El lanzamiento del próximo observatorio del espacio profundo de la NASA, el Telescopio Espacial James Web, se está retrasando alrededor de un año [VIDEO] , desde la primavera de 2019 a mayo de 2020. Es probable que la demora lleve al programa a un presupuesto de desarrollo de 8,000 millones de dólares. Y es otro revés para el telescopio de larga demora, que ha estado en desarrollo durante más de dos décadas.

La postergación era esperada. Una auditoría de la Oficina de Rendición de Cuentas del Gobierno a principios de este mes predijo que habrá más retrasos en el camino para el Telescopio Espacial James Web, o JWST. La NASA dice que todo el hardware del vuelo está completo, pero la agencia necesita más tiempo para probar los instrumentos de la nave espacial en las instalaciones de California de su contratista principal, Northrop Grumman.

El contratista también necesita tiempo extra para unir las dos mitades del vehículo: la parte del telescopio y la porción de la nave espacial que ayudará a maniobrar JWST en el espacio. "Simplemente tomó más tiempo", dijo Thomas Zurbuchen, director de la Dirección de Misión Científica de la NASA, durante una conferencia de prensa hoy. "Fuimos malos para estimar eso".

Inicialmente previsto en 1996, se esperaba que JWST costara entre $ 1 mil millones y $ 3.5 mil millones , con una fecha de lanzamiento programada para algún momento entre 2007 y 2011. Pero el costo del proyecto creció a principios de la década de 2000, superando los $ 4.5 mil millones, ya que el telescopio el lanzamiento fue pospuesto constantemente. Luego, en 2011, el programa JWST pasó por un extenso replano: se fijó una nueva fecha de lanzamiento para 2018, y el Congreso limitó el costo del desarrollo del telescopio a $ 8 mil millones.

Después de eso, la NASA dijo que JWST costaría finalmente $ 8,8 mil millones, con un extra de $ 837 millones necesarios para operar el telescopio una vez que estaba en el espacio.

Las fechas de lanzamiento cambian

En septiembre, la NASA presionó la fecha del lanzamiento de JWST hasta la primavera de 2019 [VIDEO] , debido al tiempo necesario para unir las piezas de la nave espacial. Pero afirmó que el presupuesto existente para el programa acomodaría la demora. Ahora, la NASA dice que pronto proporcionará una estimación de cuánto esta última demora excederá el tope de $ 8 mil millones. Y eso significa que el Congreso deberá volver a autorizar el programa para que pueda avanzar. No está claro cómo encajará la NASA en el aumento de los costos, ya que espera presupuestos estables en los próximos años [VIDEO] .

A pesar de todas las demoras y el dinero extra, parece poco probable que JWST sea eliminado. El espejo primario y los instrumentos de la nave espacial ya han sido construidos y sometidos a rigurosas pruebas [VIDEO] en múltiples centros de la NASA.

Cancelar el programa significaría tirar los $ 7.3 mil millones que la NASA ya ha invertido hasta ahora. "Esta es la definición de 'costo hundido'", le dice a The Verge Grant Tremblay, un astrofísico del Centro Harvard Smithsonian de Astrofísica . "Estamos lanzando esto".

JWST está programado para viajar al espacio en la parte superior de un cohete europeo Ariane 5 de la Guayana Francesa en América del Sur, y luego viajar a 1 millón de millas más allá de la Tierra. Una vez allí, el telescopio será aclamado como el observatorio espacial más poderoso del mundo, gracias a sus 18 piezas de hexágono de berilio, todas recubiertas con una fina capa de oro. Cuando están en formación, estas piezas conforman un espejo primario gigante que abarca más de 21 pies (6,5 metros) de ancho. Eso es seis veces más grande que el espejo del Telescopio Espacial Hubble de la NASA, que actualmente se encuentra en órbita alrededor de la Tierra.

Este enorme espejo le dará a JWST una increíble cantidad de precisión. El telescopio podrá mirar dentro de las atmósferas de los planetas fuera de nuestro Sistema Solar y mirar a través de enormes nubes de polvo para observar el nacimiento de nuevas estrellas y sistemas planetarios. Pero, sobre todo, JWST podrá reunir y reflejar la luz del Universo primitivo. Se cree que el Universo tiene alrededor de 13.8 mil millones de años, y JWST podrá observar la luz de las primeras estrellas y galaxias.

Debido a las capacidades de JWST, muchos astrónomos están compitiendo por el tiempo con el telescopio

El año pasado, el Instituto de Ciencia del Telescopio Espacial, que supervisa las operaciones científicas en Hubble y JWST, envió un llamado a los astrónomos para obtener propuestas sobre cómo les gustaría usar James Webb, con 6.000 horas de observación en juego. Esas propuestas vencen el próximo viernes, 6 de abril, pero la fecha límite ahora se ha extendido hasta el 1 de febrero de 2019 [VIDEO] . "La ciencia cambia mucho en un año ... Las selecciones del objetivo de las personas evolucionarán, las estrategias de observación de las personas evolucionarán y las colaboraciones evolucionarán", dice Tremblay. "Así que ahora es muy difícil escribir una propuesta para una nave espacial que podría no estar en lanzamiento por dos años".