Mientras nadan por el Puget Sound, las orcas salvajes, también conocidas como orcas, Orcinus orca , dejan rastros de su ADN a su paso. Este "ADN ambiental" o "eDNA" puede revelar su paso por hasta dos horas después de que hayan avanzado, informa un equipo de científicos en un estudio reciente ( ref ).

"Está bien establecido que puede seguir a una ballena y capturar parte de su pluma fecal antes de que se disipe", dijo el autor principal, Scott Baker, jefe del Laboratorio de Genética y Conservación de Cetáceos y director asociado del Instituto de Mamíferos Marinos en el estado de Oregón.

Universidad , en el correo electrónico. Aunque el eDNA tiende a estar demasiado fragmentado para proporcionar información específica sobre las ballenas, como las identidades individuales, un mayor desarrollo de la metodología podría cambiar eso.

Las regiones de diagnóstico de ADN pueden amplificarse y analizarse

Además de el excremento, el eDNA se puede aislar de una variedad de fuentes, incluidas las células de la piel en el aire exhalado por el orificio nasal de una ballena y la piel derramada en el agua mientras nada.

"Las ballenas desprenden mucha piel", señaló el profesor Baker.

Estas muestras biológicas se eliminan o excretan durante las actividades normales y pueden recolectarse fácilmente del medio ambiente, concentrarse en tamaños de muestra más pequeños y luego las regiones de diagnóstico de ADN pueden amplificarse y analizarse.

Actualmente, la mayoría de las muestras genéticas de ballenas silvestres, delfines y marsopas se recolectan en el campo usando un dardo de biopsia, un método que es desafiante para los humanos y molesto para los sujetos.

Por esta razón, el Profesor Baker y sus colaboradores han estado adaptando una técnica innovadora y no invasiva, la Tecnología de PCR digital por gotitas (ddPCR), específicamente para detectar e identificar especies de cetáceos a partir del eDNA que se encuentra en el agua de mar.

ddPCR es un método para amplificar regiones específicas de ADN en cantidades de reacción muy pequeñas (tamaños de nanolitros) al encapsular toda la reacción dentro de las gotitas de aceite. Estas reacciones son tan pequeñas que una muestra típica de 20 μl de PCR, un volumen similar a una gota de agua, se puede dividir en 20,000 gotas de ddPCR.

Después de adaptar el método para sus propósitos, el Profesor Baker y sus colaboradores llevaron a cabo una serie de pruebas de concepto para usar ddPCR en eDNA recolectado durante 25 encuentros con orcas silvestres cerca de las Islas San Juan, ubicadas en Puget Sound (el Mar Salish )

Aquí es donde normalmente se encuentra la manada de orcas "residentes del sur". Se recogieron muestras de agua a intervalos de 15 minutos durante hasta 2 horas después del paso de las orcas, se concentraron en cantidades más pequeñas y se amplificaron por PCR. De estas muestras, el 68% produjo eDNA utilizable.

La tecnología está mejorando rápidamente

"En un par de ocasiones, nos desplazamos hasta cinco kilómetros, por lo que hubo un gran movimiento de agua, y todavía tenemos eDNA", dijo el profesor Baker. Aunque el eDNA tiende a estar demasiado fragmentado para proporcionar información específica sobre las ballenas, como las identidades individuales o su sexo, un mayor desarrollo de la metodología podría cambiar eso.

"La tecnología está mejorando rápidamente, por lo que puede ser una cuestión de tiempo", dijo el profesor Baker.

"Y, por supuesto, los gastos, especialmente para la investigación en el océano abierto".

Esta metodología muestra la promesa de que puede adaptarse para detectar la presencia de otras especies de ballenas, particularmente especies raras o "crípticas". Uno de esos grupos de ballenas son los enigmáticos y poco conocidos zifios que el Profesor Baker y sus colaboradores están desarrollando en última instancia para esta metodología.

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