicamente, políticamente (y probablemente militarmente), su influencia lingüística y cultural también llegará a sentirse, entre aquellos que quieren hacer negocios con ellos, y luego con los demás. Pero al igual que con todos los idiomas recientemente dominantes, habrá un retraso.

Las tecnologías de traducción en evolución

Si se centra en China, por ejemplo, el mundo puede ser menos entusiasta de "la mano oculta" de los mercados libres de Adam Smith. Si surgen otros centros, el resultado puede ser más variado, afirmando las tradiciones locales islámicas, budistas o hindúes. Las tecnologías de traducción en evolución pueden hacer que los idiomas sean en gran medida intercambiables, empujando a las culturas nacionales a un segundo plano. Lo que sea, no habrá una deferencia especial a la tradición actual de habla inglesa.

Algo así, después de todo, es lo que sucedió en el siglo XVII, cuando el poder recientemente global Francia ganó un papel para el francés como lengua común para la Europa civilizada: el francés, con fuertes matices de la Ilustración, reemplazó al propio latín, que había desempeñado ese papel por 15 siglos De manera diferente, es lo que sucedió en el siglo XIX, cuando los intrusos imperiales Rusia [VIDEO]y Gran Bretaña abolieron el farsi en sus dominios asiáticos. Antes de eso, Farsi había sido preeminente durante 800 años como el idioma de la cultura, el comercio y la política musulmana.

Para el inglés, por lo tanto, es probable que su pico actual sea tan bueno como siempre, su gloria como lenguaje mundial que dura solo un par de siglos [VIDEO], casi un destello en la sartén, aún no comparable con los precursores latinos o farsi. Y en la forma actual, es probable que su caída coincida con el último ascenso de China, cuya historia documentada se ha mantenido durante tres milenios. El chino, también, es genial.

• Nicholas Ostler es el autor de Empires of the Word y The Last Lingua Franca. Él preside la Fundación para las lenguas en peligro de extinción #2018