El selenio fue descubierto como un elemento en 1817 por el químico sueco Jöns Jacob Berzelius, quien determinó los pesos atómicos de muchos elementos y desarrolló un sistema de símbolos químicos. Primero se pensó que era una toxina, pero los científicos determinaron que el selenio era un mineral esencial en la década de 1950.

En la década de 1960, los médicos comenzaron a investigar las posibles propiedades de selenio para combatir tumores en animales, según la Sociedad Estadounidense del Cáncer.

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Los científicos ahora saben que el selenio es necesario en la producción del cuerpo de selenoproteínas, una familia de proteínas que contienen selenio en forma de un aminoácido.

Hasta el momento, se han aislado 25 selenoproteínas diferentes en el cuerpo, pero solo se ha identificado la mitad de sus funciones, según el Instituto Linus Pauling de la Universidad Estatal de Oregón.

La investigación en humanos y animales ha descubierto que las selenoproteínas están involucradas en el desarrollo embrionario, el metabolismo de la hormona tiroidea, la defensa antioxidante,la función muscular y la respuesta del sistema inmune a las vacunas.

Dónde se encuentra el selenio

"Las plantas [VIDEO] recogen los minerales que están en la tierra, incluido el selenio, y los convierten en una forma consumible y utilizable para los seres humanos y otros animales", dijo el Dr. Stephen Neabore, médico de atención primaria en el Barnard Medical Center en Washington. , DC "Debido a que se encuentra de forma natural en las plantas, generalmente, si estás siguiendo una dieta variada, obtendrás todos los nutrientes y minerales que necesitas".

El suelo en todo el mundo varía en su concentración de selenio. Cuanto mayor es la concentración de selenio en el suelo, mayor es la concentración de selenio en los cultivos. El suelo en Nebraska, Dakota del Sur y Dakota del Norte es especialmente rico en selenio, y las personas que viven en estas áreas suelen tener la mayor ingesta dietética de selenio en los Estados Unidos, según la publicación de 2014 de Harvard Health "The Truth About Vitamins and Minerals".

El suelo en algunas áreas de China y Rusia es naturalmente bajo en selenio. Las deficiencias de selenio en la región de Keshan en el noreste de China fueron lo suficientemente graves como para provocar una forma de enfermedad cardíaca llamada cardiomiopatía, ahora llamada enfermedad de Keshan.

Los programas del gobierno chino para complementar las dietas de las personas con selenio en la década de 1970 redujeron en gran medida los casos de la enfermedad de Keshan, de acuerdo con la Oficina de Suplementos Dietéticos de los Institutos Nacionales de la Salud.

Los bajos niveles de selenio en China, Tíbet y Siberia pueden jugar un papel en un tipo de osteoartritis llamada enfermedad de Kashin-Beck.

Los bajos niveles de selenio son más comunes en personas con ciertas afecciones en todo el mundo, lo que ha generado preguntas y esperanzas de que los suplementos de selenio puedan traer beneficios para la salud.

Selenio como suplemento

El selenio es uno de varios nutrientes conocidos por tener propiedades antioxidantes, lo que significa que el selenio juega un papel en las reacciones químicas que evitan que los radicales libres dañen las células y el ADN. Los radicales libres son moléculas inestables de toxinas ambientales, o de subproductos del metabolismo del cuerpo humano. Los suplementos antioxidantes , incluido el selenio, a menudo se promocionan para ayudar a prevenir las enfermedades del corazón, el cáncer y la pérdida de la visión.

Supuestamente, los suplementos de selenio pretenden ayudar a las personas con asma y reducir el riesgo de artritis reumatoide y enfermedad cardiovascular. Los niveles de selenio disminuyen con la edad, por lo que algunos afirman que el selenio puede retrasar el proceso de envejecimiento, el deterioro cognitivo y la demencia. Los bajos niveles de selenio también están implicados en la depresión, la infertilidad masculina, el sistema inmune débil y los problemas de tiroides.

Se dice que el selenio frena la progresión del VIH y contrarresta el efecto venenoso de los metales pesados. Los champús anticaspa usan sulfuro de selenio como tratamiento tópico; Sin embargo, esta forma de selenio puede causar cáncer si se ingiere. Se dice que los dolores de cabeza, las náuseas y los síntomas de vértigo por la presión intracraneal mejoran con los suplementos de selenio. También se dice que el selenio mejora la malabsorción en el tracto digestivo, particularmente entre los niños.

¿Funcionan los suplementos de selenio?

"En general, no recetamos suplementos a menos que alguien sea estrictamente vegetariano. Los cambios en el estilo de vida a menudo tienen un efecto mayor que los suplementos", dijo Neabore. Eso es especialmente cierto para los suplementos de selenio porque los humanos necesitan muy poco y porque generalmente se puede obtener fácilmente a través de los alimentos.

Hay mejores formas de mejorar la salud antes de recurrir a los suplementos, dijo Neabore. "Evitar los alimentos procesados. En muchos estudios se ha demostrado que una dieta basada en vegetales es la más efectiva en términos de mejorar la salud en general. Aborde los problemas psicológicos como el estrés, el sueño y los ejercicios antes de recurrir a los suplementos". Las personas que fuman cigarrillos o beben alcohol con frecuencia pueden tener niveles más bajos de selenio, pero deben trabajar para dejar de fumar y beber menos alcohol.

Selenio y cáncer

Los estudios de niveles de selenio y grandes poblaciones a lo largo del tiempo han encontrado una correlación entre las personas que comen mucho selenio y un menor riesgo de algunos cánceres, específicamente cáncer de vejiga, cáncer de próstata, cáncer de pulmón y algunos cánceres gastrointestinales. Más de 100 experimentos con animales pequeños han demostrado que los suplementos de selenio reducen el número de nuevos tumores, según una revisión de enero de 2004 publicada en el British Journal of Nutrition.

Las regiones con suelo rico en selenio tienden a tener menores tasas de mortalidad por cáncer que las áreas con bajo contenido de selenio, particularmente para cánceres de pulmón, esófago, vejiga, mama, colon, recto, páncreas, ovario y cuello uterino, según el American Cancer. Sociedad. Pero estas tendencias no prueban que el selenio sea un factor subyacente en la supervivencia del cáncer.

Los estudios controlados, en los que grupos de personas recibieron suplementos de selenio o un placebo, han encontrado resultados contradictorios sobre las propiedades de combatir el cáncer del selenio.

Un estudio de más de 1.300 hombres y mujeres con cáncer de piel no melanoma descubrió que el grupo de hombres asignados para tomar suplementos de selenio también tenía un 52 por ciento menos de casos de cáncer de próstata, según el artículo de 2003 publicado en la revista BJUI. Pero un estudio más amplio de más de 35,000 hombres llamado Ensayo de Prevención del Cáncer de Selenio y Vitamina E (SELECT), descubrió que los suplementos de selenio no tuvieron influencia en el riesgo de cáncer de próstata. La Clínica Mayo no recomienda suplementos de selenio para el cáncer según la evidencia científica actual.

Selenio y pérdida de memoria

Debido a que los niveles de selenio disminuyen con la edad, existe la posibilidad de que el selenio influya en el deterioro mental relacionado con la edad. Los grandes estudios observacionales han encontrado que no existe un vínculo entre los niveles de selenio y los puntajes de las pruebas de memoria [VIDEO], o que las personas con niveles más bajos de selenio tienen más probabilidades de tener deterioro cognitivo con el tiempo, de acuerdo con los NIH.

Un estudio de ocho años de más de 4,000 participantes, de 45 a 60 años, encontró que las personas que tomaban suplementos antioxidantes tenían mejores puntajes de memoria verbal seis años después de que finalizara el estudio, según el informe de septiembre de 2011 en el American Journal of Clinical Nutrition. Sin embargo, debido a que los suplementos antioxidantes incluían una mezcla de vitaminas y minerales, los investigadores no pudieron separar lo que, de haber alguno, influye el selenio en los puntajes de memoria. El selenio puede tener un papel en el deterioro cognitivo debido a sus propiedades antioxidantes, que pueden proteger las células cerebrales del daño con el tiempo. Pero en general, el número limitado de estudios sobre el selenio y el deterioro mental no proporcionan pruebas suficientes para determinar si el selenio puede influir en la función cerebral, de acuerdo con los NIH

¿Son seguros los suplementos de selenio?

La mayoría de las personas en los Estados Unidos obtienen más de los 55 microgramos de selenio recomendados por día. Sin embargo, algunas situaciones pueden disminuir los niveles de selenio de una persona. Las personas que fuman cigarrillos o beben alcohol con frecuencia tienen más probabilidades de tener niveles bajos de selenio. La enfermedad de Crohn, la colitis ulcerosa u otras afecciones que interfieren con la forma en que el cuerpo absorbe el selenio pueden conducir a niveles bajos de selenio. Los pacientes de diálisis renal también pueden volverse bajos en selenio. El medicamento de quimioterapia cisplatino puede reducir los niveles de selenio en la sangre, pero no se sabe si el cisplatino puede conducir a deficiencias significativas.

Los suplementos pueden liberar selenio en varias formas, incluyendo selenito de sodio y selenato de sodio. Pero más formas de selenio se encuentran naturalmente en los alimentos, según el Instituto Linus Pauling de la Universidad Estatal de Oregón.

"Las personas pueden sufrir una sobredosis de suplementos de selenio", dijo Neabore. En 2008, un suplemento dietético líquido que fue 200 veces más concentrado que lo anunciado causó envenenamiento por selenio en más de 200 personas en 10 estados. Los efectos más comunes fueron diarrea, fatiga, pérdida de cabello, cubo de las articulaciones, uñas quebradizas y náuseas. Un tercio de las personas afectadas continuaron sintiendo síntomas 90 días después de tomar los suplementos mal etiquetados.

Tomar demasiado selenio con el tiempo puede provocar selenosis, lo que puede causar pérdida de cabello, pérdida de uñas, náuseas, irritabilidad, fatiga y daños en los nervios. Otros síntomas de una sobredosis crónica de selenio son un sabor metálico en la boca y un olor a ajo en la respiración. Una sobredosis de selenio puede causar lesiones cutáneas y anomalías del sistema nervioso. En casos severos, la toxicidad del selenio puede causar temblores, insuficiencia renal, insuficiencia cardíaca, dificultad respiratoria o incluso la muerte. Afortunadamente, la selenosis es rara en los Estados Unidos.