En 1989, un médico en entrenamiento llamado Edward Bullmore trató a una mujer de unos cincuenta años. La Sra. P tenía articulaciones hinchadas en las manos y las rodillas. Ella tenía una enfermedad autoinmune. Su propio sistema inmune la había atacado inundando sus articulaciones con inflamación. Esto, a su vez, había consumido el colágeno y el hueso de la señora P., señaló Bullmore, que tenía 29 años y cuya verdadera ambición era convertirse en psiquiatra.

Le hizo algunas preguntas rutinarias a la Sra. P sobre sus síntomas físicos e hizo un diagnóstico correcto de la artritis reumatoide. Luego él le hizo algunas preguntas que se suponía que no debía hacer.

¿Cómo se estaba sintiendo? ¿Cómo describiría ella su estado de ánimo? Bueno, dijo la Sra. P, se sentía muy baja, estaba cansada, apática y perdía la voluntad de vivir. Ella no podía dormir.

En este punto, Bullmore hizo otro diagnóstico. "Está deprimida", le dijo a su jefe en el hospital.

"¿Deprimido?", Dijo el consultor. "Bueno, lo serías, ¿no es así?"

Ambos médicos entendieron que la Sra. P tenía una enfermedad inflamatoria. Sabían que había destrozado sus articulaciones. Ellos entendieron el proceso básico que causó que las articulaciones se arruinen. Y también sabían que la Sra. P estaba deprimida.

Pero aún así, había algo sobre los síntomas de la señora P que Bullmore y su jefe habían pasado por alto, algo que no vieron. Eso es porque habían sido entrenados para no verlo. Como dice Bullmore, tenían un "punto ciego".

Este punto ciego era, y todavía es, parte de la mentalidad médica. Lo que Bullmore y su jefe no pudieron ver se relaciona con la inflamación y la forma en que está relacionada con la depresión. Incluso podría resolver el misterio de por qué una cuarta parte de la población del mundo desarrollado se deprime. ¿Por qué cientos de millones de personas que están más seguras, mejor alimentadas y más ricas que los humanos alguna vez han estado en toda su historia, de repente pierden la voluntad de vivir?

Ed Bullmore tiene ahora 57 años, es profesor de psiquiatría en la Universidad de Cambridge. Sentado en su oficina en Addenbrooke's Hospital, él, en el transcurso de una tarde, me contará algunas cosas extraordinarias. Él dirá que la Sra. P probablemente estaba deprimida porque estaba inflamada. Él dirá que él cree que la inflamación en el cuerpo puede causar depresión en la mente. Este es el tema de su nuevo libro, The Inflamed Mind . Nos sentamos en su mesa redonda, con un modelo de cerebro de plástico de tamaño natural entre nosotros, y para cuando salga de su oficina, veré la historia de la humanidad bajo una luz diferente.

"¡Por supuesto!" Eso es lo que me repetiré en los próximos días. Bullmore dice que la inflamación causa depresión. Y el estrés causa inflamación. Y el mundo moderno está lleno de cosas que nos hacen estresar. Somos el producto de genes antiguos, muchos de los cuales fueron diseñados para ayudarnos a sobrevivir en la sabana africana hace decenas o incluso cientos de miles de años. En aquellos días, no estábamos estresados ​​por hipotecas o presentaciones de PowerPoint. Nos sentimos estresados ​​por diferentes cosas, por ejemplo, cuando pensamos que podríamos ser heridos en una pelea. Eso es porque, durante la mayor parte de la historia humana, una herida puede infectarse fácilmente y matarte. Cuando estás estresado [VIDEO], tu cuerpo está inundado de inflamación.

Se está preparando para salvar tu vida

¿Y qué pasa en el mundo moderno? En su mayoría, la herida nunca llega. En cambio, viene la presentación de PowerPoint. La hipoteca viene. Y los correos electrónicos Y los textos. Y los pitidos y zumbidos que emanan todo el día desde el teléfono en su bolsillo.

El estrés, lo pensaré, es crónico. Entonces el cuerpo está crónicamente inflamado. La inflamación entra al cerebro. La herida nunca llega. Algunas veces la depresión sí.

Entonces, ¿Qué haces? Ve a un psiquiatra Porque piensas que tu problema es mental. No es físico, piensas. Está en la mente. Y la mente es diferente, ¿no?

Hay mucho bajo la superficie de ese comentario", me dice Bullmore. "Lo dijo casi sin pensar. Fue como una respuesta automática. Pero significaba, francamente, en lo que a nosotros respecta, como sus médicos, si eso es lo que pensábamos que era la causa de su depresión [VIDEO], que estaba reflexionando sobre su artritis, que estaba pensando demasiado en eso, que era equivalente a decir, 'No es nuestro problema'. "

Si la Sra. P estaba deprimida, los doctores pensaban que no era un problema médico en absoluto. Fue un problema para un psiquiatra resolver.

Pero, ¿qué haría un psiquiatra? Poco después de que Bullmore tratara a la Sra. P, comenzó a entrenarse como psiquiatra en el Hospital Maudsley en el sur de Londres. Ahora tenía 30. Un día, en 1990, trató a un paciente, el Sr. Q. "No era mucho mayor que yo", dice Bullmore. "Me dijo que tenía depresión". Para ver "no pensarías que tenía problemas psiquiátricos". Su condición no fue inmediatamente visible. Al igual que la Sra. P, su humor era bajo. Estaba cansado, apático, perdiendo la voluntad de vivir. Nada le daba placer más.

El joven Bullmore diagnosticó a Q con depresión. "Cuando le dije que estaba deprimido, no estaba muy impresionado por eso", dice Bullmore. "Porque, en efecto, él mismo me lo había dicho. Lo acababa de escribir y traduje algo de su lenguaje ordinario a algo de este gabán neoclásico que los médicos tienden a hablar. Me dijo que había perdido el placer de las cosas simples y le dije: "Tienes anhedonia". Me dijo que estaba triste y le dije que tenía un trastorno depresivo mayor. Aunque lo decía en otras palabras, no le estaba diciendo nada que él no supiera ya ".

Eso es algo que un psiquiatra haría. Bullmore sugirió drogas. Eso es otro. "Me preguntó cómo trabajaban. Le conté todo sobre cómo cambiaron el nivel de serotonina en el cerebro, porque supuestamente existía un desequilibrio de serotonina que el medicamento podía corregir. Él dijo: '¿Cómo sabes eso de mí?' Y fue realmente un shock, en realidad ".

Este era el mundo de la psiquiatría en 1990, y hay varias cosas que pueden sorprenderte al respecto. Un hombre le dice a un médico que se siente extremadamente bajo y ha perdido la capacidad de sentir placer. El doctor le dice que está sufriendo de depresión y anhedonia. A continuación, prescribe un medicamento SSRI, un inhibidor selectivo de la recaptación de serotonina, como Prozac o Seroxat, para elevar el nivel de una sustancia llamada serotonina en el cerebro del paciente. Pero no tiene idea de si los niveles de serotonina del paciente son demasiado bajos o no.

Él solo está adivinando

Además, no tieane idea de si el medicamento funcionará o no. Funciona, o parece funcionar, para algunos pacientes. Algunas veces funciona por un tiempo y luego deja de funcionar, momento en el cual algunos pacientes responden bien al aumento de dosis. Otros no. A veces hay efectos secundarios. Los ISRS pueden hacer que los pacientes aumenten de peso o pierdan interés en el sexo. A veces, el paciente puede encontrar los efectos colaterales como una serie de razones para estar deprimido.

"Me di cuenta", dice Bullmore, "que había muchas cosas que no sabíamos sobre por qué y cómo estábamos usando estos tratamientos".

Y ahora él dice otra cosa impactante. "Todavía no hay una buena respuesta a esa pregunta. Lo crucial es que cualquiera que prescriba SSRI a alguien para la depresión o la ansiedad, nadie sabe que ese paciente en particular tiene un problema con la serotonina en primer lugar. No hay biomarcador ".

En medicina, los medicamentos generalmente se recetan para responder a biomarcadores. Por ejemplo, un médico podría diagnosticar una enfermedad inflamatoria mediante el análisis de una muestra de sangre, y luego decidir prescribir un esteroide para tratar la inflamación. Fue impactante que, en el mundo de las enfermedades mentales en 1990, los médicos recetaran medicamentos que podrían funcionar o no, sin responder a un biomarcador. Es aún más sorprendente que todavía lo estén haciendo ahora. No mucho ha cambiado en casi 30 años.

Nunca he estado deprimido, aunque he sufrido de ansiedad, un trastorno que comparte algunas características con la depresión. Pero todos conocemos al menos a una persona que ha sufrido de depresión. En cualquier momento, el 10 por ciento de nosotros estamos deprimidos [VIDEO]. A veces se arrastra hacia arriba; a veces sucede de repente. Le sucede a más mujeres que hombres, pero más hombres se suicidan como resultado de ello. Varios estudios sugieren que le sucede a personas cuyo estado es bajo: los subordinados están más deprimidos que sus jefes.

Ha sido relacionado con la obesidad y la diabetes. Le sucede a las personas con enfermedades cardíacas más que a las personas sin enfermedad cardíaca, siendo igual todo lo demás. Hay un componente genético: si los miembros de tu familia inmediata han sufrido, es más probable que sufras. La gente siempre está deprimida por una razón o por varias razones. Pero a menudo no podemos decir cuáles son esas razones. Durante mucho tiempo, la depresión parece ser un gran misterio.

Es razonable preguntar qué hace, si es que algo, la depresión nos afecta. ¿Por qué no ha sido seleccionado de nuestro genoma? Después de todo, las personas deprimidas viven vidas más cortas, tienen menos probabilidades de prosperar y tienen menos hijos. Piense en todos esos días de trabajo perdidos, todo ese tiempo y dinero gastado en la recuperación. Le quita miles de millones al PIB nacional, dice Bullmore, si quiere pensarlo de esa manera. Pero piensa en todas las relaciones rotas. Piensa en todas esas personas que caen, de repente, en la depresión. Piensa en los futuros que nunca llegarán a tener.