Este año también marca el centenario de la pandemia de influenza de 1918. Esta pandemia fue el peor brote de gripe en la historia, matando a decenas de millones de personas en todo el mundo.

Como experto en derecho de Salud pública, puedo afirmar dos cosas con confianza. En primer lugar, EE. UU. Ha realizado enormes progresos en la preparación y el tratamiento de la gripe. Y segundo, todavía no estamos tan preparados como necesitamos para la próxima pandemia.

Un flagelo global

La cepa de influenza de 1918 fue inusualmente mortal porque los humanos no habían estado expuestos ampliamente a la cepa H1N1 del virus. Abrumaba nuestro sistema inmune ingenuo.

Además, las vacunas contra la influenza y otros tratamientos médicos modernos aún no se habían desarrollado y las estrategias de control de infecciones no se entendían bien. La propagación de la enfermedad también fue alimentada por movimientos de tropas relacionados con la Primera Guerra Mundial.

Desde 1918, los brotes de gripe han fluctuado en tamaño , pero en general se vuelven menos severos. Los avances científicos han hecho que la gripe sea más prevenible y tratable. Los funcionarios de salud pública ahora saben mejor cómo contener los brotes de influenza y minimizar su daño.

Sin embargo, la gripe sigue siendo un flagelo global persistente. Cada año, la enfermedad mata a entre 12,000 y 56,000 personas en los EE. UU. Y entre 291,000 y 646,000 personas en todo el mundo . El virus de la gripe muta rápidamente e infecta a otros animales además de los humanos, lo que permite que surjan nuevas combinaciones virales y desafíen nuestro sistema inmunológico.

Si el mundo enfrentara una nueva cepa de gripe similar en cuanto a novedad y virulencia al virus de 1918, nuestra capacidad para prevenir una pandemia aún sería insuficiente porque no hemos progresado lo suficiente en ciencia, infraestructura o implementación de planes de preparación.

1. Desarrollar vacunas más fuertes

Entonces, ¿cómo puede Estados Unidos mejorar su capacidad para detener una nueva pandemia de gripe, así como para reducir el impacto anual de las infecciones de influenza?

Primero, los investigadores necesitan mejorar la vacuna contra la gripe. La mayoría de la producción de vacunas contra la gripe actualmente se basa en tecnología anticuada que requiere que los expertos pronostiquen las cepas más probables al principio de cada temporada de gripe.

Los fabricantes deben cultivar la vacuna en huevos de gallina , un proceso que lleva semanas y limita la capacidad de hacer ajustes a la vacuna durante la temporada de gripe.

Se están realizando esfuerzos para desarrollar nuevas tecnologías, incluida una vacuna universal contra la gripe que podría proteger contra múltiples cepas de influenza A, incluidas nuevas cepas, y que durará varios años.

Pero el gobierno federal solo ha asignado US $ 75 millones este año para la investigación de la vacuna contra la gripe. Esto no es suficiente. Idealmente, habría cuatro o cinco veces más dinero federal disponible para esta investigación.

2. Detecta los brotes temprano

En segundo lugar, para prevenir las pandemias de gripe, los funcionarios de salud pública necesitan más y mejor información sobre los brotes de influenza.

En este momento, la Organización Mundial de la Salud recopila datos sobre brotes de gripe de múltiples fuentes en 114 países. Pero gran parte de la información (y la financiación) para la vigilancia global proviene de los EE.

UU. Y otros países ricos.

Esto no es suficiente para detectar una cepa pandémica lo suficientemente rápido. Es más probable que surjan nuevas cepas en países en desarrollo con poblaciones densas y contacto humano-animal más frecuente. En un mundo cada vez más interconectado, las infecciones emergentes pueden propagarse rápidamente a través de los viajes y el comercio, como sucedió con el brote de gripe porcina de 2009 .

Los países en desarrollo tienen los menores recursos para vigilancia y tratamiento. También enfrentan tasas desproporcionadamente altas de muertes e infecciones por gripe. Es probable que las personas en estos países lleven el peso de una pandemia, que podrá propagarse rápidamente en las megaciudades abarrotadas con servicios de salud pública inadecuados y capacidad limitada para rastrear infecciones.

Si el sistema de vigilancia se ampliara para incluir más humanos y animales en países menos ricos, permitiría a los funcionarios detectar los brotes antes y rastrear mejor una infección a medida que se propaga.

El CDC ha liderado los esfuerzos para coordinar la vigilancia global. Pero la administración de Trump espera recortar los fondos para el CDC, así como los programas de salud globales . Si los recortes se promulgan, pondría en peligro estos esfuerzos.

3. Asegúrate de que todos estén preparados

Finalmente, los funcionarios del gobierno y otros miembros de la comunidad de salud deben prestar más atención a los planes de preparación para emergencias de salud pública.

A nivel federal y estatal, muchos funcionarios se han preparado para un repentino aumento de las enfermedades relacionadas con la gripe mediante la realización de ejercicios de capacitación para los trabajadores de la salud y el almacenamiento de recursos, como Tamiflu y bolsas IV .

Pero estos esfuerzos varían ampliamente en todo el país. Las leyes en algunos estados han simplificado el proceso para expandir la fuerza laboral de atención médica, implementan medidas para mantener a las personas separadas durante los brotes o promulgan otras estrategias que pueden ayudar a reducir la propagación de la influenza y disminuir el impacto de un brote severo.

Sin embargo, muchos planes siguen incompletos. La financiación tiende a subir después de desastres notables y luego se disipa cuando estos eventos se alejan de la memoria. Además, muchos de los recursos disponibles para emergencias de salud pública dependen de la discreción de los funcionarios ejecutivos. Las recientes dificultades reportadas de asegurar recursos federales de recuperación para Puerto Rico después del huracán María demuestran que esto es una preocupación real.

A pesar del progreso en el último siglo, el mundo no está preparado para una pandemia de gripe. Pero, con un mayor nivel de compromiso y atención, podemos mejorar mucho nuestros sistemas de respuesta a una pandemia y salvar vidas.