Austin Russell, fundador y director ejecutivo de la empresa lidar Luminar Technologies , es mucho más alto en persona que en imágenes. Nos encontramos en el lobby de un hotel en Midtown Manhattan, donde él y su cofundador Jason Eichenholz se estaban recuperando después de una gira de prensa en Nueva York la semana pasada. Luminar fue nombrada una de las compañías Disruptor 50 de CNBC , y Russell acababa de dar una entrevista televisada. Estaba terminando una llamada telefónica mientras subía un tramo de escaleras y atravesaba la puerta del salón del segundo piso.

El rango es rey

Hay una razón por la cual Russell tiene una gran demanda.

Luminar, un desarrollador lidar de casi seis años que salió de sigilo con una ronda de financiación de $ 36 millones en 2017, diseñó uno de los primeros sensores del mundo capaz de detectar objetos a una distancia de hasta 250 metros.

El sensor mecánico, al igual que otros dispositivos lidar, mide la distancia entre sí mismo y los objetos al calcular el tiempo que tarda un pulso láser en dispersarse desde las superficies reflectantes. Pero, de forma única, el lidar de Luminar opera a una longitud de onda de 1550 nanómetros, que la compañía afirma que puede ofrecer 40 veces más potencia y una resolución 50 veces mejor que los dispositivos de la competencia.

La longitud de onda es clave

La salsa secreta de Luminar es el arseniuro de indio y galio , una aleación que es compatible con la longitud de onda operativa de 1550 nanómetros.

Los fotodetectores tradicionales y los diseños de circuitos integrados de aplicaciones ( ASIC ) que utilizan silicio funcionan a una longitud de onda de aproximadamente 900 nanómetros.

"[1550 nanómetros] es básicamente la longitud de onda operativa fundamental en la que desea estar si quiere ser incluso teóricamente capaz de un alto rango y rendimiento de resolución porque es una longitud de onda segura para los ojos", dijo Russell.

En realidad hay un gran desafío con los sistemas actuales ... La razón por la que no pueden ver muy lejos es porque, si tuvieras que aumentar la potencia del láser, comenzarías a dañar los ojos de la gente.

Operaciones de expansión

Con el diseño lidar en el cierre, Luminar ha centrado la mayor parte de sus esfuerzos en los últimos meses en la producción en masa.

Su planta de fabricación de 136,000 pies cuadrados en Orlando, Florida, puede producir un sensor cada 8 minutos, me dijo Rusell. (El objetivo de la compañía es de 5,000 unidades por trimestre). Son 30 por ciento más ligeros y más eficientes en términos de energía que los prototipos que los ingenieros ópticos de la compañía utilizaron para ensamblar a mano.

Una adquisición reciente ayudó a Luminar a escalar con relativa rapidez. En abril, compró Black Forest Engineering, una empresa con sede en Colorado Springs que se especializa en trabajar con el material de arseniuro de indio y galio antes mencionado. Traer al equipo de 30 ingenieros interno "redujo el costo de [nuestro] sensor lidar de lo que originalmente habría sido de decenas de miles a solo $ 3", dijo Russell.

"Un arsenal de 3 pulgadas de [arseniuro de indio y galio solía costar $ 30,000, pero usamos muy poco, aproximadamente el ancho de un cabello humano".

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