Ser capaz de generar energía será esencial para el viaje espacial a largo plazo. Alimentar una estancia en Marte, por ejemplo, requerirá mucho combustible, mucho más de lo que podemos cargar en un cohete. Es por eso que la NASA, el Laboratorio Nacional de Los Álamos, el Departamento de Energía y varios otros grupos han estado trabajando en un reactor nuclear pequeño y transportable que puede generar electricidad de forma confiable sobre la marcha. El reactor que están desarrollando se llama Kilopower y, a principios de este año, anunciaron que habían llevado a cabo pruebas exitosas del sistema.

En marzo, el equipo realizó las primeras pruebas de potencia completa y durante una conferencia de prensa hoy, informaron que esas pruebas fueron extremadamente bien.

La NASA termina de realizar pruebas de potencia completa de pequeños reactores nucleares portátiles

Los sistemas Kilopower de menor potencia, como la versión de un kilovatio, pueden alimentar una tostadora básica, mientras que la versión más grande, un modelo de 10 kilovatios, puede hacer un poco más. Cuatro o cinco de estos últimos podrían usarse para alimentar un hábitat en Marte y, lo que es más importante, no dependen del sol, lo que significa que pueden usarse en planetas con menos luz solar que la nuestra, en regiones sombreadas y durante tormentas de polvo que bloquean la luz.

. "El tamaño compacto y la robustez de Kilopower nos permiten entregar múltiples unidades en un único módulo de aterrizaje a la superficie que proporciona decenas de kilovatios de potencia", dijo el administrador asociado de la NASA Steve Jurczyk en enero.

En marzo, el equipo detrás de Kilopower realizó una prueba de 20 horas a plena potencia del sistema en Nevada con el objetivo de confirmar el rendimiento previsto.

El sistema utilizado fue diseñado para estar lo más listo para volar posible y el entorno se construyó para imitar el del espacio: medidas tomadas para tener la mejor visión de cómo este sistema podría funcionar en el espacio como sea posible.

Podría generar energía para viajes espaciales a largo plazo.

A lo largo de la prueba, Kilopower cumplió o excedió las expectativas de los investigadores, produciendo más energía térmica en su condición de estado estable de lo que se había predicho y manteniendo temperaturas constantes cuando se enfrentaba a condiciones más extremas. Por ejemplo, cortar el enfriamiento del sistema o aumentarlo hasta su nivel máximo resultó en un cambio de temperatura central de solo 15 grados o menos.

Dave Poston, jefe de diseño de reactores en el Laboratorio Nacional de Los Alamos, dijo que la importancia de las pruebas era difícil de exagerar. El sistema Kilopower es el primer concepto nuevo de reactor de fisión que se desarrollará en los EE.

UU. En más de 40 años y la prueba más reciente proporcionó datos valiosos y evaluó de manera efectiva su infraestructura. También demostró que las operaciones pasivas de Kilopower, una vez que se pone en marcha, la entrada humana no es necesaria para mantenerlo funcionando o para regularlo, son confiables. En función de su rendimiento de prueba, Kilopower está listo para usar en la actualidad para la ciencia espacial a corto plazo y está más cerca de estar disponible para la exploración espacial a largo plazo.

En el futuro, el equipo de Kilopower planea realizar demostraciones de vuelo, aunque todavía no hay un plazo para eso. Durante los próximos 18 meses, trabajarán para determinar exactamente qué se necesitará para diseñar, construir, certificar y volar estos reactores.

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