Los investigadores están trabajando duro tratando de descubrir qué causa la demencia. En el caso de la enfermedad del Alzheimer (EA) están tratando de aprender el proceso asociado con la enfermedad de Alzheimer [VIDEO]. Están aprendiendo que hay un proceso multifactorial asociado con AD, desencadenado por una combinación de factores ambientales y genéticos. Estos factores van desde la edad, que claramente juega un papel en el desarrollo de la EA, hasta la exposición a toxinas y variantes raras de genes que afectan a un porcentaje relativamente pequeño de personas.

Sin embargo, los investigadores aún no saben exactamente qué factor o combinación de factores pone en movimiento el proceso de la enfermedad.

Comprender este proceso podría ayudarlos a desarrollar una prueba de Alzheimer para determinar quién está en alto riesgo de sufrir una enfermedad de Alzheimer, de modo que puedan tratarla antes, antes de que aparezcan los síntomas. Aquí hay algunas teorías que podrían explicar qué causa la demencia.

Hipótesis amiloide

La hipótesis de amiloide, tal vez la más ampliamente aceptada en relación con la causa de la enfermedad de Alzheimer, sugiere que las placas beta-amiloides tóxicas de alguna manera inician la destrucción de las células cerebrales observada en la EA. Gran parte de la investigación actual dirigida a encontrar nuevos tratamientos para la EA se basa en esta hipótesis.

El cerebro normalmente produce y luego elimina los fragmentos de proteína amiloide. Pero en AD, el cerebro no elimina las proteínas beta-amiloides.

En cambio, esta proteína se acumula y forma masas pegajosas, o placas, que destruyen las neuronas y causan la pérdida gradual del tejido cerebral.

Hipótesis de Tau

Las fibras retorcidas de la proteína tau anormal llamadas ovillos neurofibrilares se acumulan dentro de las células del cerebro en personas con Alzheimer. Los ovillos neurofibrilares forman la base de la hipótesis tau, otra teoría importante de la causa del Alzheimer.

Normalmente, la proteína tau forma parte de una estructura celular llamada microtúbulo, que ayuda a transportar nutrientes y otras sustancias de una parte de la llamada nerviosa a otra. Cuando se forman enredos, los microtúbulos se descomponen, lo que conduce al deterioro de las conexiones a otras células y, finalmente, a la muerte celular.

Oligomers

Debido a que los tratamientos destinados a reducir la acumulación de placa en el cerebro no han mejorado los síntomas de la demencia hasta el momento, algunos científicos se están centrando en grupos de beta-amiloide en el cerebro, llamados oligómeros.

Se cree que los oligómeros interrumpen la comunicación neuronal al modificar la estructura de los puntos de comunicación entre las células cerebrales conocidas como sinapsis y al promover el desarrollo de los ovillos neurofibrilares. Muchos científicos ahora creen que los oligómeros beta amiloides son más tóxicos para las neuronas que las placas.

La proteína Tau también se agrupa en oligómeros. Cada vez más, la evidencia sugiere que los oligómeros tau -en lugar de la proteína tau- subyacen en el desarrollo del Alzheimer y las enfermedades relacionadas.

En la investigación con animales, la inmunoterapia dirigida a oligómeros tau redujo los niveles de oligómeros tau y disminuyó la memoria invertida. Sorprendentemente, el tratamiento también redujo los niveles de oligómeros beta-amiloides, lo que sugiere que los dos tipos de oligómeros trabajan en concierto para dañar el cerebro.

Excitotoxicidad

La teoría de la excitotoxicidad atribuye el daño del nervio AD a la sobreactivación de los receptores del neurotransmisor glutamato. El glutamato es normalmente responsable de "hacer fuego" a las neuronas a medida que retransmiten mensajes a través de redes neuronales, y está involucrado en el establecimiento de recuerdos a largo plazo. Cuando se alteran los procesos normales de glutamato, cantidades excesivas de este mensajero químico se acumulan en el espacio entre las células cerebrales. El exceso de glutamato se adhiere a las células cerebrales, las sobreestimula y finalmente conduce a la muerte celular.

Estrés oxidativo

El estrés oxidativo ocurre cuando las moléculas inestables llamadas radicales libres, generadas por factores como las toxinas ambientales, el estrés y el envejecimiento, saturan el sistema natural de defensa antioxidante del cuerpo. Como resultado, el cuerpo se retrasa en la reparación del daño celular.

La investigación sugiere que los altos niveles de radicales libres y el estrés oxidativo se encuentran entre los primeros signos de demencia. Sin embargo, los científicos no saben dónde ocurre el estrés oxidativo a lo largo de la cadena de eventos en el proceso de la enfermedad de Alzheimer, lo que plantea la posibilidad de que el estrés oxidativo pueda ser un marcador de la enfermedad de Alzheimer, no una causa.

Inflamación

El sistema inmune se basa en la inflamación para combatir virus, cánceres y otros invasores peligrosos. Pero cuando la inflamación persiste, puede dañar las células, incluidas las neuronas.

La enfermedad de Alzheimer se ha relacionado con una lesión en la cabeza, que causa inflamación en el cerebro, así como a una infección, que causa inflamación en todo el cuerpo. Sin embargo, el tratamiento de personas con medicamentos antiinflamatorios en las primeras etapas de la EA no ha sido efectivo hasta ahora para frenar o prevenir la enfermedad.

Anormalidades de Insulina

Los investigadores han descubierto que los niveles de insulina pueden ser parte de lo que causa la demencia; disminuyen significativamente en las primeras etapas de la EA y disminuyen progresivamente a medida que avanza la enfermedad. La muerte celular y los ovillos neurofibrilares parecen estar relacionados con anomalías en la señalización de la insulina. La teoría ha llevado a sugerir que la AD puede ser un tipo de diabetes .

Ahora, los investigadores están investigando si administrar insulina [VIDEO] a personas con deterioro cognitivo temprano podría disminuir esta disminución, y la evidencia preliminar sugiere que sí podría hacerlo. Se necesitan más estudios para confirmar la efectividad y seguridad de la insulina en personas que muestran signos de demencia de inicio temprano.