A millones de años luz de la Tierra, hay una galaxia que está completamente desprovista de materia oscura: el material misterioso e invisible que se cree permea el Universo. En cambio, la galaxia parece estar compuesta de materia simple, del tipo que comprende estrellas, planetas y polvo. Eso hace que esta galaxia sea un hallazgo raro, y su descubrimiento abre nuevas posibilidades para la distribución de la materia oscura en todo el cosmos.

Nadie sabe qué es la materia oscura

Fiel a su nombre, el material no emite luz, por lo que nunca se ha detectado directamente.

Todos los científicos saben que está ahí en base a sus observaciones de cómo se mueven las galaxias y las estrellas. Alguna sustancia invisible está afectando estos objetos del espacio profundo, llenando el espacio entre las estrellas y los cúmulos de galaxias. Y parece que hay mucho de eso. Se cree que la materia oscura constituye el 27 por ciento de toda la masa y energía del Universo. El asunto que podemos ver, los átomos que nos componen a usted y a mí, representa solo el 5 por ciento.

No es la primera vez que alguien afirma haber encontrado una galaxia corta en materia oscura .

Pero hasta ahora, prácticamente todas las demás galaxias que hemos visto en el Universo tienen algún tipo de firma de materia oscura. De hecho, se cree que es el material más abundante dentro de las galaxias. Pero este nuevo, detallado hoy en Nature , tiene 400 veces menos materia oscura de la que los investigadores esperaban encontrar, según el tamaño y el volumen de la galaxia. La galaxia está formada solo por la masa de los cúmulos de estrellas dentro de ella. Hay una cantidad muy pequeña de materia oscura, o ninguna.

Eso significa que esta galaxia se debe haber formado de una manera tan única que terminó sin ninguna materia oscura en ella. Y plantea la posibilidad de que haya incluso más galaxias que carezcan del material también. Quizás haya un amplio espectro de cuánta materia oscura puede tener una galaxia.

"Siempre pensamos que donde sea que veas estrellas, ves materia oscura”, le dice a The Verge Pieter van Dokkum, profesor de astronomía y física en la Universidad de Yale y autor principal del estudio de Nature.

"Tal vez la única forma de formar una galaxia es tener materia oscura, pero aparentemente también puedes formar galaxias sin la ayuda de la materia oscura".

Los científicos tienen algunas ideas sobre lo que podría ser la materia oscura, aunque nada es seguro. Podría ser una cuestión regular que simplemente no podemos ver, como las estrellas de neutrones: las débiles sobras de los soles muertos. O podrían ser enanas marrones, los enormes objetos parecidos a planetas que no son lo suficientemente grandes como para convertirse en estrellas de pleno derecho.

El problema es que estos objetos no son muy abundantes y no pueden explicar toda la materia que sospechamos que existe. En cambio, otros han propuesto la idea de que la materia oscura está compuesta de partículas minúsculas que aún no hemos descubierto.

No podemos ver la materia oscura

Los astrónomos tienen diferentes trucos para detectarla. Una forma es observar cómo distorsiona la luz que viaja a través del espacio profundo. La materia oscura tiene su propia atracción gravitacional que puede curvar la luz que viaja desde galaxias distantes, haciendo que estos objetos parezcan un poco diferentes de lo que realmente son.

Otra forma es medir qué tan rápido se mueven las cosas dentro de una galaxia o dentro de los cúmulos de galaxias. Si los objetos parecen moverse relativamente rápido, significa que hay mucha más masa dentro de la galaxia de la que podemos ver. Si las cosas se mueven lentamente, entonces no hay tanta masa. "Cuanto más rápido se mueva algo, más masa se necesita para mantener todo junto", dice van Dokkum, de lo contrario, gran parte del material se dispararía al espacio.

Esta técnica es cómo van Dokkum se dio cuenta de que la galaxia que estaba observando era tan extraña.

Él y su equipo usaban el Dragonfly Telephoto Array en Nuevo México para observar galaxias grandes y débiles que podrían haber escapado a la atención de otros astrónomos, tal vez porque sus estrellas están muy separadas, lo que las hace difíciles de ver. Es por eso que los investigadores tropezaron con esta galaxia. Bautizado como NGC 1052-DF2, es casi el volumen y el tamaño total de la Vía Láctea, pero tiene 200 veces menos estrellas. Y las estrellas que no tienen se agruparon en racimos que están muy alejados el uno del otro.

Luego, los investigadores midieron qué tan rápido se movían 10 de estos conglomerados y descubrieron que las estrellas viajaban a un ritmo muy lento.

Basado en esas velocidades lentas, el equipo descubrió que la masa de la galaxia era básicamente la misma que la masa de las estrellas. "Definitivamente es extraño, y es súper interesante", le dice a The Verge Jocelyn Monroe, física de partículas y experta en materia oscura en Royal Holloway, Universidad de Londres, que no participó en el estudio. "Nunca hemos visto uno que sea casi completamente normal, materia luminosa antes".

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