Millones de personas se ven afectadas cada año, y las tasas de mortalidad por sobredosis se han cuadriplicado desde 1999, llegando a decenas de miles al año, según el Instituto Nacional sobre el Abuso de Drogas (NIDA). Pero puede haber una alternativa menos arriesgada a los opiáceos para aliviar ciertos tipos de dolor crónico: la marihuana.

Un creciente cuerpo de evidencia sugiere que los cannabinoides, componentes químicos en plantas de cannabis o ciertos compuestos sintéticos, pueden ser efectivos para aliviar el dolor, ya sea al lado o en lugar de los opioides.

No te pierdas las últimas noticias Sigue el canal Salud

A medida que la Marihuana medicinal se vuelva más accesible en los EE. UU., Podría servir como una opción más segura para algunos tipos de alivio del dolor e incluso podría ayudar a reducir el número de personas adictas a los opiáceos, dijeron los expertos a Live Science.

El uso indebido y la dependencia de los opioides se han disparado en los últimos años.

A partir de finales de la década de 1990, los médicos comenzaron a recetar opiáceos para aliviar el dolor con mayor frecuencia, tras las falsas garantías de las compañías farmacéuticas de que las drogas no eran adictivas, según el NIDA .

En 2016, las sobredosis de drogas relacionadas con los opioides mataron a unas 116 personas todos los días, 42,249 personas murieron por sobredosis ese año y 11 millones de personas hicieron uso indebido de opiáceos recetados, según el Departamento de Salud y Servicios Humanos de EE. UU .

Generalmente recetados para el dolor severo, los opioides, una familia de medicamentos que se unen a los receptores opioides en el cuerpo y causan sentimientos de euforia, son, de hecho, altamente adictivos, y millones de estadounidenses usan mal los opioides o se vuelven dependientes de los medicamentos.

Los opioides incluyen opiáceos; aunque los términos se usan a menudo indistintamente, los opiáceos también pueden referirse a una clase de opioides que se deriva de manera natural o sintética del opio.

Si las personas adictas pierden el acceso a los opioides recetados, pueden recurrir a los opiáceos ilegales peligrosos, como la heroína, informó Live Science . Pero los expertos dicen que la marihuana medicinal y los cannabinoides sintéticos han demostrado ser altamente efectivos para ciertos tipos de alivio del dolor y tienen un riesgo mucho menor de adicción que los opiáceos.

"Nuestros propios opiáceos"

Cuando una persona usa marihuana, los cannabinoides en la droga se unen a los receptores de cannabinoides en el cuerpo humano. Estos receptores son parte de una red existente de mitigación del dolor que produce endocannabinoides, "nuestros propios opiáceos", y prepara al organismo para que sea receptivo a compuestos con una composición química similar, el Dr. Doug Abrams, profesor de medicina de la Universidad de California.

, San Francisco, le dijo a Live Science.

"Tenemos todo este sistema de receptores y cannabinoides endógenos internos que probablemente estén presentes para ayudarnos a modular la sensación de dolor", dijo Abrams. "Eso hace que sea obvio que otros cannabinoides, los que provienen de las plantas [VIDEO], también podrían tener algún beneficio para el dolor".

El THC, o tetrahidrocannabinol, es el cannabinoide en la marihuana que es el principal responsable de los efectos psicoactivos de la droga, y el cannabidiol o CBD, es otro cannabinoide activo que no causa sensación de intoxicación.

La evidencia de estudios clínicos sugiere que el cannabis o los cannabinoides son efectivos para mitigar el dolor crónico, el dolor neuropático (dolor causado por una enfermedad o lesión que afecta el sistema nervioso) y las contracciones musculares involuntarias y continuas asociadas con la esclerosis múltiple, el Dr. Kevin Hill, un asociado profesor de psiquiatría en la Escuela de Medicina de Harvard, le dijo a Live Science en un correo electrónico.

En un estudio publicado en septiembre de 2015 en la revista JAMA , Hill revisó 74 estudios médicos sobre el uso de marihuana para aliviar el dolor desde 1948 hasta 2015. Encontró que hubo resultados positivos en 24 ensayos para pacientes con dolor crónico, dolor neuropático y esclerosis múltiple .

Los cannabinoides también son muy eficaces contra el dolor causado por los síntomas asociados con algunos cánceres, informaron investigadores en un estudio publicado en 2016 en la revista Progress in Neuro-Psychopharmacology & Biological Psychiatry . De hecho, un tipo de cannabinoide, vendido bajo la marca Sativex, está aprobado en Canadá para tratar el dolor que acompaña a ciertos cánceres, según el estudio.

Una alternativa a los opioides

Pero, ¿cómo se comparan los cannabinoides con los opiáceos?

Se ha demostrado que la marihuana produce dependencia leve en las personas; Los cannabinoides afectan los procesos cerebrales que regulan las recompensas y el comportamiento de búsqueda de recompensas, al igual que otras sustancias adictivas, como los opiáceos, informan los científicos en un estudio publicado en 2007 en la revista Diálogos en Neurociencia Clínica .

Pero a diferencia de la dependencia a los opiáceos, la dependencia de la marihuana generalmente se puede revertir mediante la terapia cognitiva conductual y la abstinencia sin síntomas de abstinencia debilitantes, como vómitos, diarrea, insomnio y ansiedad, según el estudio.

Otro efecto secundario del uso de opiáceos puede ser el deterioro cognitivo, que puede disuadir a los médicos de aumentar las dosis lo suficiente como para proporcionar un alivio adecuado del dolor, según un estudio publicado en 2004 en la revista Pain Management Nursing . Sin embargo, algunos compuestos cannabinoides, aquellos que no tienen un efecto psicotrópico, pueden permitir a los pacientes reducir su dolor sin sentirse "fuera de él", dijo Abrams a Live Science.

"He tenido pacientes con cáncer que han recibido altas dosis de opiáceos, y descubren que no pueden comunicarse con su familia", dijo Abrams. "Una vez que se han separado efectivamente de sus opiáceos en cannabis, les resulta mucho más fácil comunicarse con sus seres queridos, al tiempo que logran aliviar su dolor". (Los pacientes deben hablar con su médico antes de cambiar las drogas.)

Y una encuesta de pacientes que usaron opiáceos y cannabis para el dolor encontró que los participantes informaron una mayor tasa de satisfacción con cannabis que con opioides, informaron en un estudio publicado Amanda Reiman, investigadora de marihuana medicinal y representante de relaciones comunitarias de la marca de cannabis Flow Kana. en junio de 2017 en la revista Cannabis and Cannabinoid Research .

En ese estudio y en encuestas previas realizadas por Reiman, los pacientes informaron las mismas tres razones principales por las que recurrieron al cannabis sobre los opioides recetados para mitigar el dolor: una menor probabilidad de experimentar abstinencia con cannabis, menos efectos secundarios negativos, "y que el cannabis era más es efectivo que sus otros medicamentos ", según Reiman, quien también se desempeñó anteriormente como gerente de políticas de California para Drug Policy Alliance.

De los 2,897 pacientes de cannabis medicinal que participaron como participantes en el estudio, el noventa y siete por ciento afirmó que el consumo de cannabis les permitió disminuir sus dosis de opioides. Además, el 81 por ciento informó que el cannabis, cuando se usa solo, es más efectivo que el cannabis combinado con opioides, escribieron Reiman y sus coautores en el estudio.

"Las personas que optaron por usar cannabis en lugar de opiáceos para tratar el dolor lo estaban haciendo porque estaban teniendo estas experiencias mucho mejores", dijo a Live Science.

En otro estudio, publicado en 2011 en la revista Clinical Pharmacology and Therapeutics , los pacientes que estaban usando opioides para aliviar el dolor se introdujeron al cannabis vaporizado en ensayos clínicos y bajo condiciones controladas. Los científicos informaron que el dolor de los sujetos disminuyó significativamente cuando usaron cannabinoides, lo que sugiere que los cannabinoides podrían permitir que los pacientes usen opioides en dosis más bajas y, por lo tanto, experimenten menos efectos secundarios.

Riesgos y restricciones

Sin embargo, también existen riesgos que acompañan a los beneficios médicos potenciales del uso de cannabinoides. Algunos están asociados con el THC, que en algunas personas puede provocar un aumento de la ansiedad o un empeoramiento de los trastornos psicóticos o del estado de ánimo, dijo Hill. En personas mayores, la desorientación de los efectos del THC podría aumentar el riesgo de caídas, agregó Abrams.

Y los cannabinoides pueden no ser una opción segura para las personas con enfermedad cardíaca subyacente, porque los compuestos pueden afectar la presión sanguínea y acelerar la frecuencia cardíaca, dijo Abrams.

La legislación reciente refleja una visión nacional cambiante de la marihuana, con la droga ahora legalmente disponible para uso médico en 29 estados, el Distrito de Columbia, Guam y Puerto Rico, y para uso recreativo en ocho estados y el Distrito de Columbia, según el National Conferencia de Legislaturas Estatales (NCSL). La posesión de pequeñas cantidades de la droga también ha sido despenalizada en 22 estados y el Distrito de Columbia, informó el NCSL.

Sin embargo, uno de los mayores obstáculos para el uso más generalizado de la marihuana medicinal para el dolor es la accesibilidad de la droga, Reiman dijo a Live Science.

En los estados que no permiten la marihuana medicinal, "los opiáceos serán mucho más fáciles y menos riesgosos de acceder que el cannabis", dijo Reiman.

Estigma persistente

Incluso en los estados donde el uso de marihuana medicinal es legal, el estigma persistente puede llevar a los pacientes a dudar en recurrir a los cannabinoides para tratar su dolor, Reiman informó en el estudio de junio de 2017.

"Aunque estuvimos encuestando a pacientes de cannabis medicinal en el estado de California, donde hay un programa activo, una gran parte de nuestros encuestados dijo que sería más probable que usen cannabis como sustituto si estuviese menos estigmatizado y estuviera más disponible, "Reiman dijo.

Hallazgos similares se presentaron en 2015 en otro estudio, publicado en el Journal of Psychoactive Drugs , en el que los investigadores escribieron que "el estigma surgió como un problema primario y recurrente en lo que respecta tanto al proceso de convertirse en un usuario de marihuana medicinal, y uno."

Los participantes del estudio informaron que sus decisiones sobre el uso de marihuana medicinal estaban teñidas por los estereotipos ampliamente aceptados de todos los usuarios de marihuana como "drogadictos", y esto influyó en sus decisiones sobre a quiénes contaron sobre su uso de marihuana medicinal, según el estudio.

"Obviamente, ese tipo de estigma negativo del uso de la marihuana era considerado más como un adicto o un consumidor de drogas que como un paciente", respondió uno de los sujetos.

Los científicos también señalaron que cuando el estigma se asocia a la condición médica del paciente, puede resultar en que el paciente reciba atención médica de menor calidad, y el temor a experimentar ese tipo de discriminación puede retrasar a la gente cuando considera el uso de marihuana medicinal, incluso si lo prefieren a los opioides.

"Todavía hay una falta de protección del paciente: lo más difícil del cannabis ahora es acceder a él de una manera que no ponga en riesgo a nadie", dijo Reiman.