La investigación publicada hoy en Science anula la suposición largamente sostenida de que los caballos de Przewalski, nativos de las estepas de Eurasia, son la última especie de caballo salvaje en la Tierra. En cambio, el análisis filogenético muestra que los caballos de Przewalski son salvajes, descendientes del caso conocido más temprano de domesticación de caballos por el pueblo Botai del norte de Kazajstán hace unos 5.500 años.

El Museo de Historia Natural

Además, el nuevo documento encuentra que los caballos domesticados modernos no descienden de los caballos de Botai, una suposición previamente sostenida por muchos científicos.

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"Fue una gran sorpresa", dijo la coautora Sandra Olsen, curadora a cargo de la división de arqueología del Instituto de Biodiversidad y el Museo de Historia Natural de la Universidad de Kansas, que dirigió el trabajo arqueológico en pueblos conocidos de Botai.

"Confiaba en que poco después de que empezáramos a excavar sitios de Botai en 1993, encontramos los primeros caballos domesticados. Intentamos probarlo, pero con base en los resultados del ADN, los caballos Botai no dieron lugar a los modernos caballos domesticados modernos. dio lugar al caballo de Przewalski ".

Los hallazgos significan que ya no quedan caballos "salvajes", solo caballos salvajes que descienden de caballos que una vez fueron domesticados por humanos, incluidos los caballos y mustangs de Przewalski que descienden de caballos traídos a América del Norte por los españoles. "Esto significa que no hay caballos salvajes vivos en la Tierra, esa es la parte triste", dijo Olsen. "Hay muchos biólogos equinos que han estado estudiando Przewalskis, y esto será un gran shock para ellos.

Creyeron que estaban estudiando los últimos caballos salvajes. No es una pérdida real de biodiversidad, pero en nuestras mentes, es Pensamos que había una última especie salvaje, y recién ahora somos conscientes de que todos los caballos salvajes se extinguieron ".

Muchos de los huesos y dientes de caballo que Olsen excavó en dos sitios de Botai en Kazajstán, llamados Botai y Krasnyi Yar, se usaron en el análisis filogenético. El equipo internacional de investigadores detrás del documento ordenó los genomas de 20 caballos del Botai y 22 caballos de Eurasia que abarcaron los últimos 5.500 años. Compararon estos genomas de caballos antiguos con genomas ya publicados de 18 caballos antiguos y 28 modernos.

"La reconstrucción filogenética confirmó que los caballos domésticos no forman un solo grupo monofilético como se esperaba si descienden de Botai", escribieron los autores. "Los primeros caballos en manada eran los antepasados ​​de los salvajes caballos de Przewalski, pero no de los modernos domesticados".

Olsen dijo que los hallazgos dan lugar a una nueva búsqueda científica: localizar los orígenes reales de los caballos domesticados de hoy.

"Lo que es interesante es que tenemos dos eventos de domesticación diferentes de especies ligeramente diferentes, o subespecies separadas", dijo. (La posición taxonómica del caballo de Przewalski todavía se debate). "Se cree que los caballos domesticados de hoy en día provienen de Equus ferus, el extinto caballo salvaje europeo. El problema es que se pensó que existían hasta principios de 1900. Pero, los restos de dos personas en San Petersburgo, Rusia, son probablemente salvajes, o al menos probablemente tengan algunos genes domesticados ".

Olsen comenzó a excavar sitios de la aldea de Botai en Kazajstán en 1993 después de que la caída de la Unión Soviética hizo que la región fuera accesible para los científicos occidentales. Algunos de los restos de caballos recogidos por Olsen fueron probados como parte del nuevo estudio que muestra su ascendencia de los actuales Przewalskis. Los antepasados ​​de Botai eran cazadores nómadas hasta que se convirtieron en la primera cultura conocida para domesticar caballos hace unos 5.500 años, utilizando caballos para carne, leche, trabajo y transporte.

"Una vez que domesticaron los caballos, se volvieron sedentarios, con grandes aldeas de hasta 150 o más casas", dijo Olsen, que se especializa en zooarqueología, o en el estudio de restos de animales de antiguos sitios de ocupación humana. "Vivían principalmente con carne de caballo, y no tenían agricultura. Teníamos varias líneas de evidencia que respaldaban la domesticación. El hecho de que los Botai fueran sedentarios debe haber significado que tenían animales domesticados, o plantas, que no tenían. El 95 por ciento de los huesos de los sitios de Botai eran de caballos; en cierto sentido, eran monocultivos de una especie con un enfoque increíble. Si cazaban caballos a pie, habrían agotado rápidamente las bandas de caballos en las cercanías del aldeas y habría tenido que ir más lejos para cazar, no lo haría

El investigador de KU también citó artefactos óseos de los sitios de Botai utilizados para fabricar correas de cuero crudo que podrían haber sido transformadas en bridas, lazos, látigos, cultivos de equitación y colas, como una prueba más de la domesticación de los caballos. Además, los sitios de la aldea Botai incluyen corrales de caballos.

La pistola humeante

"Encontramos un corral que contenía altos niveles de nitrógeno y sodio del estiércol y la orina", dijo Olsen. "Estaba muy concentrado dentro de ese corral. La pistola humeante final estaba encontrando residuos de leche de yegua en la cerámica. Hoy es común en Mongolia y Kazajstán ordeñar caballos: cuando se fermenta tiene un valor nutricional considerable y es muy rico en vitaminas "

Curiosamente, Olsen descubrió que, después de sacrificar caballos, los Botai enterraban algunos cráneos de caballo y cuellos en fosos con sus hocicos mirando hacia el sudeste, hacia donde salía el sol por la mañana en otoño. Los mongoles y los kazajos matan a la mayoría de sus caballos en esa época del año porque es cuando retienen la mayor cantidad de grasa nutritiva en sus cuerpos.

"Es interesante porque en toda la diáspora [VIDEO]indoeuropea hay una fuerte conexión entre el dios del sol y el caballo", dijo. "Puede ser que la gente de Botai hablara un idioma protoindoeuropeo temprano, y también conectaron al caballo con el dios del Sol. Más tarde en el tiempo, y esta idea está en el registro histórico de la diáspora indoeuropea, se creía el dios sol nació en el este y cabalgó por el cielo en un carro tirado por caballos blancos. Según la creencia, moriría en el oeste y renacería todos los días ". El equipo detrás del periódico [VIDEO]cree que los caballos de Przewalski probablemente escaparon de las manadas domésticas de Botai en el este de Kazajstán o el oeste de Mongolia.

"Comenzaron a desarrollar un estilo de vida semi salvaje como nuestros mustangs, pero todavía tienen una apariencia salvaje", dijo Olsen. "Esto es en parte por lo que los biólogos supusieron que eran auténticamente animales salvajes. Tienen una melena erguida, algo asociado con los équidos salvajes. También tienen una capa parda, como las que ves en las pinturas rupestres de la Era de Hielo en Francia y España cuando los caballos eran salvajes. Sin embargo, su tamaño es muy similar al que se ve en Botai y otros sitios ".

En 1969, los caballos de Przewalski fueron declarados extintos en la naturaleza, y todos los seres vivos hoy provienen de solo 15 individuos capturados alrededor de 1900. Hoy en día, hay aproximadamente 2,000 caballos de Przewalski, todos descendientes de esos caballos capturados, y han sido reintroducidos en las estepas de Eurasia . En cierto sentido, a los caballos les ha ido mejor que a los pueblos que una vez los domesticaron.

"La gente de Botai parece haber desaparecido de su tierra natal en el norte de Kazajstán", dijo Olsen. "Tal vez emigraron hacia el este a Mongolia ya que la gente de la Edad de Bronce compartió la práctica de enterrar ritualmente la cabeza y el cuello del caballo apuntando hacia el sol naciente en el otoño, la época del año en que fueron sacrificados. Ese es un rasgo compartido muy específico".