El especialista en cáncer, Leonard Saltz recibió una carta a principios de este año de alguien que había visto un programa de televisión sobre la promesa de "oncología de precisión". Un paciente había tomado unas pocas pastillas y había visto desaparecer su tumor, decía la carta. ¿Podría hacerse lo mismo por su padre enfermo?

Saltz, que trabaja en el Memorial Sloan Kettering Cancer Center en la ciudad de Nueva York, estaba angustiado. "Eso es lo que la gente cree que es la oncología de precisión", dice. "Y, Dios, ojalá fuera así".

No es inusual que la promesa y la percepción de nuevos tratamientos contra el cáncer [VIDEO]se adelantan a la realidad.

Y es cierto que la oncología de precisión es prometedora. La práctica, que depende de encontrar puntos débiles en la composición genética de un tumor en particular que pueda ser atacado por drogas, está creciendo y los nuevos resultados aparecen con fuerza esta semana en la reunión anual de la Sociedad Estadounidense de Oncología Clínica en Chicago, Illinois. la reunión anual más grande de la medicina contra el cáncer. Pero hablar de los beneficios potenciales debe ser atemperado por la realidad clínica.

Durante la última década

Los avances en la secuenciación y el análisis genómicos han producido un flujo constante de información sobre las mutaciones genéticas que pueden impulsar el cáncer [VIDEO]. Los estudios han revelado que incluso los cánceres del mismo tipo, como los tumores de mama, pueden ser muy diferentes genéticamente.

De ahí ha surgido la esperanza de que los medicamentos se puedan adaptar a las anomalías genéticas de un tumor, lo que resulta en un tratamiento con, idealmente, menos efectos secundarios y una mayor eficacia que las terapias convencionales. Un puñado de tales drogas ya están en el mercado. Uno, Herceptin (trastuzumab), ya ha aumentado las tasas de supervivencia de mujeres con tipos particulares de cáncer de mama.

Este modelo de oncología de precisión se encuentra ahora en un punto de inflexión, ya que algunos de los cambios largamente esperados en la atención del cáncer se abren camino desde el banco hasta la cabecera del paciente, unos que permitirían ampliar. El año pasado, la Administración de Drogas y Alimentos de los Estados Unidos emitió su primera aprobación de una prueba genética que puede detectar mutaciones en cientos de genes asociados al cáncer. También una primera, la agencia aprobó un medicamento para el tratamiento de cualquier tumor sólido con una firma genética particular , independientemente del tejido en el que se originó el tumor.

Los servicios de Salud de todo el mundo hablan sobre el papel del ADN y la genómica en una nueva era de medicina personalizada. Pero la utilidad de las pruebas de cáncer cada vez más caras y los medicamentos que ayudarán a solo una minoría de pacientes también se está debatiendo ferozmente . Alrededor de 30 medicamentos para el cáncer se han relacionado hasta ahora con una firma genética específica. Muchas personas se han beneficiado, pero algunas recaerán más adelante a medida que sus tumores se vuelvan resistentes a la terapia.

En este contexto, los médicos se enfrentan a personas enfermas e intentan resolver qué hacer. ¿De quién deben secuenciarse los tumores y cuándo ? ¿Con qué frecuencia debe secuenciarse el tumor de un paciente? ¿Qué tipo de secuenciación se debe hacer: 50 genes, 400 genes, un genoma completo? ¿Cómo deberían los médicos interpretar las variantes genéticas y los datos conflictivos?

Y sobre todo, se cierne la dolorosa cuestión de que los sistemas de atención médica en todas partes deben lidiar: ¿en qué punto el potencial de beneficio supera el costo de la secuenciación y el tratamiento que sigue?

Los investigadores pueden ayudar a allanar el camino de la oncología de precisión a la clínica. Más investigación sobre genética del cáncer podría revelar roles para variantes genéticas aún no explicadas. Dichos estudios también ayudarían a los investigadores a descubrir los efectos de las combinaciones de variantes genéticas, una consideración que probablemente se volverá más importante a medida que los médicos secuencian series más grandes de los genes de un tumor. También es útil el creciente énfasis en la investigación del cáncer para probar terapias dirigidas en combinación entre sí, y junto con medicamentos que provocan respuestas inmunes al cáncer. Desde una perspectiva clínica, una evaluación mejor y más exhaustiva debería identificar a las personas con más probabilidades de beneficiarse.

La oncología de precisión

Aumenta el rango de opciones de tratamiento, pero hasta ahora solo para un número relativamente pequeño de personas. Sin embargo, los médicos dicen que los informes de los medios de curas milagrosas han pintado una imagen mucho más optimista, alimentada por anécdotas sobre los respondedores excepcionales que experimentan respuestas dramáticas, pero altamente inusuales, al tratamiento. En los Estados Unidos, el problema se ve agravado por la publicidad, desde compañías farmacéuticas y centros de tratamiento, dirigida directamente a personas con cáncer.