Una nueva carrera espacial está en proceso, gracias a la impresión 3-D. Esta vez, no se trata de grandes agencias gubernamentales que pretenden volar a los astronautas humanos en un territorio desconocido. En cambio, los competidores de hoy en día son startups aeroespaciales como Rocket Lab y Relativity Space que están tratando de lanzar satélites a la órbita.

Se espera que la demanda de lanzamientos de satélites pequeños, que pueden rastrear los sistemas meteorológicos, tomar instantáneas de la Tierra y transmitir internet a lugares remotos, se dispare en los próximos años. Se estima que habrá 263 lanzamientos en 2018 , según datos de la firma de ingeniería aeroespacial SpaceWorks.

Los satélites pequeños pueden esperar años para ponerse en órbita

Sin embargo, la compañía cree que será necesario lanzar un total de 2.600 nano y microsatélites en los próximos cinco años. Para lograr esto, la industria espacial global necesita una mayor cantidad de cohetes disponibles que puedan transportar estos dispositivos hasta la órbita. Y deben ser fabricados de manera rápida y económica.

"Las mayores barreras al espacio en este momento son la frecuencia y el costo"explica Peter Beck, CEO de Rocket Lab, el fabricante de cohetes con sede en Huntington Beach que se esfuerza por mejorar el acceso a los vuelos espaciales comerciales. "Los satélites pequeños pueden esperar años para ponerse en órbita, a menudo volando como cargas secundarias en vehículos de lanzamiento grandes. Esto los hace susceptibles a retrasos causados ​​por la carga principal ".

Rocket Lab es capaz de resolver el problema de la frecuencia de lanzamiento mediante la creación de un pequeño vehículo de lanzamiento estandarizado que puede ser producido en serie.

El cohete Electron de la compañía alcanzó su órbita por primera vez en enero y desplegó con éxito tres pequeños CubeSats para los clientes de Planet Labs y Spire Global.

El próximo lanzamiento de Electron está programado para finales de este mes

implementará CubeSats de investigación para la NASA este año.

Con su calendario de lanzamiento lleno, Rocket Lab confía en la impresión tridimensional para asegurarse de que su modelo de producción de motores sea escalable.

"Con la impresión 3-D, Rocket Lab puede producir un motor en días, no los meses requeridos para las técnicas tradicionales de fabricación de motores", dice Beck.

"Al acelerar el proceso de fabricación, también podemos reducir costos".

Relativity Space, la compañía de lanzamiento orbital cofundada por un par de ex empleados de SpaceX y Blue Origin, quiere llevar aún más lejos la producción automática de cohetes. Alrededor del 95% de su cohete Terran 1 de tamaño mediano se imprimirá en 3D con Stargate , la impresora 3D de metal construida especialmente para la compañía.

Finalmente, Relativity pretende imprimir un cohete completo en 60 días. Esto será posible, en parte, por el diseño reducido de Terran. La mayoría de los cohetes modernos están compuestos por más de 100.000 componentes individuales, pero Terran 1 incorporará menos de 1.000.

Diseñado para transportar cargas útiles de hasta 1.250 kg, el cohete de Relativity se encuentra en el extremo más grande del espectro de lanzamiento de satélites pequeños.

Como punto de comparación, la carga útil máxima de Electron es de 225 kg, mientras que LauncherOne de Virgin Orbit puede transportar cargas de hasta 300 kg.

Según Tim Ellis, CEO de Relativity, existe una creciente demanda de lanzamientos de satélites medianos y constelaciones multisatélites que otros proveedores no están cumpliendo. Stargate será fundamental para garantizar que puedan construir vehículos de lanzamiento capaces de acomodar estas cargas útiles más grandes.

"Fabricar cohetes que son bastante más grandes que los otros lanzadores pequeños es tradicionalmente mucho más difícil, porque tiene una fábrica llena de equipos de enfriamiento y maquinaria enorme", explica Ellis. "Pero con la impresión 3-D, podemos eludir eso y fabricar cohetes más rápido, con una fábrica más pequeña y más delgada y menos procesos".

En marzo, Relativity anunció que había firmado un acuerdo de asociación de 20 años con el Centro Espacial Stennis de la NASA para un arrendamiento exclusivo de su E4 Test Complex de 24 acres en Mississippi.

El acuerdo le da a Relativity acceso a cuatro cámaras de prueba de motores, lo que le permitiría a la compañía desarrollar suficientes motores para construir 36 cohetes por año. Según Ellis, el primer lanzamiento de Terran 1 debería tener lugar alrededor de 2020.

La compañía espera enviar impresoras 3D a Marte

Para Relativity, el despliegue de satélites en órbita terrestre baja es solo el primer paso en un plan mucho más grande para la exploración espacial. Eventualmente la compañía espera enviar impresoras 3D a Marte y otras colonias fuera del mundo para que los astronautas puedan reparar cohetes y construir la infraestructura necesaria para sostener una sociedad humana. Por supuesto, en los primeros días de un asentamiento marciano no habrá una fuerza de trabajo humana sustancial para las fábricas de personal o para ejecutar proyectos de ingeniería civil.

Aquí es donde una impresora 3-D es útil.

"Dado que hay una escasez de mano de obra, desea tener un rendimiento muy alto por persona, así como mucha automatización y la capacidad de hacer una amplia gama de productos", explica Ellis. "También querrás fábricas que sean livianas y tengan una huella pequeña". Todos estos cuadros están marcados por una impresora 3D de metal muy grande y sofisticada ".

Mientras tanto, los parámetros que harán que las impresoras 3-D sean integrales para vivir fuera del mundo, desde rápidas tasas de producción hasta bajos costos de mano de obra y pasos de fabricación simplificados, también desbloquearán nuevos modelos de negocios en la Tierra. Para los competidores en la nueva carrera espacial, vale la pena tener los ojos en el cielo y los pies en el suelo.

¡No te pierdas nuestra pagina de Facebook!!