Está bien documentado en la literatura científica que el envejecimiento está asociado con ciertos cambios cognitivos. A medida que envejecemos, experimentamos una disminución gradual en el razonamiento conceptual, la memoria y la velocidad de procesamiento, pero estos cambios no nos impiden realizar nuestras actividades normales.

La demencia, por otro lado, puede afectar significativamente la capacidad de realizar funciones diarias. Una condición causada por cualquiera de una serie de enfermedades, la demencia implica la pérdida de dos o más funciones mentales básicas (memoria [VIDEO], lenguaje o juicio, por ejemplo).

Las estadísticas muestran que aproximadamente el 14 por ciento de los estadounidenses mayores de 71 años sufren de demencia.

Sin embargo, la demencia, también llamada senilidad, como lo señala la Biblioteca Nacional de Medicina de EE. UU. También puede ocurrir en individuos más jóvenes. La demencia de inicio temprano ocurre en personas menores de 65 años y representa aproximadamente el 5 por ciento de todos los casos de demencia. Los signos de demencia de inicio temprano a menudo se pasan por alto porque los proveedores de servicios de Salud y los familiares generalmente no los buscan en personas de entre 40 y 50 años.

Los primeros signos de demencia en el anciano y los signos de demencia de inicio temprano en los jóvenes son los mismos. La identificación de estos signos y síntomas es fundamental para diagnosticar la demencia y su causa subyacente.

Primeros signos de demencia: lista de verificación

A veces, los síntomas de la demencia temprana se descartan o se atribuyen al estrés o al envejecimiento normal.

Sin embargo, cuando comienzas a notar un patrón regular de estos síntomas en alguien que conoces, es hora de llamar la atención de un proveedor de atención médica.

  • Pérdida de memoria sutil : las fallas en la memoria, particularmente de eventos recientes, son comunes en la demencia temprana. Estos fallos pueden ser aparentemente insignificantes, como que alguien olvide lo que desayunó esa mañana, pero también pueden ser más dramáticos (por ejemplo, olvidarse de un gran evento de trabajo). A menudo, las personas en las primeras etapas de la demencia se verán cada vez más necesitadas de recordatorios tales como notas post-it, listas o alarmas.
  • Desafíos con las tareas diarias: las actividades que solían ser una parte normal del día pueden comenzar a parecer más desalentadores y difíciles de completar. Puede notar que alguien tiene problemas para seguir la trama de una película o hacer un seguimiento de las facturas.
  • Problemas con las palabras : todos hemos tenido momentos en los que tenemos que hacer una pausa para recordar una palabra que estamos buscando, pero cuando esto se convierte en un problema cada vez más común, podría ser una señal temprana de demencia. Otros problemas de lenguaje pueden incluir dificultad para seguir una conversación o perder la línea de pensamiento al hablar.
  • Alteraciones del estado de ánimo : los cambios en el estado de ánimo son comunes en la demencia temprana. Los síntomas depresivos son los cambios de humor más comunes, pero la ansiedad a menudo es un síntoma temprano de demencia, especialmente porque las personas se sienten cada vez más cuestionadas por otras áreas de su vida.
  • Aislamiento/retirada : las personas pueden comenzar a evitar actividades sociales de las que alguna vez disfrutaron o abandonar pasatiempos o intereses a los que previamente dedicaron un tiempo considerable.
  • Dificultad con la resolución de problemas: este signo temprano de demencia puede ir desde la dificultad para seguir instrucciones hasta llegar a un lugar o no entender el dinero involucrado en una transacción de compra. Hacer un seguimiento de los diferentes factores que intervienen para llegar a una solución a cualquier problema se vuelve cada vez más desafiante y, a menudo, genera confusión y frustración.
  • Desorientación al tiempo y/o lugar : la demencia puede difuminar las distinciones de tiempo y lugar. Las personas pueden no solo olvidar la fecha actual, sino perder la noción del tiempo de los eventos remotos y recientes en sus vidas. Perder el sentido de la ubicación también es común. Las personas pueden olvidar puntos de referencia que alguna vez fueron familiares o comenzar a asociarlos con ubicaciones incorrectas. Como un síntoma temprano de demencia, esta desorientación puede ser esporádica, pero a menudo progresa con el tiempo.
  • Cambios en el juicio: el juicio es una de las funciones cognitivas básicas a menudo dañadas por la demencia. Los cambios en el juicio pueden variar desde situaciones en las que alguien pierde la capacidad de evaluar el clima y vestirse en consecuencia (usando un suéter y abrigo de invierno, por ejemplo, cuando hace calor y humedad afuera) a una persona que toma decisiones impulsivas inconsistentes con su comportamiento normal (por ejemplo, ordenar grandes cantidades de un artículo que él o ella no necesita después de ver un anuncio en la televisión).
  • Alteración en la visión: el deterioro de la visión es uno de los signos tempranos de la demencia menos conocidos, pero es un síntoma relativamente común. Las personas pueden comenzar a tener dificultades para leer (como leer la letra impresa en una revista que han leído durante años), distinguir colores y percibir distancias. Estos cambios pueden poner en peligro la capacidad de una persona para conducir de manera segura.

Cuándo buscar atención médica

Los primeros signos de demencia [VIDEO] que experimenta un individuo y el grado en que esos síntomas afectan su vida varían de persona a persona.

Si comienza a notar que cualquiera de estos cambios ocurre con mayor frecuencia, es hora de buscar atención médica. Los proveedores de atención médica pueden determinar si estos cambios son síntomas de demencia temprana y, de ser así, comenzar a realizar pruebas para identificar la causa subyacente.

En algunos casos, hay opciones de tratamiento disponibles para retrasar la progresión de la enfermedad (por ejemplo, tratar la presión arterial alta que ha causado demencia vascular) o para aliviar algunos síntomas (los inhibidores de la colinesterasa como Aricept, por ejemplo, pueden ayudar a retrasar la memoria pérdida en la enfermedad de Alzheimer ). Además, hacer planes financieros, legales y de cuidado para el futuro puede ayudar a una familia a atravesar el desafiante camino que se avecina.