Solían decir: "fumar significa progreso". Lo que "ellos" querían decir era que la apariencia de una chimenea en algún lugar de la ciudad o en los alrededores era algo bueno.

Esa chimenea, escupiendo toda su voluminosa toxicidad, significaba trabajos. Esa chimenea era necesaria para impulsar la industria a fines del siglo pasado. Esa chimenea era esencial para producir los componentes vitales de la nación, cosas como el acero, los automóviles y los textiles.

Ahora lo sabemos mejor, fumar significa algo más, no solo para el cuerpo humano sino también para el resto del mundo.

La magnitud de la devastación ambiental por la que son responsables los cigarrillos es enorme.

Comenzando con el cultivo de tabaco, pasando luego a la fabricación de cigarrillos.

y luego, cuando los fumadores se deshacen de ellos, en cada etapa de la vida de un cigarrillo, hay algunas consecuencias negativas para el medio ambiente.

Echaremos un vistazo a algunas de esas consecuencias. Pero también exploraremos el impacto (o la falta de él) que están teniendo los cigs al revertir la contaminación que provocan los cigarrillos en el planeta.

La vida de un cigarrillo

La creación de un cigarrillo implica mucho daño tanto para los humanos como para la Tierra. El cultivo y la cosecha de tabaco están llenos de peligros. El primero provoca la deforestación en extensiones masivas de tierra para dar paso a los cultivos de tabaco.

Este último, debido a la naturaleza de la planta de tabaco, causa que los trabajadores se enfermen con lo que se conoce como Enfermedad Verde del Tabaco (GTS).

La exposición excesiva a la nicotina en las hojas de la planta es lo que causa el GTS.

Los trabajadores experimentan los mismos síntomas de intoxicación por nicotina que los usuarios de cigarrillos electrónicos sienten cuando entran en contacto con la nicotina líquida. Los síntomas como náuseas, mareos y dolores de cabeza son comunes entre los recolectores de tabaco, algunos de los cuales son niños de apenas doce años.

El cultivo de tabaco ejerce una gran presión sobre el medio ambiente. Algunas de las consecuencias del cultivo de tabaco incluyen:

  • Pérdida de biodiversidad
  • Erosión y degradación del suelo
  • La contaminación del agua
  • Emisiones de dióxido de carbono

Estas son solo las consecuencias ambientales del cultivo de tabaco. Para agravar el daño que causa el cultivo del tabaco al medio ambiente, está el hecho de que cultivar tabaco es la única opción que tienen muchos agricultores de subsistencia para sobrevivir.

En países como Malawi, el cultivo de tabaco apoya a casi 500,000 trabajadores y es el segundo mayor empleador en la pequeña nación africana.

Al mismo tiempo, Malawi ha perdido casi el 30% de sus árboles en las dos décadas en que el cultivo del tabaco comenzó a echar raíces a principios de los años noventa.

El gobierno no se asusta de estos terribles efectos ambientales. Un portavoz admitió que cuando dijo: "el impacto de la industria en los recursos naturales es visible ... esto es evidente en la reducción de los árboles que se han cortado".

El cultivo de tabaco presenta grandes desafíos para todos los involucrados, excepto las compañías tabacaleras. Regularmente cabildean contra la regulación ambiental y ganan, gracias a los regímenes regulatorios laxas en muchas naciones en desarrollo donde se cultiva tabaco.

Los agricultores necesitan un cultivo comercial confiable, pero el impacto ambiental solo genera efectos a largo plazo, no a corto plazo. Las plantas de tabaco agotan significativamente el suelo rico en nutrientes, por lo que es casi imposible cultivar algo más después de la cosecha.

Los trabajadores que cosechan el tabaco a veces formado por familias enteras, corren el riesgo de envenenamiento por nicotina. Pero los trabajadores parecen indiferentes por el intercambio entre trabajar y enfermarse.

Un tabaquero de quince años de Carolina del Norte, que trabajaba en el campo desde los doce años, dijo que quería trabajar en la recolección de tabaco.

"Para mí es un poco desordenado", dijo, refiriéndose al informe de Human Rights Watch que expuso el lado oscuro del cultivo de tabaco. "Tienes a todas estas otras personas viniendo aquí. La gente de mi edad puede hacerlo. No veo el problema con eso. Es solo más ayuda ".

Un defensor contra el trabajo infantil resumió el dilema del trabajador, que es como la difícil situación que enfrentan los productores de tabaco africanos: su supervivencia está ligada inextricablemente a la planta peligrosa. Los trabajadores y los agricultores pueden estar conscientes de los peligros, pero "ser capaz de sustituir la pérdida de ingresos es algo completamente diferente".

Un cigarrillo nace

El cultivo y la cosecha de tabaco plantea riesgos para la salud de los trabajadores del tabaco y causa daños al medio ambiente. Pero la etapa de producción de los cigarrillos también causa un daño generalizado a ambos.

La Organización Mundial de la Salud estima que la fabricación de cigarrillos, en solo un año, provoca la liberación al medio ambiente de más de 2 000 000 de toneladas de desechos sólidos. Pero eso fue en 1995.

La OMS ahora estima que, dado que la producción de cigarrillos ha aumentado anualmente de 5 a 6,3 billones, esas cifras iniciales también han aumentado. Teniendo en cuenta el aumento de producción, la OMS ahora cree que las fábricas de cigarrillos han producido en un lapso de veinte años:

  • 45,000,000 de toneladas de desechos sólidos
  • 6.000.000 de toneladas de residuos de nicotina
  • 4,000,000 de toneladas de desechos químicos

Casi todas las facetas de hacer un cigarrillo implican alguna forma de degradación ambiental. Los productos químicos utilizados en el blanqueado del papel de fumar, como el amoníaco y el ácido clorhídrico, se filtran en las aguas subterráneas como resultado de la escorrentía de las fábricas de cigarrillos.

Los filtros en cigarrillos filtrados no son biodegradables. El acetato de celulosa, el material inorgánico del que se fabrican los "colillas" de cigarrillos, tarda más de una docena de años en descomponerse.

Y en el tiempo que demoran las colillas de cigarrillos en degradarse, contribuyen a una cantidad casi insuperable de catástrofe ambiental. La cantidad de cigarrillos acumulados cada año, cerca de 4.5 billones, es cercana a la cantidad de cigarrillos que se producen cada año, lo que hace que las colillas de cigarrillos sean la fuente más importante de basura en el planeta.

Fuera de la ventana

Parece increíble que algo tan pequeño como una colilla de cigarrillo pueda causar tanto daño. Es por eso que la mayoría de las personas no lo piensan dos veces antes de tirar la colilla donde quieran. Pero el enfoque de "no ver mal" adoptado por muchos fumadores (más del 75% de los fumadores admite que tirar sus colillas) hacia sus culos termina teniendo consecuencias en el mundo real.

Una colilla de cigarro es el recuerdo de un cigarrillo. Conserva todas las cosas que entraron en su producción, como pesticidas, herbicidas, alquitrán, productos químicos cancerígenos y, por supuesto, la nicotina.

Y en su viaje hacia su eventual desaparición, una colilla puede dejar una estela peligrosa. Cuando se dejan sumergidos en cuerpos de agua como ríos, lagos y el océano, las colillas de cigarrillos producen sustancias llamadas lixiviados, que crean lo que solo se puede llamar lodo tóxico. [VIDEO]

La amalgama de todos estos químicos mortales en una sustancia causa la muerte en casi la mitad de toda la vida marina que entra en contacto con ella. Y si los peces muertos y las aves no fueron suficientes, las colillas de cigarrillos también son famosas por matar humanos de manera directa e indirecta: fuego.

Según la Organización Mundial de la Salud, las colillas de cigarrillos "siguen siendo la causa más importante de muerte relacionada con los incendios", con una cifra de 540 muertes por cada 2855 muertes relacionadas con incendios en 2011.

En el Reino Unido, las cifras son, más o menos lo mismo. En 2011, los cigarrillos y las colillas de cigarrillos no extinguidas fueron culpables de 34 muertes de 1000 incendios. Los cigarrillos también fueron responsables del 7% de todos los incendios domésticos en Inglaterra e Irlanda en los años 2013-2014.

Lo que se debe hacer

Los cigarrillos son atacados continuamente por sus efectos adversos para la salud que su impacto ambiental es en su mayoría olvidado. Y, sin embargo, la amplitud del daño que puede causar la producción y eliminación de un solo cigarrillo es impresionante.

Los grupos ambientalistas han agitado durante mucho tiempo a las empresas Big Tobacco por controles ambientales más estrictos. Y algunos, como Philip Morris y British American Tobacco, han respondido. Han patrocinado iniciativas de reforestación y se han comprometido a reducir las emisiones de gases de efecto invernadero.

Países como Canadá, Nueva Zelanda y Estados Unidos han comenzado a prohibir fumar en lugares públicos para reducir el número de colillas de cigarrillos que se arrojan al medio ambiente. Las ciudades individuales también han adoptado nuevas medidas para lidiar con el flagelo de las colillas de cigarrillos, al igual que promulgaron proyectos de ley para regular el uso de bolsas y botellas de plástico.